¡Mooooove Sobre, Las Vacas! El Canguro Se Calienta La Tierra, También

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Desde la década de 1970, se ha sugerido que los canguros no se tiran pedos, o mejor dicho, el gas (¡ejem!) que emiten contiene muy poco o nada de metano. Pero ahora, una nueva investigación sugiere que esto no es cierto.

Desde la década de 1970, se ha sugerido que los canguros no se tiran pedos, o más bien, el gas (¡ejem!) Que emiten contiene muy poco o nada de metano. Pero ahora, una nueva investigación sugiere que esto no es cierto.

El metano es creado naturalmente por bacterias en el intestino de un animal. Canguros, vacas y muchos otros comedores de plantas usan estas bacterias para ayudarles a digerir el pasto y las hojas. En los años 70 y 80, las investigaciones sugirieron que los canguros no producen mucho metano, lo que hizo que los científicos pensaran que podrían tener bacterias especiales que emiten poco metano y que viven en sus entrañas.

"La idea de que los canguros tienen microbios intestinales únicos ha estado flotando por algún tiempo y se han realizado muchas investigaciones para descubrir estos microbios aparentemente únicos", dijo el coautor del estudio Adam Munn, profesor de la Facultad de Ciencias Biológicas en el Universidad de Wollongong en Australia. [Vea cómo los pedos animales afectan el calentamiento global (infografía)]

Los nuevos hallazgos, sin embargo, sugieren que los canguros en realidad producen aproximadamente la misma cantidad de metano que otros animales de su tamaño. Los canguros emiten niveles más bajos de metano que algunos animales, como las vacas, pero los marsupiales están aproximadamente al mismo nivel que los caballos, dijeron los investigadores. Esto significa que los canguros probablemente no tienen bacterias especiales, después de todo.

Una de las razones por las que esta investigación es importante es porque comprender el metano podría ayudar a mitigar los efectos del cambio climático, según Alex Hristov, profesor de nutrición y dieta animal en la Universidad Estatal de Pennsylvania.

El gas metano fermentado en las entrañas de los animales de granja contribuye hasta el 26 por ciento de las emisiones de metano en los EE. UU. [Ver infografía completa]

El gas metano fermentado en las entrañas de los animales de granja contribuye hasta el 26 por ciento de las emisiones de metano en los EE. UU. [Ver infografía completa]

Crédito: por Karl Tate, artista de infografías.

El metano es un gas de efecto invernadero que proviene de fuentes naturales, como la descomposición de la materia orgánica y las actividades humanas, desde los animales de granja (y el estiércol que producen) hasta las operaciones de petróleo y gas. El metano es menos abundante en la atmósfera que el dióxido de carbono, pero es más efectivo para atrapar el calor (radiación infrarroja).

"Tiene un potencial de calentamiento global [aproximadamente] 25 veces, depende de cómo se mire, el del dióxido de carbono. Así que es un gas de efecto invernadero importante", dijo Hristov a WordsSideKick.com. Y mientras que el dióxido de carbono sigue siendo el gas de efecto invernadero más abundante producido por los seres humanos, las emisiones de metano no deben ignorarse, agregó.

Las vacas pueden producir hasta 200 litros de metano por día y se estima que hay 1.400 millones de ellas en el mundo, por lo que encontrar una manera de reducir esas emisiones podría ayudar a abordar algunas preocupaciones relacionadas con el cambio climático.

En el pasado, los científicos han tratado de introducir bacterias de canguros en las vacas, con la esperanza de reducir las emisiones de metano de las vacas. De acuerdo con un estudio de 2014 publicado en el Journal of Geophysical Research: Atmospheres, en el 2004 en los Estados Unidos, el estiércol y el gas corporal expulsado del ganado (predominantemente vacas y cerdos) contribuyeron con más de 13 millones de toneladas de metano. Para poner esa cifra en contexto, las operaciones de petróleo y gas contribuyeron con 7 millones de toneladas de metano.

Este tipo de investigación también podría ser importante para los agricultores, dijo Munn. Cuando las bacterias descomponen los alimentos en metano, esencialmente le están robando a la vaca algunos de los nutrientes de los alimentos. Si los agricultores pudieran reducir de alguna manera las emisiones de metano del ganado, más nutrientes irían a la vaca, lo que podría ayudarles a crecer mejor.

Para el nuevo estudio, los científicos pusieron 10 canguros dentro de habitaciones individuales selladas en la Estación de Investigación Fowlers Gap de la Universidad de Nueva Gales del Sur y les dieron de comer. Las habitaciones se instalaron para que los científicos pudieran medir qué gases se emitían en el aire. Los investigadores también recolectaron la caca de los animales para medir cuántos nutrientes quedaron, y experimentaron con darles a los animales diferentes cantidades de alimentos.

Los investigadores dijeron que aún puede ser que las tripas de los canguros realmente tengan secretos especiales. Cómo los marsupiales mantienen su jardín bacteriano, por ejemplo, puede funcionar de manera diferente a otros comedores de plantas.

"Lo que hemos hecho aquí es mostrar que los canguros probablemente no tienen un microbioma único", dijo Munn, "es simplemente que ese bioma interactúa con la comida de una manera diferente". Los próximos pasos serían comparar estos resultados con los de otros animales, agregó.

Esta investigación fue publicada en línea ayer (4 de noviembre) en el Journal of Experimental Biology.

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