Nuevos Fósiles Apoyan El Origen De La Vida En Aguas Profundas

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Los tallos fosilizados de los respiraderos de aguas profundas prestan evidencia del nacimiento oceánico de la vida.

Los geólogos han descubierto fósiles de microbios de aguas profundas de 1.430 millones de años de antigüedad, lo que proporciona más evidencia de que la vida puede haberse originado en el fondo del océano.

Las antiguas chimeneas de fumador negro, que los científicos desenterraron en una mina china, son mil millones de años más antiguas que los fósiles similares identificados anteriormente y son casi idénticas a las estructuras que albergan arqueas y bacterias que se encuentran hoy en los fondos marinos.

"Estos son restos de los tipos de vida más antiguos del planeta", dijo Timothy Kusky, geólogo de la Universidad de Saint Louis y coautor de un nuevo estudio que describe los fósiles.

Kusky dijo que los fósiles ofrecen "sugerencias tentadoras" de que la vida se desarrolló cerca de fuentes hidrotermales de aguas profundas y no en mares poco profundos, como lo sugieren otras evidencias.

Chimeneas fumadoras negras se desarrollan en aberturas sumergidas en la corteza terrestre que arrojan agua rica en minerales a una temperatura de 752 grados Fahrenheit (400 grados centígrados). Las bacterias que no dependen de la luz solar o del oxígeno se mueven hacia las frágiles chimeneas que crecen alrededor de los respiraderos y se alimentan de los minerales disueltos.

"A algunas personas les gusta llamarlo vida en ambientes extremos. Estas bacterias viven prácticamente en un planeta diferente en comparación con las condiciones en que vivimos", dijo Kusky a WordsSideKick.com.

Las chimeneas pedregosas pueden crecer más de 50 pies (15 metros) de altura, pero recuperar incluso una muestra moderna de chimeneas es extremadamente difícil, ya que son frágiles y se pueden desmoronar cuando se las toca.

"Este descubrimiento ofrece a los científicos valiosas muestras en tierra para la investigación geológica y geobiológica", dijo Kusky, señalando que algunos de los fósiles que desenterró miden la friolera de 3 pies de largo.

La edad y el tamaño de las chimeneas, dijo Kusky, ayudará a los científicos a comprender cómo el antiguo crecimiento hidrotermal del respiradero y el desarrollo de la vida en el fondo marino podrían estar interconectados.

Aunque los fósiles pueden ser viejos, no son la evidencia más antigua de la vida en la Tierra. Los especímenes más antiguos son de 3.5 mil millones de años, grupos de bacterias llamadas estromatolitos en forma de cúpula, que se encontraron en el oeste de Australia y sugieren que los mares poco profundos fueron el lugar de nacimiento de la vida.

Ed Mathez, un geólogo y curador del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York que no está conectado con el descubrimiento, dijo que incluso con estromatolitos el veredicto sobre el origen de la vida está fuera.

"Nos dicen que la vida existió hace mucho tiempo, pero en cuanto a dónde se originó sigue siendo una pregunta abierta", dijo Mathez.

Mathez señaló que los fósiles de fumadores negros no son tan concluyentes sobre el origen de la vida, pero agregó que el nuevo hallazgo hace retroceder significativamente el reinado conocido de los microbios de aguas profundas.

"Personalmente, el origen de la vida en las profundidades marinas me parece una muy buena posibilidad", dijo.

Al final, dijo Kusky, aún puede haber fósiles de chimenea aún más viejos que esperan ser descubiertos.

"Hasta ahora, estos fósiles proporcionan la evidencia más antigua de la vida en aguas profundas", dijo. Los hallazgos de su equipo se detallan en el último número de la revista Gondwana Research.

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