Microbios Misteriosos Descubiertos Debajo Del Lecho Marino

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Los investigadores han recolectado microbios que viven en las profundidades del fondo del océano mediante un sistema especial de observación.

Se sabe que la vida existe en algunos lugares inimaginablemente ásperos, desde el hielo polar frío hasta las abrasadoras fuentes hidrotermales. Ahora, los científicos han encontrado una mezcla heterogénea de microbios que prosperan en otro reino improbable: el vasto y caluroso ambiente rocoso dentro de la corteza terrestre debajo del fondo del océano.

Algunos habitantes de este reino han sido recolectados por científicos que utilizan rocas que contienen hierro como cebo. Las rocas fueron suspendidas dentro de sistemas de observatorios especiales en las profundidades del fondo del Océano Pacífico.

"Los microbios que encontramos en estas rocas eran realmente únicos. Hay muy pocos lugares en la Tierra en los que se encuentran, y en este punto no tenemos una muy buena idea de lo que pueden hacer", dijo Beth Orcutt, quien dirigió el proyecto mientras estaba en la Universidad del Sur de California. Ahora es investigadora postdoctoral en Dinamarca en el Centro de Geomicrobiología. [Los ambientes más duros en la tierra]

Un estudio que ella y otros publicaron recientemente se centró en los resultados de un observatorio ubicado en la corteza debajo del Océano Pacífico nororiental, en el flanco este de la Cordillera de Juan de Fuca. El análisis genético reveló que los microbios que poblaban las muestras de roca eran "sorprendentemente diferentes" de las comunidades microbianas en ambientes relacionados, incluido el lecho marino circundante y en las fuentes hidrotermales, que arrojan agua caliente desde debajo de la corteza al océano. [Las criaturas más extremas]

Muchas de las criaturas pertenecen al amplio grupo de bacterias llamadas Firmicutes, sugirieron los genes. Pero tener una idea de dónde encajan estos organismos en su árbol genealógico no es lo mismo que saber lo que hacen, dijo Orcutt a WordsSideKick.com.

Los científicos, en particular, desean descubrir cuánto participan los microbios en el intercambio vital de sustancias químicas que se producen continuamente entre la corteza debajo del océano y el agua.

Los microbios viven en un enorme reservorio de agua caliente debajo de los fondos oceánicos. El agua de este acuífero se escapa hacia el océano a través de respiraderos hidrotermales y otras aberturas, aunque no está del todo claro cómo el agua del océano recarga al acuífero. Este proceso transporta el calor que emana del cálido interior de la Tierra hacia el océano, y también crea el intercambio de sustancias químicas entre la corteza y el océano.

Algunos de estos químicos son cruciales para la vida. Por ejemplo, el agua que se escapa puede transportar hierro y fósforo, los cuales son necesarios para el minúsculo plancton en la base de las cadenas alimenticias del océano, dijo Orcutt.

"El intercambio entre el agua y las rocas no es completamente una reacción abiótica. Creemos que las bacterias realmente influyen en ese proceso", dijo. "Estos microbios pueden estar movilizando el hierro de las rocas; luego, eso puede llegar al océano sobre el lecho marino. Hay una gran variedad de reacciones que podrían estar ocurriendo".

La muestra de rocas utilizadas como cebo contenía hierro para replicar el hábitat de los microbios, dijo, y señaló que la mayoría de la corteza terrestre debajo del océano está formada por rocas que contienen hierro.

Observar la vida a 919 pies (280 metros) debajo del fondo marino, como lo hicieron los investigadores, es complicado porque el proceso de taladrar la corteza perturba las comunidades microbianas que la habitan. Por lo tanto, para obtener una imagen precisa de lo que vive dentro de la corteza, los científicos recurrieron a un tipo especial de sistema de observatorio llamado CORK (para el kit de modificación de obviación de circulación).

Un CORK se crea a partir de un pozo, como el que se perfora para encontrar petróleo. La instrumentación y las muestras de roca se suspenden en el interior y los sellos evitan que el agua del océano que se encuentra arriba se mezcle con el agua más caliente que se encuentra debajo, por lo que se pueden recopilar datos sobre el ambiente natural en profundidad. Los CORK se crearon inicialmente para estudiar los acuíferos submarinos, según uno de los diseñadores, Keir Becker, investigador del estudio y profesor de la Universidad de Miami. Ahora, unas 20 están ubicadas bajo los océanos de todo el mundo, donde participan en varios proyectos de investigación, dijo Becker a WordsSideKick.com.

Después de que las muestras de roca fueron introducidas en los pozos, los científicos esperaron cuatro años antes de recuperarlas. Esto permitió que las condiciones más abajo volvieran a su estado natural para la observación.

Cuando se analizaron, las muestras de roca revelaron que las bacterias que pueden consumir hierro en presencia de oxígeno llegaron poco después de la instalación. Sin embargo, a medida que las condiciones dentro del observatorio volvieron a su estado natural, calentándose y perdiendo oxígeno, estas bacterias ya no pudieron sobrevivir y fueron reemplazadas por Firmicutes y otros habitantes.

El estudio aparece en la edición de abril de The ISME Journal.

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Suplemento De Vídeo: El Misterio que se Esconde en el Lugar Más Profundo del Océano.




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