El Parche De Basura Del Océano Está Desapareciendo Misteriosamente

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Una investigación reciente encuentra que la gran mayoría de los residuos plásticos que se encuentran en el océano pueden estar desapareciendo.

Una gran cantidad de basura plástica que cubre la superficie del océano puede estar desapareciendo, sugiere un estudio reciente.

Exactamente lo que está sucediendo con estos escombros oceánicos es un misterio, aunque los investigadores plantean la hipótesis de que la basura podría romperse en pedazos pequeños e indetectables. Alternativamente, la basura puede estar viajando profundamente en el interior del océano.

"El océano profundo es un gran desconocido", dijo en un correo electrónico el coautor del estudio, Andrés Cózar, ecólogo de la Universidad de Cádiz en España. "Lamentablemente, la acumulación de plástico en las profundidades del océano estaría modificando este misterioso ecosistema, el más grande del mundo, antes de que podamos saberlo".

Los investigadores llegaron a una conclusión acerca de la basura que desaparece al analizar la cantidad de residuos plásticos que flotan en el océano, así como las tasas globales de producción y eliminación de plástico. [Fotos: Basuras de basura del océano profundo]

Edad del plastico

El período moderno ha sido apodado la Edad Plástica. A medida que la sociedad produce más y más material, la escorrentía de aguas pluviales transporta cada vez más detritos de la vida moderna al océano. Las corrientes oceánicas, que actúan como cintas transportadoras gigantes, transportan el plástico a varias regiones subtropicales, como el infame Parche de basura del Océano Pacífico.

En la década de 1970, la Academia Nacional de Ciencias estimó que cerca de 45,000 toneladas de plástico llegan a los océanos cada año. Desde entonces, la producción mundial de plástico se ha quintuplicado.

Masa perdida

Cózar y sus colegas querían entender el tamaño y la extensión del problema de la basura en el océano. Los investigadores circunnavegaron el globo en un barco llamado Malaspina en 2010, recolectando muestras de agua superficial y midiendo concentraciones de plástico. El equipo también analizó los datos de varias otras expediciones, observando un total de 3,070 muestras.

Lo que encontraron fue extraño. A pesar del drástico aumento en el plástico producido desde la década de 1970, los investigadores estimaron que había entre 7,000 y 35,000 toneladas de plástico en los océanos. Sobre la base de cálculos crudos, debería haber habido millones de toneladas de basura en los océanos.

Debido a que cada pieza grande de plástico puede descomponerse en muchas piezas adicionales de plástico más pequeñas, los investigadores esperaban encontrar más piezas diminutas de escombros. Pero la gran mayoría de las pequeñas piezas de plástico, que miden menos de 0.2 pulgadas (5 milímetros) de tamaño, faltaban, dijo Cózar.

Impacto desconocido

Entonces, ¿qué está sucediendo exactamente a los escombros?

Una posibilidad es que se descomponga en pequeñas partículas indetectables, cuyo impacto en el océano es desconocido. Otra posibilidad es que se está llevando a las profundidades del océano.

Si eso es bueno o malo no está claro.

Menos basura en la superficie puede significar que menos vida silvestre entra en contacto con el plástico.

"La contaminación plástica en las aguas superficiales puede interactuar más fácilmente con la vida del océano, porque la capa superficial del océano alberga la mayoría de los organismos marinos", dijo Cózar.

Por otro lado, los peces pequeños, especialmente los peces linterna, pueden estar comiendo algunos de estos pequeños trozos de plástico, llamados microplásticos y rompiéndolos aún más. Debido a que los peces pequeños son el vínculo ecológico entre el plancton y los pequeños vertebrados, y porque los peces comerciales como el pez espada y el atún se comen a estos peces pequeños, es importante entender si la absorción de toxinas del plástico afectará la salud de estos animales, dijo.

Los hallazgos fueron publicados hoy (30 de junio) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

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