Los Misteriosos Fósiles Chinos Pueden Ser Nuevas Especies Humanas

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Los esqueletos encontrados en una cueva en china tienen características humanas primitivas y modernas, junto con características únicas que no se encuentran en ninguna especie humana, lo que sugiere que los investigadores han encontrado una nueva rama de la humanidad.

Los fósiles misteriosos de lo que puede ser un tipo de humano previamente desconocido han sido descubiertos en cuevas en China, los que poseen una mezcla muy inusual de características humanas pasadas y modernas, según revelan los científicos.

Sorprendentemente, los fósiles solo tienen entre 11.500 y 14.500 años. Eso significa que habrían compartido el paisaje con los humanos modernos cuando aparecieran por primera vez los primeros agricultores de China.

"Estos nuevos fósiles pueden ser de una especie previamente desconocida, una que sobrevivió hasta el final de la era del hielo hace unos 11,000 años", dijo el investigador Darren Curnoe, paleoantropólogo de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia.

"Alternativamente, podrían representar una migración muy temprana y previamente desconocida de humanos modernos fuera de África, una población que puede no haber contribuido genéticamente a personas vivas", agregó Curnoe.

Los esqueletos

Al menos tres especímenes fósiles fueron descubiertos en 1989 por los mineros que extraían piedra caliza en Maludong o Red Deer Cave cerca de la ciudad de Mengzi en el suroeste de China. Permanecieron sin estudiar hasta 2008. Los científicos los llaman "gente de la cueva de los ciervos rojos" porque cocinaban ciervos rojos extintos en la cueva del mismo nombre. [Fotos de la gente de la cueva del ciervo rojo]

Los especímenes fósiles de la posible nueva especie humana fueron descubiertos en 1989 por los mineros que extraían piedra caliza en Maludong o Red Deer Cave cerca de la ciudad de Mengzi en el suroeste de China. Permanecieron sin estudiar hasta 2008. Aquí se muestra, Darren Curnoe (derecha) y Andy Herries (izquierda) excavando en Maludong en 2008.

Los especímenes fósiles de la posible nueva especie humana fueron descubiertos en 1989 por los mineros que extraían piedra caliza en Maludong o Red Deer Cave cerca de la ciudad de Mengzi en el suroeste de China. Permanecieron sin estudiar hasta 2008. Aquí se muestra, Darren Curnoe (derecha) y Andy Herries (izquierda) excavando en Maludong en 2008.

Crédito: Darren Curnoe

"Claramente les gustaba el venado, con evidencia de que cocinaron estos grandes ciervos en la cueva", dijo Curnoe.

La datación por carbono, una técnica que estima la descomposición radioactiva del carbono en muestras de carbón vegetal encontradas con los fósiles ayudó a establecer su edad. El carbón también mostró que sabían cómo usar el fuego. Los artefactos de piedra encontrados en el sitio de Maludong también sugieren que fueron fabricantes de herramientas.

Un geólogo chino encontró un cuarto esqueleto parcial, que se parece mucho a los fósiles de Maludong, en una cueva cerca de la aldea de Longlin en el sudoeste de China en 1979 mientras exploraba el área en busca de petróleo. Permaneció encerrado en un bloque de roca descuidado en el sótano de un instituto de investigación arqueológica hasta 2009, cuando el equipo internacional de científicos redescubrió los fósiles.

"En 2009, cuando estaba en China trabajando con el coautor, el profesor Ji Xueping, me mostró el bloque de roca que contenía el cráneo", recordó Curnoe. "Después de levantar mi propia mandíbula del piso, decidimos que teníamos que hacer de los restos una prioridad de nuestra investigación".

Mandíbulas sobresalientes y mejillas ensanchadas.

Los fósiles de la Edad de Piedra son mosaicos inusuales de características anatómicas humanas modernas y arcaicas, así como características inéditas. Esto hace que sean difíciles de clasificar como una nueva especie o un tipo inusual de humano moderno.

La reconstrucción de este artista realizada por Peter Schouten sugiere cómo se vería la gente de la cueva del ciervo rojo cuando vivió en algún momento entre 11,500 y 14,500 años atrás.

La reconstrucción de este artista realizada por Peter Schouten sugiere cómo se vería la gente de la cueva del ciervo rojo cuando vivió en algún momento entre 11,500 y 14,500 años atrás.

Crédito: Peter Schouten

Por ejemplo, la gente de Red Deer Cave tenía lóbulos frontales largos, anchos y altos como los humanos modernos. Estos lóbulos cerebrales se encuentran inmediatamente detrás de la frente y están relacionados con la personalidad y el comportamiento.

Sin embargo, la gente de Red Deer Cave difiere de la modernaHomo sapiens en sus prominentes crestas, huesos gruesos del cráneo, caras planas y superiores con una nariz ancha, mandíbulas sobresalientes que carecen de una barbilla parecida a la humana, cerebros moderados en tamaño por los estándares humanos de la edad de hielo, grandes molares y lóbulos parietales primitivamente cortos: lóbulos cerebrales Parte superior de la cabeza asociada a datos sensoriales. "Estas son características primitivas que se vieron en nuestros ancestros hace cientos de miles de años", dijo Curnoe. [Aprende sobre el esqueleto humano]

Las características únicas de la gente de Red Deer Cave que no se ven en los linajes arcaicos modernos ni conocidos de los humanos incluyen un hueso de la frente fuertemente curvado, nariz muy ancha y cuencas de los ojos, y mejillas muy planas que se ensanchan ampliamente hacia los lados para dejar espacio para grandes músculos de masticación. Además, el lugar donde la mandíbula inferior forma una articulación con la base del cráneo es inusualmente ancho y profundo.

En general, los investigadores señalaron que la gente de Red Deer Cave es la población más joven del mundo cuya anatomía no encaja cómodamente en el rango de los humanos modernos, ya sean humanos modernos de hace 150 o 150,000 años.

"En resumen, son anatómicamente únicos entre todos los miembros del árbol evolutivo humano", dijo Curnoe a WordsSideKick.com.

Población misteriosa en Asia

La gente de Red Deer Cave vivió en China al final de la era del hielo. "Sobrevivieron a la final y uno de los peores episodios de frío, conocido como el Último Glaciar Máximo, que terminó hace unos 20,000 años", dijo Curnoe.

"El período de alrededor de 15,000 a 11,000 años, cuando prosperaron en el suroeste de China, se conoce como la transición del Pleistoceno-Holoceno, y vio un cambio hacia los climas y las comunidades ecológicas igual que en la actualidad", agregó Curnoe. "También vio la desaparición de los megafaunain en la mayoría de los lugares, incluido un ciervo gigante que fue explotado por la gente de Red Deer Cave y se recuperó en grandes cantidades del sitio de Maludong".

"Esta vez también se produjo un cambio importante en el comportamiento de los humanos modernos en el sur de China, que comenzaron a hacer cerámica para almacenar alimentos y recolectar arroz silvestre; esto marca algunos de los primeros pasos hacia la agricultura en toda regla", dijo Curnoe. "La gente de Red Deer Cave compartía el paisaje con estas comunidades precultivarias primitivas, pero aún no tenemos idea de cómo pueden haber interactuado o si compitieron por los recursos". [10 cosas que hacen que los humanos sean especiales]

Aunque la Asia de hoy en día contiene más de la mitad de la población mundial, los investigadores aún saben poco acerca de los humanos allí después de que nuestros antepasados ​​se establecieron en Eurasia hace unos 70.000 años, dijo Curnoe. No se han encontrado fósiles humanos de menos de 100.000 años de antigüedad en la parte oriental de Asia que se parecían a nada más que a los humanos anatómicamente modernos hasta ahora. Estos nuevos hallazgos son evidencia fósil de que esta región puede no haber estado desprovista de nuestros primos evolutivos.

"El descubrimiento de los Red Deer Cave People abre el siguiente capítulo en la última etapa de la historia evolutiva humana, el capítulo asiático", dijo Curnoe. "Es una historia que apenas comienza a contarse".

Definiendo un humano

Una razón clave por la que los científicos aún no han decidido cómo clasificar a la gente del ciervo rojo tiene que ver científicamente con una de las principales preguntas en curso para los científicos que investigan la evolución humana: la falta de una definición biológica satisfactoria de nuestra propia especie. Homo sapiens", Dijo Curnoe." Todavía no tenemos una con la que la mayoría de nosotros estemos de acuerdo ".

"Creo que la evidencia está ligeramente ponderada hacia la gente de Red Deer Cave que representa una nueva línea evolutiva", dijo Curnoe. "Primero, sus cráneos son anatómicamente únicos; se ven muy diferentes a todos los humanos modernos, ya estén vivos hoy o en África hace 150,000 años. Y segundo, el hecho de que persistieron hasta casi 11,000 años atrás, cuando sabemos que personas de apariencia muy moderna "viviendo al mismo tiempo, inmediatamente al este y al sur, sugiere que deben haber estado aislados de ellos. Podríamos inferir de este aislamiento que o no se cruzaron o lo hicieron de manera limitada".

Los hallazgos recientes sugieren que otras líneas evolutivas diferentes también pueden haber vivido en la región, como el "hobbit" o Homo floresiensis en la isla de Flores en Indonesia.

"Esto pinta una imagen asombrosa de la diversidad, una sobre la que no teníamos ni idea hasta esta última década", dijo Curnoe.

La gente de Red Deer Cave podría incluso estar relacionada con una misteriosa rama de la humanidad conocida como Denisovans que solo se descubrió en los últimos dos años, cuyo ADN sugiere que no eran ni como nosotros ni como los neandertales.

"Es ciertamente posible que la gente de Red Deer Cave (represente) un evento de mestizaje entre humanos modernos y alguna otra población como los Denisovanos", dijo Curnoe.

En última instancia, para ver qué tan cercanos o lejanos están los humanos de la Cueva del Ciervo Rojo a los humanos modernos o incluso a los Denisovanos, los científicos quieren extraer y probar el ADN de los fósiles. "Ya hemos tenido un intento, pero sin éxito", dijo Curnoe. "Tendremos que esperar y ver si tenemos éxito en nuestro trabajo futuro".

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 14 de marzo en la revista PLoS ONE.

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