La Comida De Las Plantas De Los Monos Los Hace Malos Y Cachondos

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Un nuevo estudio muestra que cuando los monos machos comen plantas que contienen compuestos que imitan el estrógeno, tienden a ser más agresivos y se aparean más.

Es un caso aparente de hormonas que se vuelven locas: cuando los monos machos comen plantas con compuestos que imitan a la hormona feminizante estrógeno, es menos probable que se preparen entre sí y es más probable que se apareen o actúen agresivamente, según encuentra un estudio reciente.

La investigación es la primera en observar la conexión entre los compuestos estrogénicos a base de plantas, o fitoestrógenos, y el comportamiento en primates silvestres, en este caso, un grupo de monos colobos rojos en Uganda. Michael Wasserman, investigador de la Universidad McGill, dirigió el estudio durante 11 meses en el Parque Nacional Kibale de Uganda.

"Este es el primer estudio que relaciona las plantas estrogénicas, el comportamiento y los niveles hormonales en un primate salvaje", dijo Wasserman a WordsSideKick.com. En los mamíferos, los estrógenos son las hormonas sexuales femeninas, responsables de regular la ovulación y el ciclo menstrual, entre otras cosas. Las plantas estrogénicas, como la soya, pueden desempeñar un papel en la salud humana, por lo que la cuestión de cómo estas plantas influyen en los primates es muy importante.

Monkeying alrededor con hormonas

Con la ayuda de los asistentes de campo locales de Uganda, los investigadores siguieron a un grupo de monos colobos rojos todos los días desde la mañana hasta la tarde, recolectando observaciones de comportamiento y muestras fecales de 10 machos adultos. Luego analizaron las 407 muestras fecales para determinar los niveles de estradiol y cortisol, dos hormonas involucradas en el estrés y la reproducción. [10 datos curiosos sobre el sistema reproductivo femenino]

Wasserman encontró una variación estacional en el consumo de plantas estrogénicas (incluida una especie en la familia de plantas que incluye la soya), que varía de 0.7 por ciento a 32.4 por ciento de la dieta del colobus rojo en cualquier semana. El mayor consumo de plantas estrogénicas correspondió a niveles más altos de estradiol y cortisol en las heces de los monos, así como a más actos de agresión y apareamiento, y menos actos de aseo. Wasserman dice que el comportamiento alterado no fue algo que notó mientras estaba en el campo: se necesitó un análisis estadístico para reconocer el cambio de comportamiento.

Wasserman dijo que se ha documentado menos aseo y más agresividad en un estudio anterior sobre el consumo de primates y fitoestrógenos en cautiverio, pero el descubrimiento de que los animales se estaban apareando más fue una sorpresa.

"Pensábamos que la actividad estrogénica podría alterar los comportamientos de apareamiento, pero en cambio se aparearon más", dijo. Ofreció algunas razones posibles para el aumento del sexo: una posibilidad es que el contenido nutricional de las plantas aumenta el sexo, ya que los monos tienden a producir más monos cuando hay calorías adicionales disponibles.

O podría ser que los machos se confundan con las señales químicas de las plantas, y creen erróneamente que las hembras están en celo. Alternativamente, las hormonas vegetales están causando directamente el comportamiento, pero un estudio de campo correlacional no puede establecer ese vínculo de manera definitiva.

Papel de los fitoestrógenos

Wasserman sigue haciendo cálculos para entender qué efecto tuvieron los fitoestrógenos en las hormonas y el comportamiento de los monos colobos hembras. Informó sus resultados sobre monos machos en la edición de noviembre de la revista Hormones and Behavior.

Los fitoestrógenos se encuentran en muchas plantas en todo el mundo, desde la soya hasta los higos y el eucalipto, pero sus efectos en los animales no son bien conocidos en la naturaleza. [Top 10 plantas venenosas]

Heather Patisaul, bióloga de la Universidad Estatal de Carolina del Norte que no participó en el estudio, dijo que se sabe mucho más sobre cómo los fitoestrógenos afectan a las ratas. "Hemos demostrado que los fitoestrógenos pueden influir en el cerebro y el comportamiento, especialmente en las vías sensibles al estrógeno", dijo, y agregó que el nuevo estudio sugiere que lo mismo es cierto para los monos colobos. "Demuestra que tales respuestas pueden ocurrir en numerosas especies y pueden ser adaptativas".

El ambiente puede proporcionar señales clave que influyen en la reproducción y el comportamiento, dijo Patisaul. "Comprender estas señales y cómo afectan nuestra fisiología es importante cuando se piensa en cómo otras señales ambientales pueden influir en nosotros, como los disruptores endocrinos, el estrés o la nutrición".

Los disruptores endocrinos son cualquier sustancia química que interfiere con el sistema endocrino, el sistema que produce las hormonas que regulan el cuerpo.

Desarrollo humano moderno

Para primates de la variedad humana, ha habido mucha investigación médica sobre los efectos de la soya, un alimento vegetal que contiene fitoestrógenos, sobre la salud. Algunos han promocionado sus beneficios en la lucha contra el cáncer, el alivio de los síntomas de la menopausia y otros efectos. Wasserman dice que desentrañar los misterios de los primates podría ser un buen paso para entender cómo la soya afecta a los humanos.

Su investigación previa mostró que los gorilas de montaña comen plantas con compuestos estrogénicos. "Debido a que eso sucede en un simio en un bosque en el este de África, es probable que hayamos estado interactuando con este tipo de plantas durante mucho tiempo", dijo Wasserman. "Si es parte de nuestra historia evolutiva, uno esperaría que nuestra biología pudiera lidiar con eso o incluso podríamos beneficiarnos de ellos. Sin embargo, los gorilas de montaña comen muchas hojas, mientras que los ancestros humanos probablemente se centran más en las frutas maduras".

Wasserman ahora planea estudiar la presencia de compuestos en el primo humano cercano, el chimpancé y otros primates que comen frutas. "Si estos compuestos son algo que hemos estado comiendo durante mucho tiempo, podrían no tener un efecto negativo", dijo."Pero si solo comenzamos a comerlos con el auge de la agricultura, entonces las preocupaciones sobre el potencial de los fitoestrógenos para actuar como disruptores endocrinos parecen más plausibles".

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