No, No Es Un Extraterrestre: Esto Es Lo Que Realmente Es Ese Pequeño Esqueleto De Cabeza Puntiaguda

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Los científicos han descifrado una explicación genética para un esqueleto "alienígena".

Un pequeño esqueleto de cabeza puntiaguda que cabe en la palma de una mano no es un extraterrestre, a pesar de las teorías de conspiración que han circulado durante años.

El esqueleto, con un cráneo dramáticamente alargado y una mandíbula y cara poco desarrolladas, fue descubierto en el Desierto de Atacama de Chile en 2003, y desconcertó a los científicos cuando fue encontrado por primera vez.

La investigación publicada en 2013 ofreció algunas pistas sobre la apariencia extraña del esqueleto, pero cinco años adicionales de análisis genético han proporcionado aún más respuestas. El examen del genoma completo del esqueleto reveló que era chileno y femenino, y que su cráneo deforme y otras deformidades podrían estar vinculadas a una serie de mutaciones genéticas que afectan el desarrollo del hueso. Juntas, esas mutaciones dieron forma a una serie de anomalías que dieron a los restos una forma extraña. [Galería de imágenes: El extraño esqueleto de aspecto alienígena plantea un misterio médico]

Aunque el esqueleto es del tamaño de un feto de 22 semanas de edad, inicialmente se pensó que era un niño de 6 a 8 años con deformidades graves. Casi una década después, un análisis muy detallado, que incluye rayos X, tomografías computarizadas (TC) y secuenciación de ADN, mostró que era un feto (y que definitivamente era humano).

Es difícil saber qué edad tiene el esqueleto con solo mirarlo, pero los exámenes anteriores determinaron que tenía aproximadamente 40 años, explicaron los científicos en un nuevo estudio. A pesar del minúsculo tamaño del esqueleto, el análisis previo arrojó dudas sobre si era un feto porque su "edad ósea avanzada" se parecía más a la de un niño pequeño, particularmente en la estructura del cráneo del esqueleto, con suturas que ya estaban fusionadas.

Pero esa característica fue un subproducto de una mutación genética, una de las muchas que causó sus numerosas deformidades esqueléticas. Y, de hecho, la fusión prematura de las placas del cráneo en el feto es lo que le dio al cráneo su forma puntiaguda, informaron los investigadores.

Un espécimen momificado de la región chilena de Atacama alimentó la especulación durante una década acerca de su peculiar cráneo.

Un espécimen momificado de la región chilena de Atacama alimentó la especulación durante una década acerca de su peculiar cráneo.

Crédito: Bhattacharya S et al. 2018

Los científicos extrajeron el ADN de una de las costillas del esqueleto, otra anomalía que anteriormente había alimentado la especulación sobre los orígenes alienígenas, ya que había 10 pares, en lugar de los 12 que normalmente se encuentran en los humanos.

Sin embargo, los cazadores de extraterrestres probablemente se sentirán decepcionados al escuchar que "aquí se muestra que el espécimen tiene un origen puramente terrenal", informaron los autores del estudio.

Anomalías genéticas, no ADN extraterrestre

Si bien los científicos no encontraron evidencia de ADN extraño, sí encontraron mutaciones en siete de los genes del feto: COL1A1, COL2A1, KMT2D, FLNB, ATR, TRIP11 y PCNT. Según el estudio, se sabe que las mutaciones en estos genes desempeñan un papel en la fusión prematura de las articulaciones, anomalías en el desarrollo de las costillas, cráneos mal formados y enfermedades que inhiben el desarrollo de los huesos y cartílagos.

Tomados en conjunto, los científicos concluyeron que las mutaciones expresadas por estos genes explicarían todas las anomalías esqueléticas del feto. Sin embargo, encontrar tantas mutaciones que afecten específicamente el desarrollo del esqueleto es inusual; de hecho, nunca se ha informado antes, y se desconoce qué desencadenó esta cascada de mutaciones, dijo a WordsSideKick.com el autor principal del estudio, Garry Nolan, profesor de microbiología e inmunología en la Universidad de Stanford, en un correo electrónico.

El esqueleto, que es aproximadamente del tamaño de un billete de un dólar estadounidense, muestra evidencia de un número inusual de deformidades genéticas.

El esqueleto, que es aproximadamente del tamaño de un billete de un dólar estadounidense, muestra evidencia de un número inusual de deformidades genéticas.

Crédito: Bhattacharya S et al. 2018

Por extraño que pueda parecer este esqueleto, no es el primer ejemplo de restos que parecen en su mayoría humanos, pero sin embargo invitan a comparaciones con imágenes populares de criaturas de ciencia ficción.

En 1999, las excavaciones en un cementerio de 1.000 años de antigüedad en México produjeron 13 esqueletos humanos, muchos de ellos niños, con cráneos estirados y puntiagudos en la espalda, con una apariencia distintivamente extraña. Pero los investigadores determinaron que las formas inusuales de los cráneos provienen de prácticas culturales que deliberadamente deformaron el hueso, similares a las observadas en las culturas prehispánicas en América Central.

Y 14 cráneos alargados, parecidos a alienígenas, en tumbas bávaras que datan de hace 1.500 años también se remontan a prácticas culturales de conformación craneal, esta vez en tribus del sureste de Europa, según informó WordsSideKick.com.

Sin embargo, cinco llamados "momias alienígenas" de Perú - humanoides momificados con manos de tres dedos - fueron ampliamente denunciados por expertos como fabricaciones, tal vez incluso improvisadas con partes de cuerpos saqueados pertenecientes a restos humanos reales. [En fotos: 'Alien' cráneos revelan impar, antigua tradición]

Genes trabajando juntos

La historia más grande no se trata de los orígenes "alienígenas" desmontados del esqueleto, sino de lo que su análisis revela acerca de cómo los genes dan forma a nuestros esqueletos a medida que se desarrollan y crecen, y cómo interactúan entre sí para hacerlo, con éxito o no, dijo Nolan a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

"La era de un solo gen / una sola enfermedad está a punto de terminar. Ahora es el momento de observar los efectos más sutiles cuando los genes interactúan", escribió Nolan. "En el aislamiento, un gen podría no tener efecto... pero combinado con otros genes, los resultados pueden ser dramáticos".

La idea de la colaboración genética no es nueva para los genetistas; Ha sido bien estudiado durante años en modelos derivados de moscas de la fruta, plantas y levaduras, dijo Nolan.Pero ahora, los investigadores están recopilando suficientes datos para comprender estas interacciones genéticas en los seres humanos, y están explorando cómo afectan nuestra biología.

"Estos estudios muestran que ciertas mutaciones genéticas pueden 'votar' hacia un plan corporal o enfermedad en particular", dijo Nolan.

Y los hallazgos del nuevo estudio sobre el control genético del desarrollo óseo podrían ayudar a los investigadores a revertir las soluciones a los trastornos que afectan el crecimiento de los huesos, dijo Nolan a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

"Un conocimiento más profundo sobre los trastornos del crecimiento óseo señalará cómo debe desarrollarse el crecimiento normal", dijo. "Podría ofrecer un entendimiento de cómo podemos (por ejemplo, con medicamentos) estimular el crecimiento óseo en casos de accidentes catastróficos para ayudar a los pacientes".

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (22 de marzo) en la revista Genome Research.

Artículo original sobre Ciencia viva.


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