Misterio Resuelto: Cómo La Antigua Civilización Del Indo Sobrevivió Sin Ríos

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El ascenso y la caída de la civilización del indo recibe una nueva narrativa.

Hace casi 5,000 años, se desarrolló una civilización en lo que hoy es el noroeste de la India y Pakistán, que rivaliza con Mesopotamia y el antiguo Egipto en su alcance. La gente de la civilización del Indo cultivaba todo, desde el algodón hasta las fechas, y finalmente estableció al menos cinco ciudades principales con sistemas básicos de plomería y alcantarillado público.

Algunas de estas ciudades, incluidos los famosos lugares de Harappa y Mohenjo-Daro, se encuentran a lo largo de los principales ríos alimentados por glaciares. Pero la mayor parte de las aldeas del Indo de la Edad de Bronce que se han encontrado hasta ahora se encuentran lejos del agua que fluye, al norte del Desierto de Thar y entre los sistemas fluviales del Ganges-Yamuna y del Indo. Ya a fines del siglo XIX, los arqueólogos y geólogos observaron un paleocanal seco, como un antiguo lecho de río, que atravesaba muchos de estos asentamientos. El supuesto era que los asentamientos primero crecieron a lo largo del río, y luego se secaron cuando lo hizo el río.

Ahora, una nueva investigación revela que esta vieja historia está completamente equivocada. De hecho, el río que una vez llenó el canal seco se secó más de 3.000 años antes del apogeo de la civilización del Indo. En cambio, los antiguos pueblos que poblaron esas aldeas pueden haber confiado en las inundaciones estacionales del monzón y en las ricas arcillas que atrapan el agua del antiguo valle del río para un floreciente sistema de agricultura. [24 asombrosos descubrimientos arqueológicos]

"Pudieron sobrevivir en un panorama muy diverso", dijo el investigador líder del estudio, Sanjeev Gupta, un sedimentólogo del Imperial College de Londres. "Se hace una historia más rica".

Misterio del rio

Gupta y sus colegas han estado trabajando para desentrañar el misterio del paleocanal, llamado Ghaggar en India y Hakra en Pakistán, durante una docena de años.

"Lo que nos propusimos fue hacer un análisis geológico detallado para apuntalar el entendimiento arqueológico", dijo Gupta a WordsSideKick.com. Esto involucró primero la combinación de varias vistas satelitales de la región con imágenes de radar para construir mapas topográficos detallados del canal seco.

A continuación, un equipo de campo encabezado por Rajiv Sinha y Ajit Singh, del Instituto Indio de Tecnología de Kanpur, tomó muestras de sedimentos del paleocanal en el sitio Indo de Kalibangan, que se encuentra justo al lado del canal seco. Este fue un proceso minucioso, dijo Gupta. El equipo perforó 131 pies (40 metros) en el suelo arenoso. Para extraer núcleos intactos de sedimento que no se derrumbarían, tenían que perforar 3,3 pies (1 m) a la vez, eliminando largas columnas de arena y tierra en barriles opacos. Perforaron cinco núcleos, y cada uno tardó aproximadamente una semana en recolectar. [Los 10 ríos más largos del mundo]

Este mapa del noroeste de la India y Pakistán muestra las ubicaciones de los antiguos asentamientos Indus. Aunque algunas ciudades más grandes se encuentran en los modernos ríos del Himalaya, la mayoría de las aldeas se encuentran en áreas que no son alimentadas por los ríos principales.

Este mapa del noroeste de la India y Pakistán muestra las ubicaciones de los antiguos asentamientos Indus. Aunque algunas ciudades más grandes se encuentran en los modernos ríos del Himalaya, la mayoría de las aldeas se encuentran en áreas que no son alimentadas por los ríos principales.

Crédito: P.J. Mason / S. Gupta (Imperial College London) (Datos para el mapa, cortesía de la NASA y del Servicio Geológico de los Estados Unidos)

El tedio del proceso de recolección no fue nada comparado con el trabajo detallado que se llevaría a cabo en el laboratorio. Los investigadores cortaron los núcleos por la mitad a lo largo para que pudieran usar una mitad semicircular para analizar los tipos de sedimento y la otra para someterse a un aluvión de análisis sofisticados para revelar las edades.

Un río cambiante

La primera revelación entregada por los sedimentos fue que el paleocanal era, de hecho, una vez un río.

"Encontramos estos hermosos depósitos de río con todas las características de los ríos del Himalaya", dijo Gupta, incluidas las arenas de color marrón oscuro y gris arrastradas desde las montañas escarpadas. Para averiguar qué río había derribado estos depósitos montañosos, los investigadores utilizaron técnicas de datación para averiguar las edades de dos minerales en la arena: mica y circón. Al analizar miles de granos (solo la mica tomó seis semanas seguidas de trabajo de 24 horas), el equipo encontró que las edades de los sedimentos coincidían con un río y un río solo: el Sutlej, que ahora fluye en dirección oeste a través del Punjab región.

El descubrimiento revela que el Sutlej una vez fluyó a través del paleocanal ahora seco, pero cambió de curso en algún momento durante la historia. Este proceso, llamado avulsión, ocurre ocasionalmente con los ríos. Pero ¿cuándo había sido avullado el Sutlej?

Para averiguarlo, los investigadores utilizaron otra técnica sofisticada, llamada luminiscencia ópticamente estimulada. Cuando se entierran los granos de sedimentos como el cuarzo o el feldespato, explicó Gupta, están expuestos a la radiación de fondo en el suelo circundante, que excita los electrones en los minerales. Estos electrones excitados se acumulan con el tiempo, creando una especie de cronómetro natural que mide el tiempo desde que el sedimento se expuso por última vez a la luz solar.

Usando esta técnica, los investigadores salieron con sus cinco núcleos de Kalibangan, junto con otros seis núcleos de otros lugares a lo largo del antiguo camino de Sutlej. Lo que mostraron los resultados, dijo Gupta, fue que en el período de hace 4,800 a 3,900 años, cuando las aldeas del Indo estaban en su punto máximo, los sedimentos estaban dominados por arenas finas y lodos.

"Estos son ambientes fluviales o lagos de baja energía", dijo Gupta. "Así que no hay un gran río del Himalaya".

Aguas calmadas

Póngalo todo junto, y se suma a esto: el Sutlej una vez corrió por el antiguo canal, lavando los sedimentos glaciares y probablemente provocando inundaciones estacionales en la región. Pero las citas mostraron que hace 15,000 a 8,000 años, el Sutlej cambió de rumbo.Nadie sabe por qué, dijo Gupta, pero el cambio de rumbo dejó atrás un valle bajo, rico en aguas subterráneas y probablemente alimentado por pequeños ríos monzónicos estacionales que inundarían el valle en fangos fértiles. Además de ser un lugar más seguro para vivir que al lado de un furioso río glaciar, el valle era fértil. [Historia de 7 culturas antiguas olvidada]

Una imagen de satélite Landsat 5 compuesta muestra el paleochannel Ghaggar-Hakra en azul oscuro. El antiguo canal del río dejó un área baja rica en aguas subterráneas y suelo fangoso.

Una imagen de satélite Landsat 5 compuesta muestra el paleochannel Ghaggar-Hakra en azul oscuro. El antiguo canal del río dejó un área baja rica en aguas subterráneas y suelo fangoso.

Crédito: P.J. Mason / S. Gupta (Imperial College London) (imágenes Landsat, cortesía de Goddard Space Flight Center de la NASA y el Servicio Geológico de los Estados Unidos)

"Creemos, en realidad, que estas ciudades y asentamientos se desarrollaron aquí porque en realidad era un buen lugar para la agricultura", dijo Gupta.

El estudio está impresionantemente bien documentado y les da a los arqueólogos datos concretos para usar en el futuro, dijo Rita Wright, experta en la civilización del Indo de la Universidad de Nueva York que no participó en el estudio. Wright dijo a WordsSideKick.com que los arqueólogos se han vuelto cada vez más sensibles a la diversidad ecológica de las personas de la Edad de Bronce Indus, pero la nueva información sobre los recursos hídricos podría cambiar la forma en que los investigadores piensan sobre los patrones de asentamiento de Indus. Sin ríos en el área del canal Ghaggar-Hakra, los antiguos pueden haberse movido en busca de agua en lugar de quedarse en aldeas durante generaciones, por ejemplo.

"Como arqueólogo, cuando leí esto, pensé: 'Oh, tal vez es por eso que hay tantos asentamientos documentados allí. Tal vez eran efímeros", dijo Wright.

La región sigue siendo el granero de la India, dijo Gupta. El agua subterránea todavía alimenta la agricultura en el área, pero el agua subterránea se ha agotado. El equipo de investigación ahora está trabajando en un proyecto para comprender cómo fluye el agua subterránea y cómo se puede gestionar mejor en el futuro.

"Los recursos hídricos siguen siendo fundamentales, hasta ahora", dijo Gupta.

La investigación fue publicada hoy (28 de noviembre) en la revista Nature Communications.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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