El Parásito De Control Mental Hace Que El Miedo Sea Sexy

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El parásito toxoplasma gondii cambia la reacción de las ratas a la orina del gato, activando las áreas del cerebro relacionadas con la atracción sexual y el miedo.

Cuando el parásito bizarro Toxoplasma gondii infecta a las ratas, hace que los roedores se vuelvan audaces, reduciendo su aversión natural al olor de la orina de gato. Pero a pesar de esta valentía, las ratas infectadas siguen aterrorizadas por otros estímulos aterradores.

Ahora, un nuevo estudio insinúa cómo T. gondii, o "toxo", hace que esto ocurra de manera extrañamente específica: en ratas infectadas, el olor de la orina de gato activa las vías de atracción sexual en el cerebro, incitando a los animales a acercarse al olor en lugar de huir.

A pesar de que T. gondii puede infectar a muchos mamíferos, incluidos los humanos, este control mental del roedor es probablemente una adaptación del parásito para asegurar que llegue a los intestinos de un gato, el único lugar donde puede reproducirse sexualmente.

"Algo está perturbando estos caminos, y parece que algo es tóxico", dijo el investigador del estudio Patrick House, neurocientífico de la Universidad de Stanford. [Top 10 parásitos diabólicos y asquerosos]

Infección que altera la mente

Alrededor del 30 por ciento de las personas en todo el mundo están infectadas con T. gondii, Principalmente a través de comer carne poco hecha o el contacto con heces de gato. En seres humanos sanos, el parásito no causa síntomas, aunque se recomienda a las mujeres embarazadas que se mantengan alejadas de las cajas de arena para gatos, porque T. gondii Puede atravesar la placenta y matar a un feto en desarrollo.

Los roedores infectados, por otro lado, pierden su miedo a los gatos. El objetivo del nuevo estudio, publicado hoy (17 de agosto) en la revista de acceso abierto PLoS ONE, fue determinar si los roedores se sienten realmente atraídos por la orina o si le tienen menos miedo, dijo House a WordsSideKick.com.

House y sus colegas expusieron ratas macho infectadas y no infectadas al olor de una gata en celo o al olor de la orina de lince. Poco después de la prueba de olor, anestesiaron y mataron a las ratas y luego les extirparon el cerebro para analizarlas en busca de signos de actividad reciente en las regiones responsables del comportamiento de aproximación y evitación.

En ratas no infectadas, los investigadores encontraron un patrón esperado en el sistema límbico, el sistema cerebral responsable de la emoción, el miedo y el procesamiento de la memoria a largo plazo. La orina desencadenó áreas relacionadas con el miedo en el sistema límbico, mientras que una mujer en zonas de atracción sexual provocó calor.

En contraste, los cerebros de las ratas infectadas con toxo parecían extraños. En ratas expuestas a la orina de gato, la vía del miedo todavía mostraba signos de actividad, dijo House. Pero también lo hizo el área de atracción sexual, lo que sugiere que el impulso sexual puede superar los temores de ratas infectadas.

"Los animales todavía parecen tener miedo, pero estamos teniendo actividad en ambos", dijo House.

Misterios de parásitos

Cómo T. gondii quita esto, "no lo sabemos en absoluto", dijo House. Curiosamente, el parásito se asienta preferentemente en las áreas límbicas del cerebro cerca de las regiones de miedo y atracción sexual.

Toxoplasma La infección también eleva los niveles cerebrales del neurotransmisor dopamina. Los investigadores han descubierto que el parásito tiene un gen que codifica una enzima crucial en la producción de dopamina, lo que sugiere que alterar los niveles de neurotransmisores podría ser una forma clave T. gondii controla el cerebro.

La alta dopamina es un factor en la esquizofrenia, lo que genera preocupación sobre si T. gondii Podría jugar un papel en la génesis del trastorno mental. Un estudio de 2006 publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B encontró que los fármacos antipsicóticos, comúnmente utilizados para tratar la esquizofrenia, revierten los efectos de audacia T. gondii en el cerebro

Los estudios también muestran que las personas con esquizofrenia tienen más probabilidades de ser infectadas por el parásito, dijo House, pero no hay pruebas de que el parásito cause el trastorno. Las personas con esquizofrenia podrían haber reducido la higiene o el cuidado personal, dijo, lo que significa que simplemente podrían entrar en contacto con carne cruda y excrementos de gato más que la población general.

El siguiente paso de House es profundizar en T. gondiiEl comportamiento en el cerebro.

"Estos hallazgos mostraron lo que está sucediendo, pero no muestran cómo está sucediendo", dijo. "Entonces, lo que quiero hacer es entrar y descifrar a nivel neuronal, celular, ¿cómo es que las neuronas cambian de toxo?"

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