El Nuevo 'Medidor De La Conciencia' Podría Ayudar A Los Tratamientos De Lesiones Cerebrales

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Los pacientes con lesiones cerebrales pueden tener diferentes niveles de conciencia, y ahora un nuevo estudio muestra una manera de medir el nivel de conciencia.

Una nueva técnica que puede determinar el nivel de conciencia de una persona podría beneficiar a los pacientes que han sufrido daño cerebral. Estos pacientes van desde aquellos que están completamente conscientes pero son incapaces de responder, conocidos como "síndrome de encierro", hasta aquellos en estado vegetativo, ajenos al mundo.

La técnica, que implica enviar un pulso magnético a través del cerebro y medir la respuesta del cerebro a él, tiene el potencial de medir la conciencia incluso cuando el paciente no puede responder a otros estímulos, como la luz, el sonido o el apretar las manos.

Los científicos involucrados en el desarrollo de esta técnica advierten que no se debe usar para determinar si se debe "desconectar" de alguien en estado vegetativo. Más bien, dijeron, la técnica podría usarse para monitorear la recuperación diaria de un paciente después de una lesión cerebral y para determinar si el paciente está pensando o sintiendo algo.

Una descripción de la técnica, llamada Índice de Complejidad Perturbacional (PCI), aparece hoy (14 de agosto) en la revista Science Translational Medicine.

¿Hay alguien ahí?

La naturaleza de la conciencia ha sido durante mucho tiempo esquiva, debatida por científicos y filósofos por igual. Las personas rutinariamente entran en un estado inconsciente cuando están en un sueño profundo o bajo anestesia, pero en última instancia, se despiertan.

Sin embargo, la apariencia de una persona no siempre proporciona pistas para su conciencia: aquellos que han sufrido lesiones cerebrales graves pueden estar completamente conscientes o despiertos, sin embargo, simplemente parecen estar inconscientes debido a su incapacidad para moverse o responder a los estímulos. A la inversa, los que se encuentran en un estado vegetativo no pueden percibir nada del mundo que los rodea, sin embargo, pueden parecer conscientes, ocasionalmente moviéndose, haciendo muecas e incluso gimiendo. [10 maneras de mantener tu mente aguda]

La nueva investigación, dirigida por el Dr. Marcello Massimini en la Universidad de Milán en Italia, comenzó con la idea teórica de que la conciencia depende de la capacidad del cerebro para coordinar la información en las regiones que interactúan. Un pulso magnético enviado a través de estas regiones debería estimular el cerebro y producir un patrón de actividad específico que podría medirse mediante electroencefalografía (EEG).

El trabajo anterior realizado por estos investigadores mostró que el pulso en un cerebro consciente produjo una señal de EEG completa y rica en todo el cerebro. En contraste, un pulso en un cerebro inconsciente, en sueño profundo o bajo anestesia, produjo una señal de EEG más corta y atrofiada.

Dormir acaso a soñar

El nuevo estudio amplió esta prueba a 52 personas en diversos estados de conciencia e inconsciencia: vigilia, una etapa de sueño ligera llamada sueño de sueño, sueño profundo, sedación inducida por diferentes tipos de anestesia, un estado de mínima conciencia inducido por coma, encerrado Síndrome y estado vegetativo (ahora llamado "síndrome de vigilia sin respuesta").

El PCI podría diferenciar entre todos estos estados. El índice, basado en un análisis matemático complicado del EEG, clasifica el nivel de conciencia de las personas en una escala de 0 a 1. Los pacientes totalmente despiertos en el estudio tenían un PCI de 0.6 o superior, los pacientes en un sueño soñador (ligero) tenían un PCI de aproximadamente 0,4 y pacientes en un sueño profundo tenían un PCI de aproximadamente 0,2.

Aquellos que fueron anestesiados tenían PCI tan bajos como 0.12, lo que significa que estaban en un profundo estado de inconsciencia. Cuanto más potente sea la anestesia, más baja será la PCI.

Entre los pacientes con daño cerebral, aquellos que se creía que estaban en un estado vegetativo tenían PCI similares a las personas que se encuentran bajo anestesia. Los pacientes que padecían síndrome encerrado estaban despiertos, con ICP de aproximadamente 0,6, y aquellos en un estado de mínima conciencia tenían ICP de aproximadamente 0,3.

Un valor de PCI más alto que el nivel de anestesia en pacientes que de otra manera no respondían por completo sugeriría que están conscientes hasta cierto punto, dijo Massimini.

Christof Koch, director científico del Allen Institute for Brain Science en Seattle que no participó en el estudio, describió la técnica de PCI como un "medidor de conciencia".

Massimini dijo que le gustaría ampliar el estudio a más pacientes para definir mejor el índice. Decenas de miles de estadounidenses tienen daño cerebral grave, según varias estimaciones publicadas. Estos incluyen muchos soldados y veteranos que lucharon en Irak y Afganistán.

"Una importante aplicación potencial de la PCI es monitorear el efecto de los tratamientos", dijo Massimini a WordsSideKick.com. "La eficacia de los fármacos o los procedimientos de estimulación cerebral se pueden juzgar objetiva y cuantitativamente en función de sus efectos sobre la complejidad cerebral".

Sin embargo, Massimini dijo que el PCI no se puede usar para determinar la inconsciencia absoluta.

"Ninguna medida objetiva se puede utilizar para descartar la presencia de la conciencia, porque no tenemos una comprensión clara de cuáles son las propiedades físicas que son necesarias y suficientes para la experiencia subjetiva", dijo. "Al medir la conciencia, es seguro decir que la ausencia de la prueba no es una prueba de la ausencia".

Christopher Wanjek es el autor de una nueva novela, "¡Hey, Einstein!", Una historia cómica de la naturaleza contra la crianza sobre la crianza de clones de Albert Einstein en entornos poco ideales. Su columna, Mala medicina, aparece regularmente en WordsSideKick.com.


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