Desierto Misterioso 'Círculos De Hadas' Explicados Por Matemáticas

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Las colonias de termitas y las plantas autoorganizadas podrían no ser explicaciones mutuamente excluyentes para los parches estériles conocidos como círculos de hadas.

Los científicos se han dividido sobre el patrón misterioso de parches calvos espaciados uniformemente conocidos como "círculos de hadas" en el desierto de Namib en África. Algunos dicen que las manchas son las cicatrices de los montículos de termitas; otros piensan que las plantas sedientas y autoorganizadas crean el patrón en su lucha por el agua escasa.

Ahora, parece que ambos campos podrían estar parcialmente en lo cierto, al menos de acuerdo con una nueva explicación que armoniza las teorías en competencia.

Dirigidos por Corina Tarnita, profesora asistente de ecología y biología evolutiva en la Universidad de Princeton, los investigadores observaron imágenes satelitales de nidos de insectos de todo el mundo. El equipo encontró que los nidos a menudo están espaciados uniformemente, cada uno con un promedio de seis vecinos. [Galería de imágenes: asombrosos 'círculos de hadas' del desierto de Namib]

Luego, los investigadores realizaron simulaciones por computadora de batallas territoriales entre colonias de termitas vecinas, y encontraron que tales escaramuzas podrían producir la distribución hexagonal a gran escala, o panal, de nidos vistos en Namibia.

"Muchos insectos sociales tienden a ser territoriales, y las colonias a menudo luchan hasta la muerte", dijo Tarnita en un comunicado. "Cuando aparece un montículo incipiente en un territorio existente, las termitas establecidas eventualmente lo encuentran y lo destruyen. Con el tiempo, las colonias grandes destruyen a las más pequeñas. Pero las colonias grandes terminan coexistiendo en una guerra perpetua en la frontera, sin que ninguno gane terreno".

Esta paralización entre colonias, al menos en un paisaje homogéneo como el desierto de Namib, produce un patrón de territorios de seis lados, encontraron Tarnita y sus colegas.

Mientras tanto, en una escala más pequeña, cada colonia de termitas elimina la vegetación de su montículo, creando un lugar calvo donde se acumulan las aguas. Las plantas pueden aprovechar este arreglo.

Se sabe que la vegetación se autoorganiza de acuerdo con las "retroalimentaciones dependientes de la escala", dijeron los investigadores. Esto significa que se pueden formar grupos de hierba espaciados uniformemente en un desierto, por ejemplo, para equilibrar las ventajas (mayor sombra y concentración de humedad) y los contras (competencia por los recursos) de permanecer unidos en un entorno hostil. Según estos investigadores, la hierba alta crece en un anillo alrededor de las colonias de termitas para aprovechar al máximo la humedad y los nutrientes almacenados en los montículos.

El estudio, publicado el miércoles (18 de enero) en la revista Nature, sugiere que la autoorganización de las plantas y la presencia de insectos no son mecanismos mutuamente excluyentes cuando se trata de círculos de hadas.

"Nuestros hallazgos armonizan ambas teorías y encuentran una posible explicación para los patrones regulares de vegetación observados en todo el mundo", dijo en un comunicado el investigador del estudio Juan Bonachela, ecólogo teórico de la Universidad de Strathclyde en Escocia.

"Este comportamiento afecta a todo el ecosistema, lo que le permite sobrevivir condiciones más duras y recuperarse de las sequías mucho más rápidamente que si no hubiera termitas", agregó Bonachela. "Los círculos de hadas nos recuerdan el delicado equilibrio de las interacciones necesarias para sostener los ecosistemas".

Artículo original en WordsSideKick.com.


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