'Neanderthal' Sigue Siendo En Realidad Humano Medieval

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Los huesos excavados en una cueva italiana en la década de 1980 resultan ser mucho más nuevos de lo que se creía originalmente.

Una investigación reciente encuentra que algunos huesos fragmentarios que se cree que son los restos de los neandertales en realidad pertenecían a los italianos medievales.

El estudio es un nuevo análisis de un diente, que se encontró en una cueva en el noreste de Italia junto con un dedo y otro diente. Originalmente, los investigadores identificaron estos restos como pertenecientes a los neandertales, primos primitivos de los humanos que se extinguieron hace unos 30,000 años. En cambio, el nuevo estudio revela que los huesos pertenecen a lo moderno. Homo sapiens.

No se sabe quién fue el propietario original de los dientes y los dedos, pero la cueva donde se descubrieron fue a la vez una ermita o lugar de residencia y el lugar de una espantosa masacre medieval. [8 perturbadores descubrimientos arqueológicos]

Misterio encontrar

Los dientes y el hueso se encontraron en la cueva de San Bernardino en la década de 1980 en una capa de roca que se remonta a los tiempos de Neanderthal, hace aproximadamente 28,000 a 59,000 años. Pero la ubicación por sí sola no es suficiente para una identificación firme, dijo el investigador del estudio Stefano Benazzi, antropólogo físico del Instituto Max Planck para la Antropología Evolutiva en Alemania. También es necesario un análisis de los huesos. Anteriormente, los investigadores habían realizado este análisis, pero carecían de las herramientas de alta tecnología disponibles para los científicos en la actualidad.

La ubicación e imágenes de la cueva de San Bernardino en Italia.

La ubicación e imágenes de la cueva de San Bernardino en Italia.

Crédito: Stefan Benazzi

"La discriminación taxonómica de la especie se basó principalmente en la capa en que se encontró el fósil humano en lugar de las características morfológicas" o la forma y el tamaño de los huesos, dijo Benazzi a WordsSideKick.com.

El tamaño y la forma de los dientes fueron consistentes con la pertenencia a Homo sapiens, pero su capa de roca sugirió neandertal. Una mirada retrospectiva a las excavaciones reveló una geología turbia: en algún momento, a finales de la Edad Media, se había construido una pared para sellar la cueva, lo que podría perturbar las capas de roca e impedir que los investigadores las usaran como prueba de la edad.

¿Humano o neandertal?

Benazzi y sus colegas tomaron un acercamiento directo, analizando uno de los dientes, un molar, encontrado en la cueva. (Estos análisis requieren la destrucción de parte del hueso, razón por la cual a menudo no se realizan).

Primero, observaron la forma del diente utilizando la tomografía microcomputada (TC), un método de escaneo que permite a los investigadores crear modelos virtuales en 3D de un objeto. También tomaron muestras del ADN mitocondrial, un tipo de ADN que pasa por la línea materna. Luego, utilizaron la datación por radiocarbono para determinar la edad del diente. Finalmente, analizaron los rastros moleculares en el diente para determinar la dieta del individuo. [En Fotos: Nuevo Ancestro Humano Posiblemente Descubierto En La Cueva Española]

Los resultados convergieron en una respuesta: este diente no era neandertal. La forma era algo ambigua, pero sugerente de una Homo sapiensdiente El ADN parecía mucho más humano que el neandertal. La fecha selló el acuerdo: en lugar de tener al menos 30,000 años de antigüedad, el diente se remonta a entre 1420 y 1480 d.

El análisis de la dieta reveló que la proporción de plantas y carne consumida por el propietario del diente era consistente con la dieta de un italiano medieval que comía mijo, una planta que ni siquiera se introdujo en Italia hasta hace 5.000 años o más.

"Es fantástico que la tecnología haya avanzado hasta ahora y podamos reevaluar estos hallazgos más antiguos", dijo Kristina Killgrove, antropóloga biológica de la Universidad de West Florida que no participó en el estudio. "Ahora podemos usar la datación por carbono 14 y el ADN antiguo y compararlo con el genoma neandertal".

Aunque los investigadores no analizaron químicamente el otro diente y el hueso de los dedos, su tamaño y su estrecha asociación con el molar sugieren que ellos también son de origen medieval.

Una historia espeluznante

El descubrimiento de los huesos medievales destaca la larga historia de la cueva. Sirvió como ermita en el siglo XV y posiblemente fue habitada por San Bernardino de Siena, un sacerdote y misionero que pasó un tiempo en el área. En 1510, durante la Guerra de la Liga de Cambrai, la cueva fue el sitio de una masacre de personas locales por parte de tropas mercenarias. Algunos murieron por asfixia en la cueva, donde habían huido para buscar refugio.

Se desconoce si los huesos pertenecen a una de esas víctimas oa otro italiano medieval, pero la construcción de un muro sobre la boca de la cueva en la Edad Media tardía probablemente empujó los huesos a las capas de roca más profundas, donde fueron confundidos con restos de neandertales. Después de la masacre, el sitio se convirtió en una iglesia.

La reclasificación de los huesos también muestra que la antropología no debe centrarse solo en los nuevos hallazgos, sino que también debe mirar hacia atrás a los descubrimientos antiguos, dijo Benazzi.

"Mostramos que muchos de los fósiles descubiertos en el pasado, como San Bernardino, necesitan ser reevaluados", dijo. Ese trabajo está en curso, agregó, y su grupo de investigación está trabajando para analizar otros restos encontrados en otras cuevas.

Los hallazgos se informarán en un próximo número del Journal of Human Evolution.

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Suplemento De Vídeo: El hombre de las cavernas 1/2 - Documental.




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