Las Tortugas De La Isla De Galápagos, Casi Extintas, Vuelven Colosales

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Después de ser conducido a la casi extinción por las cabras salvajes, la población de tortugas gigantes en peligro de extinción en una isla de galápagos se ha recuperado.

Tortugas gigantes que una vez fueron llevadas al borde de la extinción en una pequeña isla de Galápagos han tenido una reaparición increíble, según revela un nuevo estudio.

La población de tortugas en la isla de Española se redujo a solo 15 animales en la década de 1960, debido al daño a su hábitat causado por cabras salvajes. Luego, hace unos 40 años, las tortugas criadas en cautiverio fueron liberadas en la isla, y ahora hay alrededor de 1.000 de ellas que viven y crían en la naturaleza.

"Es una de las mejores historias de éxito en conservación", dijo James Gibbs, biólogo en conservación de la Facultad de Ciencias Ambientales y Forestales de SUNY en Syracuse, Nueva York. Gibbs dirigió el estudio publicado hoy (28 de octubre) en la revista PLOS ONE. [Ver imágenes de una tortuga gigante de Galápagos]

Las tortugas gigantes solían encontrarse en todo el mundo, pero ahora, en la naturaleza, solo se encuentran en algunos lugares, incluidas las islas Galápagos, Seychelles y Mascarenes. Los balleneros cazaban las tortugas en Española para alimentarse. Más tarde, los pescadores trajeron cabras a la isla a fines del siglo XIX, devastando el ecosistema nativo y las tortugas. En la década de 1960, solo quedaban unos pocos reptiles colosales.

Para solucionar el problema, "la primera tarea era erradicar las cabras", dijo Gibbs a WordsSideKick.com. Los conservacionistas trajeron a hombres armados entrenados en helicópteros para cazar y matar a todas las cabras.

Mientras tanto, el Servicio del Parque Nacional Galápagos reintrodujo tortugas criadas en cautividad a la isla, y las marcó y recapturó a lo largo de los años.

En el estudio, Gibbs y sus colegas analizaron 40 años de datos recopilados por el servicio de parques nacionales, la Fundación Charles Darwin y otros científicos visitantes. Encontraron que la población de tortugas se había estabilizado.

"Lo que básicamente encontramos a lo largo del tiempo es que aproximadamente la mitad de las tortugas que fueron liberadas han sobrevivido", dijo Gibbs. "Eso es realmente bastante asombroso".

Y las tortugas se están reproduciendo. Algunos de los animales más jóvenes encontrados en los últimos cinco a diez años no fueron criados en cautiverio, dijo Gibbs. La población de tortugas es "muy segura", dijo, y probablemente no necesite más intervención humana.

Para descubrir cómo ha cambiado la vegetación de la isla a lo largo de los años, los científicos midieron el contenido de carbono del suelo a diferentes profundidades. Descubrieron que durante los últimos 150 años, más o menos, ha habido un cambio en la flora de pastos a pequeños árboles y arbustos. Según los investigadores, estas plantas leñosas impiden el crecimiento de los cactus, que son elementos básicos de la dieta de la tortuga, y dificultan el movimiento de los animales.

Entonces, aunque las tortugas se están recuperando, el ecosistema tardará mucho más en recuperarse y la población de tortugas puede recuperarse por completo, dijo Gibbs.

Nota del editor: Este artículo se actualizó a las 11:40 a.m. ET del 29 de octubre, para corregir una afirmación sobre dónde se encuentran tortugas gigantes en la naturaleza.

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