Laboratorio De Propulsión A Chorro De La Nasa (Jpl): Datos E Información

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Jpl es el centro de atención de la agencia espacial para la exploración robótica de mundos más allá de la tierra.

El Jet Propulsion Laboratory (JPL) estaba construyendo una nave espacial antes de que existiera la NASA, y hoy es el centro de atención de la agencia espacial para la exploración robótica de mundos más allá de la Tierra.

Los técnicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA trabajan en el Mars Science Laboratory rover Curiosity en mayo de 2011. El rover está al revés y sus seis ruedas están apagadas (descansan sobre una mesa, en el extremo derecho de la foto).

Los técnicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA trabajan en el Mars Science Laboratory rover Curiosity en mayo de 2011. El rover está al revés y sus seis ruedas están apagadas (descansan sobre una mesa, en el extremo derecho de la foto).

Crédito: Mike Wall

JPL lidera la misión Mars Science Laboratory de 2.500 millones de dólares, que dejó caer el rover Curiosity de 1 tonelada en la superficie del Planeta Rojo en 2012. También está gestionando el próximo rover de Marte 2020, que está programado para ir al Planeta Rojo en 2020. El centro también ejecutó la misión Cassini que estudia Saturno (que finalizó en 2017) y continúa administrando las sondas Voyager en el sistema solar exterior y el espacio interestelar.

JPL tiene su sede en Pasadena, California, y está administrado para la NASA por el Instituto de Tecnología de California (Caltech). Aquí hay un breve resumen del laboratorio, que emplea a unas 5,000 personas y tiene un presupuesto anual de $ 1.6 mil millones.

Una larga historia

Las raíces de JPL se remontan a 1936, cuando un grupo de investigadores del Laboratorio Aeronáutico Guggenheim de Caltech realizó una serie de experimentos con cohetes en un lavado de cañón seco conocido como Arroyo Seco. Se mudaron al valle después de una explosión accidental en el campus.

"No iban a arruinar nada aquí", dijo Jia-Rui Cook a Space.com. Cook trabaja con relaciones de medios de JPL.

El éxito de esos juicios atrajo la atención del ejército de los Estados Unidos, que le dio dinero al equipo de Caltech para desarrollar cohetes con correa para ayudar a los aviones del Ejército a despegar desde pistas cortas, un concepto llamado "despegue asistido por jets" o JATO. [10 aviones militares que nunca lo hicieron más allá de la fase de prueba]

En 1943, varios de los investigadores formaron la Corporación Aerojet, que sigue vigente hoy en día, para fabricar motores JATO. Ese mismo año, el equipo de Caltech comenzó a referirse a su organización de investigación como el Laboratorio de Propulsión a Chorro.

En los primeros años, JPL fue financiado por el Ejército de los Estados Unidos para desarrollar tecnología de misiles. Para 1945, el laboratorio empleaba a casi 300 personas y había comenzado a lanzar vehículos de prueba a una altura de 37 millas (60 kilómetros) de White Sands, N.M.

Apenas dos años después, JPL lanzó al cabo Corporal, un misil guiado visto como una respuesta al famoso cohete V-2 de Alemania. Los misiles corporales se desplegaron en los Estados Unidos y Europa desde 1954 hasta 1964.

El JPL luego se diversificó, aplicando las habilidades obtenidas de sus esfuerzos de misiles a misiones de investigación no militares. El laboratorio comenzó a desarrollar Explorer 1, el primer satélite exitoso de los Estados Unidos, en noviembre de 1957 y lo lanzó a la órbita el 31 de enero de 1958.

Antes de fin de año, el JPL había sido transferido de la jurisdicción militar a la civil. El Congreso creó la NASA en octubre de 1958, y la agencia espacial se hizo cargo del JPL dos meses después. [Las 10 misiones de ciencia más grandes de la NASA]

Exploración planetaria: los primeros años

El laboratorio pronto comenzó a establecer su visión más allá de la órbita terrestre. En 1962, por ejemplo, la nave espacial Mariner 2 de JPL voló por Venus, convirtiéndose en la primera sonda en observar otro planeta de cerca.

La nave espacial Mariner 9.

La nave espacial Mariner 9.

Crédito: NASA

Mariner 4 realizó un sobrevuelo a Marte en 1964, y Mariner 9 se convirtió en la primera nave espacial en rodear otro planeta cuando se estableció en órbita alrededor del Planeta Rojo en 1971.

Los esfuerzos de JPL también ayudaron a allanar el camino para las misiones tripuladas de la luna Apolo de la NASA. En 1964 y 1965, la nave Ranger 7, 8 y 9 tomó fotos del vecino más cercano de la Tierra antes de estrellarse intencionalmente en la superficie lunar. Y desde 1966 hasta 1968, Surveyor 1, 3, 5, 6 y 7 hicieron aterrizajes suaves en la luna.

Mariner 10, lanzado en 1973, fue otro esfuerzo pionero. La nave espacial JPL movida por Mercury después de recibir un impulso de Venus, es la primera vez que una sonda emplea esta estrategia planetaria de "asistencia por gravedad", que permite a los exploradores robóticos maximizar la distancia que recorren mientras minimizan el uso de combustible.

Yendo a marte

La curiosidad y el Marte 2020 más avanzado pueden ser los rovers más ambiciosos y capaces jamás diseñados, pero están lejos de la primera incursión del Planeta Rojo de JPL. El laboratorio ha ayudado a enviar una falange de exploradores robóticos a Marte durante las últimas cuatro décadas. [Historia de las misiones robóticas de Marte (infografía)]

En 1975, la NASA lanzó la misión Viking, el primer intento de la agencia de buscar vida en el Planeta Rojo. Viking entregó dos orbitadores y dos módulos de aterrizaje a Marte, y eventualmente devolvió evidencia intrigante pero equívoca de posible actividad biológica. JPL construyó los orbitadores y, finalmente, asumió la responsabilidad de la gestión de la misión.

JPL también dirigió la misión Mars Pathfinder, que colocó un rover y un módulo de aterrizaje en el Planeta Rojo en 1997, y Mars Global Surveyor, que estudió el planeta desde la órbita desde 1997 hasta 2006. El orbitador Mars Odyssey del laboratorio se lanzó en 2001 y sigue funcionando hoy..

Además, JPL gestiona la misión Mars Exploration Rover, que logró que los dos vehículos Rovers Spirit y Opportunity estuvieran en Marte en enero de 2004. Spirit dejó de comunicarse con la Tierra en 2010, pero Opportunity aún se mantiene fuerte y ha recorrido más de un maratón de distancia en Marte

El Mars Reconnaissance Orbiter de JPL se lanzó en 2005 y continúa estudiando el Planeta Rojo desde arriba, proporcionando detalles sobre el clima y las características del planeta.Y en 2008, el aterrizaje de Phoenix confirmó la presencia de hielo de agua justo debajo de la superficie marciana cerca del polo norte del planeta. Además, se espera que el módulo de aterrizaje Mars InSight se lance en 2018 para estudiar el interior del planeta rojo.

No todos los esfuerzos de JPL en Marte han tenido éxito. Por ejemplo, se perdió el contacto con Mars Observer en 1993, poco antes de que estuviera programado para entrar en órbita. Y tanto Mars Climate Orbiter como Mars Polar Lander se perdieron al llegar al Red Planet a fines de 1999.

"Aterrizar en Marte es difícil", dijo Cook.

Es por eso que las misiones a menudo se basan en ideas y hardware existentes de viajes anteriores al planeta rojo. Según Cook, el próximo rover de Marte 2020, por ejemplo, utilizará un escudo térmico de repuesto de la misión Curiosity.

"Si ya lo hemos hecho con éxito, seguiremos con eso", dijo.

Más allá del planeta rojo

Una ilustración artística de la nave espacial Voyager 1 de la NASA, el objeto más lejano construido por humanos de la Tierra, que se lanzó en 1977 y se dirige al espacio interestelar.

Una ilustración artística de la nave espacial Voyager 1 de la NASA, el objeto más lejano construido por humanos de la Tierra, que se lanzó en 1977 y se dirige al espacio interestelar.

Crédito: NASA

JPL también ha enviado muchas sondas más allá de Marte. Dos de las más famosas son la nave espacial gemela Voyager, que se lanzó en 1977 para estudiar Júpiter, Saturno y sus lunas. Las sondas lograron sus objetivos iniciales, luego continuaron y verificaron a Urano y Neptuno en su camino hacia el espacio interestelar. La Voyager 2 ingresó al espacio interestelar en 2012 y la Voyager 1 debería llegar allí en los próximos años.

La sonda Galileo de JPL también estudió a Júpiter, entró en órbita alrededor del planeta más grande del sistema solar en 1995 y realizó observaciones durante los próximos ocho años. Cassini, que se lanzó hacia el sistema Saturn en 1997, envió datos e imágenes a casa hasta 2017, cuando la sonda fue lanzada deliberadamente a Saturno por la posibilidad de que se estrellara (y contaminara) una luna helada como Encelado. Uno de los hallazgos más famosos de Cassini fue ver el agua que brotaba de docenas de géiseres de la superficie de la luna.

El laboratorio también ha liderado o participado en misiones para estudiar cometas y asteroides. Uno de esos esfuerzos fue Stardust, que recolectó partículas de la cola del cometa Wild-2 en 2004 y las devolvió a la Tierra.

La nave espacial Deep Impact administrada por JPL golpeó un proyectil en el cometa Tempel 1 en 2005, luego persiguió al cometa Hartley 2 para una mirada de cerca en 2010. Y la nave espacial Dawn de JPL orbitó a Vesta, el segundo objeto más grande en el cinturón de asteroides, antes Saliendo a estudiar el cuerpo más grande del cinturón, el planeta enano Ceres.

JPL también mantiene sus ojos en la Tierra. Según Jason Craig, quien trabaja en la visualización de JPL, casi un tercio del presupuesto del laboratorio se gasta en estudiar nuestro propio punto azul pálido. Algunas de las misiones son de larga duración, como el satélite Topex / Poseidon, que proporciona información sobre los niveles mundiales del mar; celebró su 25 aniversario en 2017. Los satélites, grandes y pequeños, monitorean la atmósfera, los océanos, la gravedad y la temperatura de la Tierra mientras orbita alrededor del Sol. Incluso rastrean "lo que está en llamas alrededor de la Tierra", dijo Cook, gracias al monóxido de carbono en la atmósfera. Además de los incendios forestales, esto permite a los científicos rastrear las tácticas de tala y quema que prevalecen en las selvas tropicales de América del Sur y África. Toda esta información está disponible al público a través de una aplicación de escritorio conocida como "Eyes on Earth".

"Recopilamos los datos y los entregamos", dijo Craig. "Todo lo que hacemos es lanzado al mundo".

El centro de comando de Deep Space Network realiza un seguimiento de las misiones remotas de JPL.

El centro de comando de Deep Space Network realiza un seguimiento de las misiones remotas de JPL.

Crédito: Nola Taylor Redd

No solo exploración planetaria

Aunque JPL es mejor conocido por sus misiones de exploración planetaria, también ha manejado o asistido otros esfuerzos a lo largo de los años.

Por ejemplo, el laboratorio administra el Telescopio Espacial Spitzer, que ha estado escaneando el universo en luz infrarroja desde su lanzamiento en 2003. Y el telescopio espacial de exploración de infrarrojos de campo amplio de JPL, o WISE, encontró más de 100,000 asteroides previamente desconocidos en el cinturón de asteroides antes de apagarse en 2011.

JPL también es el hogar del Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA, que coordina las observaciones de los asteroides y cometas que cruzan la Tierra.

Además, JPL gestionó el desarrollo de proyectos de vuelo para el telescopio espacial Kepler, que ha detectado miles de potenciales planetas alienígenas. El laboratorio entregó el control de las operaciones científicas de Kepler al Centro de Investigación Ames de la NASA en Mountain View, California, después del lanzamiento de marzo de 2009 de Kepler. Kepler se está quedando sin combustible y se espera que cese las operaciones en 2018.

JPL también diseñó, construyó y opera Deep Space Network de la NASA, un sistema de estaciones de antena ubicadas en el desierto de Mojave en California, España y Australia. El DSN proporciona seguimiento de la NASA y las misiones internacionales al espacio profundo, y ayuda a los planetas y asteroides de imagen utilizando el radar. Los datos recopilados de las afueras del sistema solar se envían al laboratorio en California, lo que lleva a algunas personas del JPL a referirse en broma como "el centro del universo", según Jim McClure, quien administra el Control de la Misión.

El piso del control de misión de la DSN testifica el apodo. Un gran recuadro conmemora la cooperación de JPL con la NASA y Caltech, proclamando que el sitio es el centro del universo.

"Volamos nuestras banderas de nerd extremadamente altas aquí en JPL", dijo McClure. "Tan alto que hemos tenido cuatro propuestas de matrimonio en el centro del universo".

Además de su sitio principal de Pasadena y las tres estaciones de antena DSN en todo el mundo, las instalaciones de JPL incluyen un observatorio en Table Mountain, California, y un complejo de lanzamiento en el Cabo Cañaveral de Florida. El director actual del laboratorio es el Dr. Michael Watkins, que tomó el control en julio de 2016.[Infografía: Nueva Misión de los Centros de la NASA]

Informes adicionales de la colaboradora de Space.com Nola Taylor Redd. Siga su recorrido de JPL aquí.


Suplemento De Vídeo: Último encuentro de Neptuno, Voyager 1989 NASA JPL (Jet Propulsion Laboratory).




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