Se Encontró Fósil 'Monstruosamente Grande' En Wyoming

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Un estudio reciente encuentra que las hormigas gigantes del tamaño de los colibríes atravesaron el ártico durante los períodos cálidos.

Hace casi 50 millones de años, hormigas del tamaño de colibríes vagaban por lo que ahora es Wyoming, revela un nuevo descubrimiento de fósiles. Estos insectos gigantes pueden haber cruzado un puente terrestre ártico entre Europa y América del Norte durante un período particularmente cálido en la historia de la Tierra.

Con alrededor de 2 pulgadas (5 cm) de largo, el espécimen es una "hormiga monstruosamente grande", dijo Bruce Archibald, un paleoentomólogo de la Universidad Simon Fraser en la Columbia Británica que informó hoy (3 de mayo) en la revista Proceedings of the Royal Society B. Aunque se han encontrado fósiles de alas de hormigas gigantes en Estados Unidos, este es el primer espécimen de cuerpo completo conocido.

La hormiga fósil proviene de un sitio de fósiles muy conocido en Wyoming llamado la Formación Green River, pero había estado sentada en un cajón del Museo de la Naturaleza y la Ciencia de Denver, dijo Archibald. Cuando un curador le mostró el fósil, dijo Archibald, sabía que estaba viendo algo emocionante. [Imagen del fósil de hormiga gigante]

"Lo reconocí de inmediato y dije: 'Oh, Dios mío, esta es una hormiga gigante y parece que está relacionada con las hormigas gigantes que se conocen en esta época en Alemania'".

Una especie de hormiga viva, Dorylus wilverthi, tiene reinas que alcanzan el tamaño de esta antigua hormiga, aunque Titanomyrma fue grande todo mientras D. wilverthi Obtiene su tamaño de un abdomen anormalmente hinchado, dijo Archibald.

Archibald apodó la nueva hormiga Titanomyrma lubei - "titan" por su tamaño, "myrma" para el griego, "myrmex" o hormiga, y "lubei" para el coleccionista de fósiles que descubrió el espécimen, Louis Lube. La cuestión candente, sin embargo, era cómo las hormigas gigantes terminaban a ambos lados del Océano Atlántico.

Hormiga monstruosa

Las hormigas son insectos difíciles, algunos incluso pueden crear balsas con sus propios cuerpos para sobrevivir a las inundaciones. Pero una mirada a las grandes hormigas modernas mostró a Archibald y sus colegas que T. lubei muy probablemente necesitaba un clima cálido para vivir, similar a las hormigas gigantes de hoy en día. Por ejemplo, D. wilverthi Vive en el África ecuatorial. Otras hormigas de más de aproximadamente una pulgada (3 cm) de largo se extienden por las áreas tropicales de Sudamérica, el sudeste asiático y Australia. [Infografía: La vida de una hormiga]

Asimismo, se han encontrado antiguos fósiles de hormigas gigantes en Europa en áreas tropicales durante la primera parte del Eoceno, una época que duró desde hace 56 millones a 34 millones de años, un momento en que los continentes estaban más cerca y el nivel del mar era bajo: "Podrías haber caminado desde Vancouver a Londres a través de tierra firme", dijo Archibald.

Pero para cruzar los continentes, aún tenías que atravesar el Ártico. En aquel entonces, el Ártico era mucho más cálido de lo que es hoy, una zona templada en lugar de un paraíso invernal.

Un Ártico abierto para hormigas.

Sin embargo, "templado" hubiera sido demasiado frío para las hormigas gigantes. Archibald y sus colegas encontraron que la clave de la marcha de las hormigas fueron períodos relativamente breves en los que la temperatura se disparó lo suficiente como para hacer que el Ártico fuera transitable. Estos períodos, que duraron unos cientos de miles de años cada uno, pueden haber sido impulsados ​​por la liberación de dióxido de carbono del sedimento.

Los períodos cálidos habrían llevado la temperatura promedio en los meses más fríos del Ártico hasta 46 grados Fahrenheit (8 grados centígrados), una temperatura de supervivencia para las hormigas tropicales.

Los investigadores no están seguros de si las hormigas comenzaron en Europa y se propagaron a América del Norte o al revés. El paleoentomólogo Torsten Wappler de la Universidad de Bonn, que no participó en el estudio, está trabajando para clasificar las diversas especies de hormigas gigantes antiguas y describir cómo vivían. Algunos fósiles conservan fragmentos de órganos, incluidos los aguijones, genitales y estómagos, dijo Wappler a WordsSideKick.com.

"Ahora podemos comparar esta especie norteamericana con la europea", dijo Wappler. "Eso no era posible antes". La comparación puede arrojar luz sobre el origen de los errores.

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Suplemento De Vídeo: Ancient Tree Research Project | Giant Cedars of Lebanon - Part 1.




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