La Nasa Renueva La Búsqueda De Un Fallo En El Sensor De Combustible Del Transbordador

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CAPA CANAVERAL, Florida. - La NASA está de vuelta en el camino de una falla de sensor de combustible errática que obligó a la agencia a retrasar los planes de lanzamiento para el transbordador espacial Atlantis hasta principios de enero, dijeron los gerentes de la misión el domingo.

La falla de un sensor similar a un indicador de combustible en el tanque externo de 15 pisos de Atlantis durante una prueba de cuenta regresiva hoy forzó a la NASA a cancelar un lanzamiento planificado por la tarde por segunda vez. Los ingenieros ahora rastrearán el sistema de sensores con la esperanza de detectar el mal funcionamiento a tiempo para un posible intento de lanzamiento el 2 de enero.

"En este caso, con el vehículo y el sistema en la plataforma, sentimos que debemos encontrar una causa raíz", dijo LeRoy Cain, jefe del equipo de gestión de la misión de Atlantis, después del intento de lanzamiento aquí en el puerto espacial del Centro Espacial Kennedy de la agencia.. "Y vamos a hacer todo lo posible para hacer eso".

Cain dijo que se espera que un equipo de ingeniería realice posibles esfuerzos de solución de problemas mientras Atlantis se encuentra en la plataforma de lanzamiento y presente un plan preliminar a los gerentes de misión el martes.

Conocidos como sensores de corte del motor, los medidores de combustible monitorean los niveles de hidrógeno líquido superenfriado y propelente de oxígeno líquido en el tanque externo de Atlantis. Sirven como un sistema de respaldo para apagar los tres motores principales del transbordador durante el vuelo antes de que el tanque de combustible se agote.

Durante un intento de lanzamiento el jueves, dos de los cuatro sensores de corte del motor que monitorean el suministro de hidrógeno líquido de Atlantis fallaron en una prueba de cuenta regresiva estándar, y una tercera falla más tarde. Las reglas de vuelo de la NASA requieren al menos tres sensores de trabajo para iniciar.

Debido a que los sensores se han comportado de manera errática en el pasado, trabajando a veces y luego fallando en otros, la NASA ajustó sus reglas de lanzamiento para exigir que las cuatro unidades sospechosas funcionen correctamente antes de que Atlantis pueda volar. Los gerentes de la misión también redujeron la ventana de lanzamiento de la lanzadera de cinco minutos a un solo minuto para ahorrar combustible como medida de seguridad adicional en caso de que los sensores fallaran durante el despegue.

"Lo intentamos bien", dijo Doug Lyons, director de lanzamiento de Atlantis STS-122. "Creo que el equipo está decepcionado, pero muy motivado para ayudar a este equipo [de ingeniería] a seguir este problema".

La NASA ha estado plagada de fallas intermitentes con sensores de corte del motor del transbordador desde 2005, cuando la agencia espacial reanudó los vuelos orbitales tras el accidente de Columbia. Si los motores continúan disparando con un tanque seco, podrían romperse y causar daños catastróficos, aunque otras fallas además de la falla del sensor deben ocurrir para esa posibilidad, dijo la NASA.

Los ingenieros, el año pasado, cambiaron a nuevos sensores de corte del motor e instalaron instrumentos adicionales para monitorear su desempeño, solo para ver cómo resurgen los problemas a bordo de Atlantis.

"Creo que esto ha sido una especie de nube que siempre ha estado sobre nosotros", dijo William Gerstenmaier, administrador asociado de la NASA para operaciones espaciales. "Pensamos que lo teníamos reparado cuando cambiamos los sensores de corte del motor antes".

Gerstenmaier dijo que actualmente hay suficiente espacio en el horario de vuelo de la NASA para buscar la falla y lanzar la misión Atlantis antes del planeado despegue del 14 de febrero del transbordador Endeavor para llevar parte del laboratorio Kibo de Japón a la ISS el próximo año. Sin embargo, con hasta 12 misiones más de transbordadores disponibles para completar la ISS, más una para el servicio del Telescopio Espacial Hubble, la NASA espera resolver el problema del sensor de combustible de una vez por todas para evitar más demoras.

La agencia planea retirar su antigua flota de tres transbordadores para septiembre de 2010 una vez que se complete la construcción de la estación espacial.

"Entonces, esto puede ser una gran ventaja para nosotros entender esto y avanzar", dijo Gerstenmaier.

Dirigido por el veterano viajero del transbordador Stephen Frick, el equipo de siete astronautas del Atlantis planeaba transportar el laboratorio Columbus de la Agencia Espacial Europea a la Estación Espacial Internacional (ISS) para marcar el cuarto vuelo de construcción de la NASA del año. La misión STS-122 del transbordador debía durar aproximadamente 11 días e incluir al menos tres paseos espaciales para adjuntar el laboratorio Columbus de 1.400 millones de euros ($ 2 mil millones) a la ISS.

La NASA tenía una ventana delgada, de una semana de duración, que se cierra el jueves para lanzar Atlantis debido a los ángulos entre el sol y la EEI mientras el transbordador está atracado en la estación espacial. Mientras que la ventana se vuelve a abrir alrededor del 30 de diciembre, los gerentes de la misión dijeron que esperarían hasta el 2 de enero para evitar problemas de software durante el cambio de fin de año.

"Queremos agradecer a todos los que trabajaron tan duro para llevarnos al espacio en esta ventana de lanzamiento", dijeron Frick y sus compañeros de tripulación STS-122 en una declaración de grupo. "Estábamos listos para volar, pero entendemos que este tipo de desafíos técnicos son parte del programa espacial".

Los astronautas partirán hacia el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston a las 5:00 p.m. EST (2200 GMT) y reanudar el entrenamiento para su vuelo de construcción de la estación espacial.

"Esperamos que todos tengan un merecido descanso, y volveremos a intentarlo cuando el vehículo esté listo", dijeron los astronautas.


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