Experiencias Cercanas A La Muerte Explicadas Por La Ciencia

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Las experiencias cercanas a la muerte parecen místicas, pero la ciencia puede explicar algunos de estos fenómenos.

Las experiencias cercanas a la muerte a menudo se consideran fenómenos místicos, pero la investigación ahora está revelando explicaciones científicas de prácticamente todas sus características comunes. Ahora se conocen ampliamente los detalles de lo que sucede en las experiencias cercanas a la muerte: la sensación de estar muerto, la sensación de que el "alma" de uno ha dejado el cuerpo, un viaje hacia una luz brillante y una partida hacia otra realidad donde el amor y la felicidad son todo lo que abarca.

Según una encuesta de Gallup, aproximadamente el 3 por ciento de la población de los Estados Unidos dice que ha tenido una experiencia cercana a la muerte. Se reportan experiencias cercanas a la muerte en diferentes culturas, con registros escritos de ellos que datan de la antigua Grecia. No todas estas experiencias coinciden realmente con el roce con la muerte: un estudio de 58 pacientes que relataron experiencias cercanas a la muerte encontró que 30 no estaban realmente en peligro de morir, aunque la mayoría de ellos pensaban que lo estaban.

Recientemente, una gran cantidad de estudios ha revelado fundamentos potenciales para todos los elementos de tales experiencias. "Muchos de los fenómenos asociados con las experiencias cercanas a la muerte pueden explicarse biológicamente", dice el neurocientífico Dean Mobbs, de la Unidad de Cognición y Ciencias del Cerebro del Consejo de Investigación Médica de la Universidad de Cambridge. Mobbs y Caroline Watt en la Universidad de Edimburgo detallaron esta investigación en línea el 17 de agosto en Tendencias en Ciencias Cognitivas..

Por ejemplo, la sensación de estar muerto no se limita a las experiencias cercanas a la muerte: los pacientes con síndrome de Cotard o "cadáver ambulante" tienen la creencia delirante de que han fallecido. Este trastorno se produjo después de un traumatismo, como durante las etapas avanzadas de la fiebre tifoidea y la esclerosis múltiple, y se ha relacionado con regiones del cerebro como la corteza parietal y la corteza prefrontal. está involucrado en los delirios observados en condiciones psiquiátricas como la esquizofrenia ", explica Mobbs. Aunque el mecanismo detrás del síndrome sigue siendo desconocido, una posible explicación es que los pacientes están tratando de entender las extrañas experiencias que están teniendo.

Ahora también se sabe que las experiencias fuera del cuerpo son comunes durante los patrones de sueño interrumpidos que preceden inmediatamente a dormir o despertarse. Por ejemplo, la parálisis del sueño, o la experiencia de sentirse paralizado mientras aún está consciente del mundo exterior, se informa en hasta el 40 por ciento de todas las personas y está relacionada con alucinaciones vívidas que pueden dar como resultado la sensación de flotar sobre el cuerpo. Un estudio de 2005 descubrió que las experiencias extracorpóreas se pueden desencadenar artificialmente al estimular la unión temporoparietal correcta en el cerebro, lo que sugiere que la confusión con respecto a la información sensorial puede alterar radicalmente la forma en que uno experimenta el cuerpo.

Una variedad de explicaciones también podría explicar los informes de aquellos que mueren por encontrarse con el fallecido. Los pacientes con enfermedad de Parkinson, por ejemplo, han reportado visiones de fantasmas, incluso de monstruos. ¿La explicación? El Parkinson implica un funcionamiento anormal de la dopamina, un neurotransmisor que puede provocar alucinaciones. Y cuando se trata de la experiencia común de revivir momentos de la vida de uno, uno de los culpables podría ser el locus coeruleus, una región del cerebro medio que libera noradrenalina, una hormona del estrés que se espera que se libere en niveles altos durante un trauma. El locus coeruleus está altamente conectado con las regiones del cerebro que median la emoción y la memoria, como la amígdala y el hipotálamo.

Además, las investigaciones ahora muestran que varias drogas medicinales y recreativas pueden reflejar la euforia que a menudo se siente en las experiencias cercanas a la muerte, como la ketamina anestésica, que también puede desencadenar experiencias fuera del cuerpo y alucinaciones. Según explica Mobbs, la ketamina afecta el sistema opioide del cerebro, que naturalmente puede activarse incluso sin drogas cuando los animales están bajo ataque, lo que sugiere que el trauma podría desencadenar este aspecto de las experiencias cercanas a la muerte.

Finalmente, uno de los aspectos más famosos de las alucinaciones cercanas a la muerte es moverse a través de un túnel hacia una luz brillante. Aunque las causas específicas de esta parte de las experiencias cercanas a la muerte siguen sin estar claras, la visión de túnel puede ocurrir cuando la sangre y el flujo de oxígeno se agotan a los ojos, como ocurre con el miedo extremo y la pérdida de oxígeno que son comunes para morir.

En conjunto, la evidencia científica sugiere que todas las características de la experiencia cercana a la muerte tienen alguna base en que la función cerebral normal ha salido mal. Además, el conocimiento mismo de la historia con respecto a los episodios cercanos a la muerte podría jugar un papel crucial en su experiencia, una profecía autocumplida. Tales hallazgos "proporcionan evidencia científica para algo que siempre ha estado en el ámbito de la paranormalidad", dice Mobbs. "Personalmente creo que comprender el proceso de morir puede ayudarnos a aceptar esta parte inevitable de la vida".

Un obstáculo potencial para una mayor investigación sobre las experiencias cercanas a la muerte será analizarlas experimentalmente, dice el neurocientífico cognitivo Olaf Blanke en el Instituto Federal de Tecnología de Suiza en Lausana, Suiza, quien ha investigado experiencias fuera del cuerpo. Aún así, "nuestro trabajo ha demostrado que esto se puede hacer para las experiencias fuera del cuerpo, así que ¿por qué no para las sensaciones relacionadas con la experiencia cercana a la muerte?"

Este artículo fue publicado por primera vez en Scientific American. © 2011 Scientific American. Todos los derechos reservados.

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