¿Malo O Bueno? Un Químico Cerebral Puede Decir

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Un químico cerebral llamado oxitocina parece jugar un papel importante en la generosidad y la empatía, según un investigador que la ha denominado "molécula moral".

NUEVA YORK - Las sustancias químicas en su cuerpo pueden influir en cuán generoso o egoísta es, y, en los últimos años, los experimentos han explorado el papel de uno llamado oxitocina, que un investigador llama "molécula moral".

En un experimento conocido como el juego del ultimátum, una de las dos personas recibe una suma de dinero, por ejemplo $ 100, y le dice que debe decidir cómo dividirlo con la persona No. 2. Si la persona No. 2 no está satisfecha con la división, entonces ella puede rechazarlo, pero luego el dinero desaparece, y ninguna de las dos recibe nada.

El neuroeconomista Paul Zak y sus colegas han realizado muchas variaciones en este experimento. En uno, dieron a algunos participantes un chorro de oxitocina en la nariz de antemano, y encontraron que la parte del dinero que ofrecían al otro lado aumentó en un 80 por ciento. (Es importante tener en cuenta que el aumento ocurrió cuando la persona No. 1 tuvo que considerar la reacción de la persona No. 2 a la oferta).

El trabajo de Zak indica que la oxitocina, antes conocida como hormona liberada durante el parto y la lactancia, también desempeña un papel fundamental en la promoción del comportamiento social, dijo a una audiencia en la Academia de Ciencias de Nueva York el martes (11 de diciembre). La oxitocina también actúa como un neurotransmisor o mensajero entre las células del cerebro. [11 Efectos interesantes de la oxitocina]

Su presentación fue parte de una serie sobre la ciencia detrás de los siete pecados mortales, en este caso, la codicia.

"Los siete pecados mortales siguen siendo mortales, porque nos separan de otras personas", dijo Zak. "Se trata de poner al 'yo' primero y eso es una mala adaptación para las criaturas sociales como nosotros '.

La oxitocina, en particular, promueve la empatía, y cuando la sustancia química se inhibe en alguien, se vuelven más propensos al comportamiento pecaminoso o egoísta, dijo.

Pero este sistema no funciona para todos.

Zak ilustró esto con el ejemplo de una joven canadiense, Stephanie Castagnier, que participó en el reality show "The Apprentice", del magnate inmobiliario Donald Trump. Castagnier se presentó como "la diosa de la codicia", escribe en su libro "La molécula moral" (Dutton Adult, 2012).

Zak le mostró a Castagnier un video que muestra a un niño de 2 años que se está muriendo de cáncer. No en vano, este video típicamente provocó una fuerte reacción. Zak descubrió que los niveles de oxitocina aumentaron en un promedio del 47 por ciento en la sangre de los espectadores. Sin embargo, la oxitocina de Castagnier aumentó solo un 9 por ciento.

"Ella no tiene la fisiología de la empatía", dijo Zak a la audiencia, y agregó que esto le permitió ser más agresiva.

La hormona testosterona inhibe la oxitocina, pero Zak descubrió que, aunque Castagnier tenía niveles inusualmente bajos de testosterona, tenía niveles increíblemente altos de dihidrotestosterona, o DHT, una versión de "alto octanaje" de testosterona, dijo. El DHT estaba bloqueando la oxitocina, concluyó.

Zak y sus colegas descubrieron que los hombres que reciben testosterona se vuelven un 27 por ciento menos generosos con los demás cuando juegan el juego del ultimátum.

Pero a pesar de esta influencia antisocial, la testosterona ayuda a mantener el orden social. De hecho, las personas con altos niveles de testosterona son propensas a castigar a quienes se consideran poco cooperativos y codiciosos, incluso gastando sus propios recursos para hacerlo, según Zak.

La historia personal de Castagnier también ofreció una pista. La oxitocina se libera como parte de lo que Zak denomina el circuito de "empatía mediada por oxitocina humana". La investigación sobre mujeres que sufrieron abusos sexuales repetidos cuando eran niños indica que este circuito no funciona adecuadamente para ellas, dijo Zak. El abuso que experimentaron parece evitar que este circuito se desarrolle adecuadamente, dijo.

En el caso de Castagnier, su padre, que era un gran traficante de drogas, se convirtió en un drogadicto sin hogar cuando ella era joven. Antes de que ella terminara la escuela secundaria, sus padres habían muerto de SIDA, Zak escribe en su libro.

Basado en sus observaciones durante un juego de paintball de tres contra tres, Zak supuso que su codicia estaba centrada en el dinero; Ella era capaz de comportarse cooperativamente en otras situaciones.

Otra investigación también está explorando los complejos efectos de este mensajero químico, la oxitocina, que también se ha denominado "droga del amor".

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