No Crap: Missing 'Mega Poop' Starves Earth

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Según los investigadores, la extinción de la megafauna, como las ballenas y los elefantes, ha llevado a una escasez de caca, lo que hace que el ciclo mundial de los nutrientes se vuelva loco.

La tierra tiene un problema: no hay suficiente caca.

Según halla una investigación reciente, la extinción de la megafauna tanto en tierra como en el mar ha provocado una escasez de mega estiércol. Como resultado, se rompe el sistema de reciclaje de nutrientes y compostaje del planeta.

"Este ciclo global roto puede debilitar la salud de los ecosistemas, la pesca y la agricultura", dijo en un comunicado el investigador del estudio Joe Roman, biólogo de la Universidad de Vermont. [8 de los lugares más amenazados del mundo]

Falta de estiércol

Por poco apetecible que parezca, la caca es una forma efectiva de distribuir los nutrientes. Animales extintos ahora como mamuts, mastodontes y perezosos gigantes fueron una vez extremadamente efectivos para fertilizar el suelo; Hoy, sin embargo, esos enormes animales terrestres están extintos. Como resultado, la fecundación natural de la caca por parte de animales terrestres se redujo a 8 por ciento de lo que era al final de la última era glacial, Roman y sus colegas informan hoy (26 de octubre) en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

La situación es aún peor en el océano, donde el transporte de nutrientes a través de la caca se estima en apenas un 5 por ciento de los valores históricos. Los seres humanos han cazado ballenas grandes en solo el 34 por ciento de las poblaciones anteriores de los animales (algunos cálculos estiman que el número actual de ballenas es tan bajo como el 1 por ciento de sus niveles previos a la caza de ballenas), escribieron los investigadores.

Las heces de estos animales de inmersión profunda distribuyen el fósforo del nutriente alrededor del océano, por lo que la disminución en el número resulta en una caída en el transporte de nutrientes. En particular, las ballenas se alimentan en las profundidades del océano, pero defecan sus residuos ricos en nutrientes en aguas poco profundas. Esto significa que esos nutrientes no se pierden en los sedimentos del océano. En general, los investigadores encontraron que la capacidad de las ballenas y otros mamíferos marinos para transportar fósforo ha disminuido en un 77 por ciento desde antes de los días de caza generalizada.

Estos números son particularmente graves en algunas regiones. En el Océano Atlántico Norte, por ejemplo, los investigadores encontraron que la capacidad de transporte de nutrientes de las ballenas es del 14 por ciento de su valor histórico. En el Océano Pacífico Norte, es el 10 por ciento; en el Océano del Sur, es un 2% miserable.

Del mismo modo, la pérdida de transporte de nutrientes de los animales terrestres es desigual. En África, donde todavía viven animales gigantes como los elefantes, el transporte de nutrientes desde el estiércol es del 46 por ciento de lo que era hace aproximadamente un millón de años. En todos los demás continentes, el número es inferior al 5 por ciento, con Sudamérica con solo el 1 por ciento de su capacidad original.

Del mar a la tierra

La caca es también una forma efectiva de mover los nutrientes del mar a la tierra. Las aves marinas extraen peces del océano, luego regresan a los sitios de anidación y hacen caca copiosamente (incluso se pueden ver manchas de caca de pingüinos desde el espacio). Otra forma de transporte de nutrientes del mar a la tierra se presenta en forma de peces muertos. El salmón y otras especies que nadan río arriba en los ríos para desovar y luego morir se llaman peces anádromos. Sus cuerpos podridos se convierten en parte del ecosistema terrestre.

Pero tanto el colapso de las pesquerías como la caída en el número de aves marinas han puesto en peligro este oleoducto mar-tierra. El movimiento de fósforo a través de la caca de las aves y el pescado muerto ha disminuido en un 96 por ciento, según hallaron Roman y sus colegas.

Los investigadores hicieron estas estimaciones utilizando modelos matemáticos basados ​​en estimaciones históricas, junto con las poblaciones de especies actuales y los rangos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Sin embargo, los científicos no pudieron probar que la caca perdida ha llevado a una disminución en la fertilidad de la tierra; Los datos para determinar que simplemente no existen, escribieron los investigadores. Sin embargo, los hallazgos sugieren que es probable una disminución de la fertilidad en algunas regiones, agregaron los científicos.

"Anteriormente, no se pensaba que los animales desempeñaran un papel importante en el movimiento de nutrientes", dijo en el comunicado el investigador del estudio Christopher Doughty, ecologista de la Universidad de Oxford en el Reino Unido. Sin embargo, este malentendido puede haber surgido por una buena razón: cuando los humanos comenzaron a estudiar el transporte de nutrientes, la mayoría de los grandes e importantes mamíferos que desempeñaban este papel ya se habían ido.

"Este fue un mundo que tenía 10 veces más ballenas; 20 veces más peces anádromos, como el salmón; el doble de aves marinas; y 10 veces más herbívoros grandes: perezosos gigantes, mastodontes y mamuts", dijo Roman. Los investigadores encontraron que los animales domesticados, como el ganado, están demasiado cercados y concentrados para desempeñar este papel.

Se podrían establecer medidas de conservación para restaurar este odioso sistema de transporte, dijo Roman. Las manadas de bisontes más grandes podrían ser restablecidas en las Grandes Llanuras en los Estados Unidos, por ejemplo, y las protecciones marinas fortalecidas para los grandes visitantes del océano, dijo.

"Podemos imaginar un mundo con poblaciones de ballenas relativamente abundantes de nuevo", dijo Roman.

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