Una Misteriosa Enfermedad Que Convierte A Las Estrellas De Mar En Un Goo Podría Alterar Los Ecosistemas De Las Mareas

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¿qué le sucede a un ecosistema costero cuando elimina una de sus especies más comunes? Actualmente, los científicos están buscando respuestas a esta pregunta relacionada con la muerte de grandes poblaciones de estrellas de mar a lo largo de las costas este y oeste a una misteriosa enfermedad.

Según los investigadores, una misteriosa enfermedad que ha convertido a cientos de estrellas de mar en bultos de goo a lo largo de las costas este y oeste en los últimos meses podría inducir una cascada de otros efectos ecológicos en los sistemas de mareas.

La enfermedad, conocida como síndrome de desgaste de la estrella de mar, comienza como una lesión pequeña y eventualmente resulta en la pérdida de las extremidades y en la desintegración final y la muerte del animal de piernas largas. La causa de la enfermedad sigue siendo desconocida para los investigadores, que no han podido determinar si está relacionada con una infección bacteriana, un virus o una combinación de efectos empeorados por factores estresantes ambientales, como el aumento de la temperatura del agua.

El síndrome ha afectado a las poblaciones de estrellas de mar en la costa oeste en el pasado, y en esos casos, las poblaciones finalmente se recuperaron, dijo el zoólogo de invertebrados Smithsonianos, Christopher Mah, a WordsSideKick.com. Pero este episodio actual parece más grave que los casos anteriores, matando hasta el 95 por ciento de algunas poblaciones que consisten en cientos de personas, informó The Associated Press a principios de esta semana. [Las 5 muertes de animales más misteriosas]

"Nunca lo hemos visto a esta escala a lo largo de la costa", dijo Pete Raimondi, profesor de ecología de la Universidad de California en Santa Cruz que participó en el seguimiento de la enfermedad, en una declaración el martes (5 de noviembre).

Efectos de ondulación de die-off

Desde junio, los investigadores han visto la propagación de la enfermedad desde Columbia Británica, Canadá, hasta California y, en el último año, desde Maine hasta Nueva Jersey. Los científicos que rastrean la enfermedad encuentran esta infección bicoastal simultánea especialmente alarmante.

El tejido se está desintegrando dentro de esta estrella de mar afectada por el síndrome de desgaste de la estrella de mar.

El tejido se está desintegrando dentro de esta estrella de mar afectada por el síndrome de desgaste de la estrella de mar.

Crédito: Melissa Miner

"No hay una ruta directa para llegar de Providence a Seattle", dijo a WordsSideKick.com Gary Wessel, un biólogo molecular de la Brown University que está trabajando para identificar al agente que causa la enfermedad. "Así que no sabemos cómo el patógeno estaría haciendo esto".

Los investigadores no creen que la enfermedad se haya propagado a otros animales marinos, pero otros animales todavía sentirán el impacto de la aniquilación de las estrellas de mar, dijo Mah. Las estrellas de mar son uno de los animales más comunes en las charcas de mareas costeras y otros ecosistemas de poca profundidad cerca de la costa, y algunas especies, como la estrella de mar ocre de la costa oeste (Pisaster ochraceus) y girasol estrella de mar (Pycnopodia helianthoides) - la estrella de mar más grande en la Tierra - se consideran especies clave. Esto significa que, sin ellos, la estructura de sus ecosistemas se derrumba, como lo haría un arco sin el soporte de su piedra angular en el centro superior.

La repercusión de la disminución probablemente variará de una región a otra, pero podría ser drástica, dijo Mah. En el pasado, una disminución en las poblaciones de estrellas de mar ocres a lo largo de la costa oeste llevó a la proliferación masiva de mejillones a expensas de otros animales, porque la estrella de mar había sido el principal depredador de mussel. Las estrellas de mar también se alimentan de las larvas de muchos invertebrados, o animales sin espina dorsal, incluidos varios moluscos y babosas marinas, que ayudan a controlar a las poblaciones adultas. Sin la depredación de las estrellas de mar, crecerán más larvas hasta la edad adulta y ciertas poblaciones podrían inflarse, aunque hasta qué punto no está claro, dijo Mah.

"Un cambio en la estructura de la comunidad siempre puede tener efectos impredecibles", dijo Mah.

Ecosistemas descentrados

Además de los cambios ecológicos, la pérdida de estrellas de mar podría inducir cambios en las condiciones ambientales abióticas (no vivas), como la aireación de los sedimentos del fondo marino y el suministro de nutrientes en la columna de agua. Eso es porque las criaturas que comen las estrellas de mar ayudan a regular estas condiciones. Los gusanos, por ejemplo, airean el sedimento y las almejas absorben nutrientes que de otro modo podrían fertilizar grandes matas de algas sofocantes. Un ecosistema descentrado podría alterar la distribución de estas contribuciones ambientales. [Maravillas marinas: fotos espectaculares de criaturas marinas]

Sin embargo, Mah enfatizó que los científicos solo están empezando a entender qué es exactamente la enfermedad y cuántas estrellas de mar ya se han visto afectadas por ella, por lo que las proyecciones con respecto a sus efectos continuos siguen siendo especulativas en este momento.

"Creo que es importante no saltar de la manija y hacer suposiciones precipitadas sobre los efectos ambientales catastróficos", dijo Mah. "No tenemos ningún dato de que ese sea el caso todavía".

Y, paradójicamente, Mah señaló que dado que los ecólogos marinos todavía tienen mucho que aprender sobre la ecología de las estrellas de mar en general, la ausencia del animal podría ofrecer una valiosa oportunidad para descubrir su efecto en el ecosistema.

"Esto podría ser un punto débil en la ecología de este animal, o tal vez sea otra cosa", dijo Mah. "Pero definitivamente necesitamos averiguarlo, porque las estrellas de mar son importantes especies indicadoras, y si comienzan a morir, entonces eso podría ser una señal de que algo malo está sucediendo en el medio ambiente".

Los investigadores del Laboratorio Long Marine de la UC Santa Cruz y otros involucrados en el seguimiento de la enfermedad han alentado al público a documentar los casos de estrellas de mar pegajosas que hayan encontrado al cargar imágenes en el sitio web de ciudadanos y científicos iNaturalist.Esto ayudará a los investigadores a determinar la extensión geográfica de la enfermedad, y potencialmente rastrear la dirección en que se está propagando en tiempo real.

Nota del editor: Este artículo se actualizó para aclarar que los episodios anteriores de la enfermedad por el desperdicio de estrellas de mar ocurrieron en la costa oeste, no en ambas costas de los Estados Unidos.

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