Misterio Del Desierto 'Círculos De Hadas' Resuelto, Se Encontraron Creadores

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Los enigmáticos parches de tierra rodeada de hierba en el desierto de namib pueden ser obra de pequeñas criaturas.

Los "artistas" detrás de los anillos extraños, estériles y sin césped que salpican el desierto del sudoeste de África se han encontrado acechando a los pies de los científicos: las termitas.

Conocidos como círculos de hadas, estos parches surgen en patrones regulares a lo largo de una estrecha franja del desierto de Namib, entre la mitad de Angola y el noroeste de Sudáfrica, y pueden persistir durante décadas. La causa de estas marcas de desierto ha sido ampliamente debatida, pero una especie de termita de arena, Psammotermes allocerus, podría estar detrás de los misteriosos anillos de suciedad, sugiere un estudio publicado hoy (28 de marzo) en la revista Science.

Los científicos han ofrecido muchas ideas sobre el origen de los círculos, que van desde "dinámicas de vegetación autoorganizadas" a hormigas carnívoras. Las termitas se han propuesto antes, pero no había mucha evidencia para apoyar esa teoría.

Encontrando patrones en círculos.

Mientras estudiaba los extraños patrones, el biólogo Norbert Juergens de la Universidad de Hamburgo notó que allí donde encontraba los parches de tierra (los centros estériles dentro de los círculos de hadas), también encontraba termitas de arena. [Ver fotos de los círculos de hadas bizarras]

Juergens midió el contenido de agua del suelo en los círculos de 2006 a 2012. Más de 2 pulgadas (5 centímetros) de agua se almacenaron en las principales 39 pulgadas (100 cm) de suelo, incluso durante el período más seco del año, Juergens encontró. La humedad del suelo por debajo de aproximadamente 16 pulgadas (40 cm) fue del 5 por ciento o más en un tramo de cuatro años.

Sin la hierba para absorber el agua de lluvia y luego liberarla de nuevo al aire a través de la evaporación, cualquier agua disponible se acumularía en el suelo arenoso y poroso, propuso Juergens. Ese suministro de agua podría ser suficiente para mantener a las termitas vivas y activas durante la dura estación seca, mientras que deja que la hierba sobreviva en los bordes de los círculos.

Juergens realizó estudios de los organismos encontrados en los círculos de hadas. La termita de arena fue la única criatura que encontró consistentemente en la mayoría de los parches. También descubrió que la mayoría de los parches contenían capas de arena cementada, material de plantas forrajeras y túneles subterráneos, signos reveladores de termitas de arena.

El científico encontró algunas otras especies de termitas, así como tres especies de hormigas, en círculos de hadas en áreas que reciben lluvia durante el verano o el invierno, pero no en todos los sitios que estudió.

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El comportamiento de las termitas proporciona un ejemplo de "ingeniería del ecosistema", escribió Juergens en el artículo de Science. El estudio sugiere que los insectos parecen alimentarse de las raíces del pasto para crear los anillos característicos. En cuanto a por qué las termitas crearían parches de forma circular, Juergens no lo dice.

"El documento es una adición útil para debatir el origen de los círculos de hadas", dijo a WordsSideKick.com la química Yvette Naude, de la Universidad de Pretoria, Sudáfrica, quien no participó en el estudio, en un correo electrónico. Pero, agregó Naude, el estudio "no aborda la pregunta clave sobre cuál es el factor principal que causa la mortalidad repentina de las plantas, es decir, el nacimiento de un círculo de hadas".

El suelo en los círculos de hadas parece estar alterado para que las plantas no puedan sobrevivir, mientras que las termitas generalmente enriquecen el suelo, haciéndolo más acogedor para las plantas, dijo. (Juergens realmente piensa que las termitas mastican las raíces de las plantas, y eso es lo que lleva a los parches estériles).

Es posible que las termitas no causen los círculos de hadas, sino que simplemente vivan en ellos. Sin embargo, Juergens descubrió que los insectos estaban presentes incluso durante las primeras etapas de la formación del parche, antes de que la hierba muriera en la superficie. A lo largo de la vida de las termitas, mastican las fronteras cubiertas de hierba y ensanchan gradualmente los círculos.

Seguir Tanya Lewis en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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