No Se Permiten Niños: Madre Serpiente Tiene 'Nacimiento Virginal'

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Una cautiva serpiente de agua de vientre amarillo recientemente dio a luz a una camada de bebés sin copular primero con un macho. Los investigadores están tratando de averiguar cómo lo hizo.

Una serpiente acuática en Missouri puede hacer algo que ninguna mujer humana puede (no importa lo mal que lo desee): puede tener bebés sin la ayuda de un macho.

A principios de este mes, una serpiente de agua de vientre amarillo en el Centro de Conservación de la Naturaleza Cape Girardeau del Departamento de Conservación de Missouri (MDC) dio a luz a una camada de serpientes bebé a pesar de que no ha tenido "relaciones" con una serpiente masculina en al menos ocho años.

Es el segundo año consecutivo que esta serpiente ha tenido el llamado "nacimiento virginal", pero las prácticas notables de parto de la madre no son tan milagrosas como pueden parecer. Las serpientes acuáticas de vientre amarillo son una de las muchas especies de reptiles que pueden reproducirse a través de un proceso conocido como parthenogenesis, dijo el herpetólogo del MDC Jeff Briggler en un comunicado. [Sexo animal: 7 cuentos de actos traviesos en la naturaleza]

Este extraño método de reproducción funciona de manera diferente en diferentes especies, según Briggler, quien explicó que, en general, la partenogénesis es un tipo de reproducción asexual "en la cual las crías (bebés) son producidas por hembras sin el aporte genético de un macho".

Estas membranas de huevo se encontraron en la jaula de la serpiente de agua hembra después de ella

Estas membranas de huevo se encontraron en la jaula de la serpiente de agua hembra después de su nacimiento "virgen".

Crédito: Candice Davis, MDC

Se sabe que varias especies de serpientes se reproducen de esta manera, incluidas las serpientes de cascabel, las cabezas de cobre, las bocas de algodón, las pitones birmanas, las boas comunes, las anacondas verdes y las víboras. La partenogénesis también es común en el mundo de los insectos: las abejas, las avispas y los insectos varones ocasionalmente se reproducen de esta manera. Y algunas especies de peces, anfibios y aves también son capaces de producir bebés a través de la partenogénesis (lo siento, mamíferos, pero no puedes hacerlo de esta manera).

¿Por qué tantos animales hembras recurren a este tipo de reproducción sin copulación? La razón es bastante directa: no pueden encontrar un macho adecuado para reproducirse con, según Warren Booth, un genetista evolutivo y de poblaciones en la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Raleigh.

Booth y su colega, Gordon Schuett, un biólogo evolutivo y herpetólogo de la Universidad Estatal de Georgia en Atlanta, han estudiado la partenogénesis de las serpientes durante muchos años y han descubierto que las serpientes hembras pueden recurrir a la reproducción asexual como una forma de conservar su suministro limitado de huevos. En otras palabras, si no pueden encontrar a alguien lo suficientemente bueno como para fertilizar sus huevos para ellos, las serpientes hembras toman el asunto en sus propias "manos", en lugar de dejar que sus huevos se desperdicien, dijo Booth a WordsSideKick.com en 2011.

¿Cómo exactamente las serpientes hembra fertilizan sus propios huevos? Eso parece depender de la situación. En algunos casos, las hembras pueden almacenar esperma de machos con los que se han apareado antes de alcanzar la madurez sexual. Luego, cuando están lo suficientemente maduros para reproducirse, usan este esperma para fertilizar sus propios óvulos, según Booth y Schuett.

Pero usar esperma viejo para hacer un bebé no es lo mismo que la partenogénesis, en la que no se usa material genético paterno. Para que ocurra este proceso asexual, las serpientes hembras llevan a cabo la meiosis, o la división normal de las células que generalmente resulta en la formación de cuatro células progenitoras de huevo, una de las cuales se convierte en el huevo.

Normalmente, el cuerpo de la hembra reabsorbe las otras tres células progenitoras del óvulo, pero en la partenogénesis, una de esas células femeninas se comporta como el esperma, fertilizando el óvulo. El resultado es un embrión que solo contiene material genético de la madre.

Aún no está claro cómo se reproducía la serpiente de agua de vientre amarillo en el MDC sin la ayuda de ningún macho. Es posible que haya almacenado esperma durante ocho años, usándolo para fertilizar sus propios óvulos, pero si ese es el caso, habrá establecido un nuevo récord. Según Booth y Schuett, lo más largo que se sabe que una serpiente almacena esperma es de cinco años.

MDC ahora se está asociando con Booth para tratar de descubrir cómo se reproducía la serpiente mamá, de acuerdo con Sara Turner, gerente del Centro de Conservación de la Naturaleza Cape Girardeau de MDC, quien le dijo a WordsSideKick.com que el personal del centro de la naturaleza recientemente envió recortes a escala de las serpientes bebés nacidas este mes (ninguno de los cuales sobrevivió) a Booth. Los genetistas analizarán el ADN de las serpientes bebés para determinar si poseían ADN de una serpiente masculina y femenina, o si la serpiente hembra hizo todo el levantamiento de pesas por sí misma.

Sigue a Elizabeth Palermo @techEpalermo. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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