Nueva Especie De Ballena Asesina Propuesta

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La genética sugiere que los grupos de ballenas asesinas que tienen sus propias personalidades y características físicas son realmente especies separadas.

Las ballenas asesinas pueden no ser una sola especie, sino cuatro o más, con cada una cazando diferentes presas, viviendo en sus propios tipos de grupos, merodeando sus propios rangos únicos y hablando de distintas maneras, según una nueva investigación genética.

Con cuerpos poderosos, mentes agudas y la capacidad de trabajar juntos como manadas de lobos, las orcas, también llamadas orcas, pueden cazar y matar prácticamente cualquier cosa, incluidos los grandes tiburones blancos y la criatura más grande que haya vivido, la ballena azul. Las orcas no son en realidad ballenas, sino la más grande de todos los delfines.

Los científicos habían sospechado que más de una especie de ballena asesina había existido durante bastante tiempo, basándose en marcadas diferencias en el comportamiento y variaciones físicas sutiles. Solo en el Pacífico Norte, se reconocieron tres tipos distintos de ballenas asesinas:

  • Las orcas residentes comen principalmente pescado y, a veces, calamares. Viven en grandes grupos complejos llamados vainas. Sus aletas dorsales son redondeadas en la punta y curvadas y afiladas. Los residentes son extraordinariamente vocales, con patrones lo suficientemente complejos como para diferentes dialectos entre vainas.
  • Las orcas transitorias casi exclusivamente comen mamíferos marinos, como focas, leones marinos, delfines y ballenas, empleando tácticas altamente coordinadas para cazar a sus presas. Por lo general, viajan en grupos más pequeños de menos de 10 ballenas asesinas cuyos lazos no son tan permanentes como los que se ven con los residentes. Sus aletas dorsales tienden a ser más rectas en la punta. Los transitorios deambulan ampliamente a lo largo de la costa del Pacífico. Los patrones vocales transitorios son menos complejos y menos variables que los de los residentes.
  • Se cree que las orcas en alta mar se alimentan principalmente de peces en edad escolar, aunque también pueden comer tiburones. Viven en grupos de decenas de animales. Aparecen físicamente más pequeños que los residentes o transitorios, y sus aletas aparecen más redondeadas en la punta con múltiples muescas en el borde posterior. Viajan lejos de la orilla. Poco se sabe acerca de sus patrones vocales, pero parecen ser completamente diferentes de los de los residentes o transitorios.

Tres tipos diferentes también parecían vivir en los océanos que rodean la Antártida:

  • El tipo A se parece a una ballena asesina típica, y vive en aguas abiertas, alimentándose principalmente de ballenas minke.
  • La "ballena asesina de hielo" del tipo B es más pequeña que la del tipo A y come en sellos que quita el hielo. Tienen parches oculares muy grandes en forma de óvalo.
  • La "ballena asesina del Mar de Ross" de tipo C, una especie enana y la más pequeña de las tres especies antárticas conocidas, come peces que se encuentran principalmente debajo de la bolsa de hielo. Tienen manchas oculares muy pequeñas que se parecen más a líneas anchas en lugar de óvalos.

Hasta ahora, sin embargo, los científicos no habían demostrado que existieran diferentes especies de orcas. Los análisis genéticos no habían sido concluyentes porque los científicos no habían mapeado el genoma completo de las mitocondrias de las ballenas, un compartimento dentro de la célula heredado de la madre y que posee su propio ADN.

Ahora, al utilizar un método relativamente nuevo llamado secuenciación altamente paralela para descifrar el genoma completo de las mitocondrias de una muestra mundial de 139 ballenas asesinas del Pacífico Norte, el Atlántico Norte y los océanos que rodean la Antártida, "pudimos ver diferencias claras entre la especie ", explicó el investigador Phillip Morin, genetista del Southwest Fisheries Science Center de NOAA en La Jolla, California.

El análisis sugirió que en la Antártida, los tipos B y C son especies de ballenas asesinas distintas de las del tipo A y entre sí. El nivel de disimilitud entre los tipos B y -C con otras ballenas asesinas sugiere que sus linajes se separaron de otras orcas hace aproximadamente 150,000 años.

"Tienen patrones grises y blancos que no se ven en ninguna otra ballena asesina en el mundo", señaló Morin.

Los transitorios del Pacífico Norte también parecen ser una especie separada. El nivel de diferencias genéticas encontradas entre los transitorios y todos los otros tipos de ballenas asesinas sugiere que sus ancestros divergieron hace aproximadamente 700,000 años.

No está claro si los tipos residentes, costa afuera, tipo A, Antártico y Atlántico Norte son una sola especie, una especie separada o una subespecie separada, es decir, una raza distinta dentro de una especie que en principio puede cruzarse con otros miembros de su especie.

"Necesitamos más muestras que contar", explicó Morin. "Y recolectar información sobre las ballenas asesinas en la naturaleza es realmente difícil".

Saber cuántas especies de ballenas asesinas hay puede arrojar luz sobre el papel que este depredador tiene en los océanos. También es de importancia crítica a la hora de conservarlas.

"Si piensas en ellas como una especie global, no están amenazadas, pero si las ves como muchas especies diferentes, las poblaciones múltiples y más pequeñas de ballenas asesinas que resulten podrían verse en peligro", dijo Morin.

Los científicos detallaron sus hallazgos el 22 de abril en la revista Genome Research.

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