Misterio De Cómo El Aislamiento Social Ensucia Con Cerebro Resuelto

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Los experimentos en ratones pueden explicar por qué el aislamiento social en la niñez causa problemas cerebrales que duran hasta la edad adulta.

Un nuevo estudio encuentra que el aislamiento social en los jóvenes puede causar estragos en el cerebro al interrumpir una proteína crucial para el desarrollo de las células de soporte del sistema nervioso

Un nuevo estudio en ratones encuentra que cuando los animales se aíslan durante un período temprano crucial, las células cerebrales llamadas oligodendrocitos no maduran adecuadamente. Los oligodendrocitos construyen las vainas grasas y aislantes que amortiguan las neuronas, y su disfunción parece causar cambios de comportamiento de larga duración.

La investigación en monos rhesus y humanos ha demostrado que el aislamiento social durante la infancia tiene una serie de efectos desagradables y de por vida, desde problemas cognitivos y sociales en niños desatendidos hasta problemas de memoria de trabajo en monos aislados. Estos niños y monos también muestran anormalidades en la materia blanca del cerebro, que incluye células de apoyo como los oligodendrocitos, así como las proyecciones neuronales cubiertas de grasa que actúan como el sistema de comunicación del cerebro.

Pero mientras estudios anteriores habían observado una correlación entre los problemas de la materia blanca y las luchas cognitivas después del aislamiento, no pudieron probar que una causó la otra. Gabriel Corfas, profesor de neurología y otorrinolaringología en el Boston Children's Hospital y la Escuela de Medicina de Harvard, y sus colegas querían entender cómo funciona la relación. Tomaron ratones bebés de sus madres a los 21 días de edad, justo después del destete. Algunos de los ratones jóvenes se pusieron en condiciones típicas de laboratorio, viviendo en una jaula con otros tres ratones. A otro grupo se le dio un ambiente enriquecido, con mucha compañía mousey y una variedad de juguetes en constante cambio. El grupo final de ratones se puso en aislamiento individual durante dos semanas, sin ver nunca otro roedor.

Los efectos del aislamiento.

A los 50 días de edad, los ratones fueron sometidos a pruebas de sociabilidad y memoria de trabajo. En línea con los hallazgos anteriores, los ratones aislados lucharon con ambos, mientras que los ratones enriquecidos y de ambiente normal lo hicieron bien. Poco después, los investigadores examinaron los cerebros de los tres grupos en busca de anomalías. [Top 10 trastornos psiquiátricos controvertidos]

No encontraron problemas en los ratones de ambiente normal y de ambiente enriquecido. Pero los animales que se habían quedado solos tenían oligodendrocitos extraños y desgarbados. Estas células generalmente tienen proyecciones largas y complejas (llamadas axones) que se extienden casi como las raíces de los árboles. En los ratones aislados, sin embargo, las proyecciones de oligodendrocitos fueron cortas y simples, sin su complejidad habitual.

Además, los ratones aislados tenían vainas protectoras más finas alrededor de estos axones neurales, las proyecciones que las células cerebrales usan para comunicarse. Estas vainas, que están hechas de una sustancia grasa llamada mielina, ayudan a aislar los axones y aceleran las conversaciones de neurona a neurona.

Cambiando el cerebro

A continuación, Corfas y sus colegas fueron a buscar la causa de este daño de la materia blanca. Investigaciones anteriores han revelado un posible, aunque un tanto controvertido, vínculo entre la disfunción de la materia blanca y una cadena de comunicaciones moleculares llamada ErbB. Los oligodendrocitos tienen receptores llamados ErbB3, que responden a una proteína llamada neuregulina-1, y están involucrados en esa cadena de comunicaciones.

Primero, señalaron el período crucial de la maduración de los oligodendrocitos en la corteza prefrontal, la región del cerebro asociada con la planificación, el pensamiento de alto nivel y la interacción social. En ratones, ese período es entre 21 y 35 días de edad. Luego, los investigadores deshabilitaron los receptores ErbB3 en los oligodendrocitos, por lo que no importa cuánta neuregulina-1 haya producido el cuerpo, el mensaje nunca podría pasar. ¿El resultado? Los ratones actuaron con retraso social y de comportamiento, como si hubieran estado aislados, aunque nunca lo habían hecho. La interrupción también imitó el adelgazamiento de la mielina (la sustancia grasa que protege los axones) causada por el aislamiento. [Imágenes asombrosas: Dentro del cerebro]

"Indica que la capacidad de la señalización de ErbB de los oligodendrocitos es esencial para que la corteza prefrontal absorba los beneficios de la interacción social durante este período juvenil", Corfas, quien también está afiliado a la F.M. Kirby Neurobiology Center en el Hospital de Niños de Boston, dijo a WordsSideKick.com.

Los investigadores ahora sospechan que el aislamiento social de alguna manera reduce la cantidad de neuregulin-1 en el cerebro, lo que lleva a los problemas de oligodendrocitos y mielina.

Luego, dijo Corfas, el objetivo es comprender qué faceta de aislamiento es responsable de los cambios y cómo actúa el aislamiento para cambiar la producción de neuregulina-1. Algunos de los cambios de mielinización producidos por el aislamiento también se observan en pacientes con trastorno bipolar y esquizofrenia, dijo Corfas, lo que hace que el proyecto sea prometedor para varios trastornos neuropsiquiátricos.

"Se ha demostrado que los genes con los que estamos trabajando están vinculados con estos trastornos, y también se ha demostrado que los defectos de la materia blanca también se correlacionan con esos trastornos", dijo. "Así que nuestro laboratorio y otros investigadores están trabajando para tratar de comprender cómo esas vías y estas susceptibilidades genéticas pueden estar vinculadas para producir trastornos neuropsiquiátricos".

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