Una Brújula Natural: Rock Cracks Point North

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Las rocas del desierto parecen estar resquebrajadas por el sol de la mañana, tal vez una lección para los edificios.

La noche ha caído, y estás perdido en medio de un desierto desconocido. Hay formas de orientarse mirando las estrellas. Pero ¿qué hay de mirar hacia las rocas?

Según Leslie McFadden de la Universidad de Nuevo México, puede haber una especie de brújula en la alineación de las grietas en ciertas rocas.

Al tratar de explicar cómo se derrumba una roca cuando el agua escasea, McFadden ha incorporado el poder del Sol, y el simple hecho de que se eleva en el Este y se establece en el Oeste, más o menos hablando.

"Me di cuenta de que la Naturaleza podría exhibir el efecto del calentamiento solar al tener grietas alineadas en dirección Norte-Sur", dijo McFadden. WordsSideKick.com En una entrevista telefónica.

McFadden y sus colegas han confirmado que la mayoría de las grietas en algunas rocas del desierto están orientadas de esta manera no aleatoria. Continúan sugiriendo que este patrón de meteorización podría aparecer en otros planetas o lunas.

Grietas en el pavimento

El principal interés de McFadden es la intemperie en los climas áridos y semiáridos del mundo. Una característica peculiar que se encuentra en estas áreas secas es un pavimento desértico, un terreno llano y cubierto de grava, con poca o ninguna vegetación.

"A menudo tienen un color oscuro", dijo McFadden. "Casi parecen un gran estacionamiento".

Las fuerzas de la coalición avanzaron con dificultad por las aceras del desierto en Irak, y los lotes áridos son comunes en el suroeste de los Estados Unidos. La delgada capa de grava que cubre un pavimento surge de la ruptura a lo largo de milenios de las rocas que salpican el paisaje. Cómo se produce esta intemperie ha sido un poco misterioso.

El agua puede dividir una roca cuando entra y se congela. Pero los desiertos generalmente no se enfrían lo suficiente para que esto suceda, por lo que los geólogos han especulado que la intemperie de sal, en la cual los granos de sal se forman del agua que ha penetrado en una roca, es la acción dominante.

El desgaste de la sal ocurre a lo largo de las costas, donde el rocío del mar hace que las rocas se desmoronen. Pero McFadden no cree que este proceso pueda explicar completamente la intemperie observada en los pavimentos del desierto.

"Para hacer que las sales funcionen, tienes que poner sales en el interior de las rocas", dijo.

McFadden y sus colegas sostienen que el desgaste de la sal es más eficaz para abrir grietas que ya están allí. Para explicar la división inicial, los científicos han revisado una vieja idea que previamente había caído en desuso.

Rocas calientes

El calor puede ser un factor importante en la descomposición de rocas. Esto es evidente para cualquiera que haya puesto una roca en una fogata o haya visto las consecuencias de un incendio forestal.

"Cuando tienes un incendio, las rocas de silicato se rompen porque son conductores ineficientes del calor", dijo McFadden.

Debido a esta mala conducción, el exterior de una roca se calienta mucho en un incendio, mientras que el interior puede permanecer relativamente fresco. La diferencia de temperatura hace que la roca se rompa, ya que las capas externas se expanden hacia el interior.

Aunque no hay muchos incendios en medio del desierto, existe el ardiente calor del sol. Algunas rocas oscuras en el desierto pueden alcanzar los 176 grados Fahrenheit (80 grados Celsius), según McFadden.

En la década de 1930, los investigadores analizaron los efectos del calentamiento solar en el laboratorio, pero no pudieron reproducir el clima visto en la Naturaleza, por lo que el Sol fue abandonado como una explicación.

El sol esta de vuelta

Pero las grietas del desierto son una raza diferente. Una roca dividida implica que hubo una tensión entre los dos lados, una situación distinta de un incendio, donde la tensión es entre capas.

McFadden se dio cuenta de que el Sol, que brillaba en un solo lado, podía crear tal tensión debido a las diferencias de temperatura. Dijo que las investigaciones anteriores no habían tenido en cuenta la sombra de la roca.

"Los mayores gradientes de temperatura en la superficie ocurrirán en la mañana", dijo McFadden, cuando la mitad sombreada de la roca aún está fresca por la noche.

Por lo tanto, si McFadden tenía razón, las grietas deberían alinearse a lo largo de la línea entre el Sol de la mañana y la sombra. En una roca relativamente redonda, esta línea debe apuntar de norte a sur. Para probar esta hipótesis, McFadden y sus colegas fueron a media docena de pavimentos del desierto en Nuevo México, Arizona y California. Descubrieron que la mayoría de las grietas en rocas redondas y uniformes se alineaban en dirección Norte-Sur.

"Tenemos pruebas de que el Sol vuelve al juego", dijo McFadden.

Los resultados fueron publicados en el número actual de Boletín de la Sociedad Geológica de América.

No solo rocas

Los autores señalan que el calentamiento solar podría explicar otros tipos de meteorización fuera de los pavimentos del desierto. Los edificios y otros objetos hechos por el hombre pueden formar grietas que reflejan el movimiento de la luz y la sombra a través de sus paredes.

Y el efecto puede no estar limitado a nuestro planeta.

"Existe la posibilidad de que pueda funcionar en Marte, donde se han observado algunos signos de desgaste físico", dijo McFadden.

Marte tiene un día que es solo 40 minutos más largo que el de la Tierra. Un ciclo de enfriamiento por calor similar podría explicar la ruptura de algunas de las rocas en el Planeta Rojo.


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