La Mayoría De Las Especies En La Tierra Podrían Ser Registradas, Según Un Estudio

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De acuerdo con un estudio, casi todas las especies de la tierra podrían describirse dentro de los 50 años, dada una "oleada realista de esfuerzo" para realizar la tarea. Costaría entre $ 500 millones y $ 1 mil millones por año.

¿Qué extrañas criaturas habitan en las selvas tropicales, en el fondo del océano o incluso a la vista de nuestras ciudades? Si no miramos, nunca lo sabremos, dice un grupo de investigadores.

Un estudio publicado el 24 de enero en la revista Science sugiere que descubrir y registrar toda la biodiversidad de la Tierra puede no ser tan difícil como se pensaba anteriormente, y podría lograrse con un "aumento realista de esfuerzo", dijo el coautor del estudio Mark Costello, Investigador de la Universidad de Auckland de Nueva Zelanda. Al gastar entre $ 500 millones y $ 1 mil millones al año durante los próximos 50 años, los humanos podrían describir la mayoría de las especies en la Tierra, dijo Costello a OurAmazingPlanet.

Costello y sus dos coautores también calcularon que las tasas de extinción no son tan altas como muchos científicos pensaban anteriormente. El estudio sugiere que las especies se están descubriendo actualmente más rápido de lo que se extinguen, lo que contradice a un inquilino ampliamente reconocido entre los científicos de que actualmente ocurre lo contrario en medio de la mayor extinción masiva desde que los dinosaurios fueron eliminados hace decenas de millones de años. Aunque algunos científicos aprecian el enfoque que Costello y sus colegas están poniendo en la necesidad de catalogar las especies de la Tierra, no necesariamente están de acuerdo con sus conclusiones.

Cuantas especies hay

Las estimaciones del número de especies que viven en la Tierra varían considerablemente, desde tan solo 2 millones hasta 100 millones de especies. El documento de Costello sugiere que hay entre 2 millones y 8 millones de especies, en el extremo inferior de las estimaciones de muchos científicos. Es difícil decir exactamente cuántas especies hay sin contarlas, por supuesto; diferentes entornos (muchos poco estudiados) tienen diferentes niveles de biodiversidad, lo que dificulta la creación de un número global, y se sabe poco sobre entornos remotos como el de aguas profundas, por ejemplo.

Actualmente hay más de 1.5 millones de especies descritas, pero el número exacto es incierto debido a las descripciones superpuestas de la misma especie, así como a la falta de digitalización de muchas bases de datos y colecciones, dijo Mike Novacek, director de ciencia en el Museo Americano. de Historia Natural en Nueva York, que no participó en el estudio. [Prueba de la Tierra: ¿Realmente conoces tu planeta?]

Aunque la cantidad de dinero que Costello y sus colegas dicen que se necesitará para contar las especies de la Tierra puede parecer mucho, palidece en comparación con lo que gastamos en deportes, entretenimiento y exploración espacial. Saber cuántas especies hay en la Tierra es vital para comprender la vida misma, dijo Costello.

"Es parte de explorar nuestro propio planeta. Es el primer paso para entender los ecosistemas y es fundamental para la biología, como nombrar las partículas para los físicos, o describir elementos para los químicos", dijo.

Novacek dijo que agradecía el énfasis del periódico en el registro de especies y la conservación. "Es una vergüenza cultural que sepamos tan poco sobre la vida en este planeta", dijo. Sin embargo, las estimaciones del documento sobre la extinción de especies fueron un poco bajas, agregó.

Camilo Mora, biólogo de la Universidad de Hawái, fue más allá y dijo que pensó que el estudio subestimó significativamente la cantidad de extinciones que se producen en todo el mundo, lo que hace que la actual crisis de extinción parezca menos preocupante de lo que es.

También es importante saber las tasas de extinción, ya que cada organismo desempeña un papel único en su ecosistema, que sufre cuando las especies se pierden. Los ecosistemas saludables pueden hacer que el agua y el aire sean más limpios, así como asegurar la supervivencia de recursos importantes. Incluso las personas en las ciudades y pueblos obtienen el beneficio de una gran diversidad biológica; por ejemplo, muchos medicamentos modernos (como la quinina, usada para tratar la malaria) se originaron a partir de sustancias químicas que se encuentran en las plantas de la selva tropical.

El estudio

El nuevo estudio fue una revisión de la investigación recientemente publicada sobre tasas de extinción y descubrimientos de nuevas especies. Costello dijo que el enfoque de su equipo era novedoso porque intentaba calcular los niveles globales de biodiversidad observando la suma de los ecosistemas individuales en todo el mundo. Otros cálculos de extinción pueden haber exagerado el problema al tomar números locales y aplicarlos globalmente, lo que el equipo de Costello se esforzó por no hacer, dijo. Los altos niveles de biodiversidad en una parcela de bosque lluvioso no pueden ser paralelos en otras áreas de bosque lluvioso o templado, por ejemplo, dijo. [8 de los lugares más amenazados del mundo]

El equipo de Costello también sugiere que hay más artículos que nunca describiendo nuevas especies, gracias a la participación de un número creciente de científicos que no suelen especializarse en taxonomía, así como científicos aficionados, dijo. Por esa razón, la tarea de describir las especies del mundo puede no ser tan insuperable como el pensamiento, agregó.

Las tasas de extinción observadas no han sido tan altas como lo predijeron algunos, debido en parte a los mejores esfuerzos de conservación en todo el mundo y la supervivencia de los animales en hábitats "secundarios" como las áreas agrícolas, dijo Costello. Las especies pueden aferrarse a estos hábitats degradados más tiempo de lo esperado, dando a los conservacionistas la oportunidad de salvarlos antes de que desaparezcan, dijo. Los hábitats prístinos son vitales para la protección, agregó.

Controversia

Pero no todos están de acuerdo con las evaluaciones y conclusiones de Costello y sus coautores.

Incluso la tasa media de extinción sugerida en el artículo de Costello, a 25,250 por década, es preocupante para el planeta, dijo Novacek, mientras que el límite inferior de la estimación (500 extinciones por década) sonaba un poco bajo y se mostró "optimista". El menos.

La crítica de Mora fue más allá: "Ellos pintan una imagen brillante muy bonita de la realidad de lo que está sucediendo", dijo Mora a OurAmazingPlanet. "Pero no representa la realidad".

Por ejemplo, Mora dijo que su "mente fue volada" (de manera negativa) por la sugerencia de las 500 extinciones por década. La sola pérdida de hábitat lleva a 25,000 extinciones por año, dijo. "Y eso se debe a la pérdida de hábitat. Ahora comience a agregar todos los factores estresantes, como el cambio climático, las especies invasoras, la contaminación, y es probable que la cantidad aumente mucho", dijo.

Mora también no estuvo de acuerdo con la afirmación del periódico de que el número de taxónomos calificados está creciendo en todo el mundo. Si bien puede que haya más autores de artículos que describan nuevas especies, muchos de ellos están formados por amateurs o no taxólogos que no cuentan con la experiencia necesaria para proporcionar liderazgo en el campo, dijo. Hay menos puestos de tiempo completo para los taxónomos y muchos expertos en sus campos no serán reemplazados una vez que se retiren, dijo Mora, una opinión con la que Novacek estuvo de acuerdo. [Especies asombrosas descubiertas en 2012]

Crisis de extinción

Sin embargo, todas las partes podrían estar de acuerdo en que estamos en medio de una enorme crisis de extinción, la más grande desde la desaparición de los dinosaurios hace 65 millones de años, y que debemos hacer más para registrar y conservar estas especies antes de que desaparezcan. "Los dinosaurios desaparecieron debido a un asteroide, y en este caso somos el asteroide", dijo Novacek.

Todas las partes acordaron que los humanos podrían, y deberían, registrar la mayoría de las especies, aunque las opiniones sobre exactamente cuánto esfuerzo o dinero puede diferir. En el corto plazo, los esfuerzos más pequeños podrían hacer una gran diferencia, dijo Costello.

"Estimamos que la acumulación de especies no descritas en las colecciones podría eliminarse contratando a 500 nuevos taxónomos por 10 años", dijo, que costaría alrededor de $ 5 millones por año, y ayudar a allanar el camino para el proceso más costoso y lento de Describiendo nuevas especies encontradas en la naturaleza.

"Al final, va a haber cierta controversia y diálogo sobre estos números, pero me alegra que salga el periódico y que se discuta el tema [de la extinción y la conservación], porque es muy importante", dijo Novacek.

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