Fósiles De Millones De Años Muestran Hipopótamos Que Van A Nadar

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Hace más de un millón de años, los hipopótamos remaban en un estanque poco profundo en la región que ahora es el norte de kenia, ocasionalmente raspando sus pies en el fondo arenoso. Hoy en día, los investigadores tienen evidencia fósil de la fugaz natación de los hipopótamos.

Hace más de un millón de años, los hipopótamos remaban en un estanque poco profundo en la región que ahora es el norte de Kenia, ocasionalmente raspando sus pies en el fondo arenoso. Hoy en día, los investigadores tienen evidencia de la fugaz natación de los hipopótamos en forma de huellas fosilizadas.

Los investigadores señalaron que las huellas recién identificadas representan las primeras huellas conocidas de los antiguos mamíferos que se sumergen y se unen a los restos de fósiles descubiertos previamente descubiertos por los dinosaurios, tortugas y cocodrilos nadadores.

Las impresiones de los pies de los hipopótamos se encontraron en la región de Koobi Fora de Kenia, que forma parte de la cuenca del lago Turkana, considerada la cuna de la evolución humana porque el área contiene algunos de los fósiles más antiguos de homínidos, un grupo que comprende varias especies que vinieron después. Homo, el linaje humano, separado de los chimpancés. De hecho, los primeros humanos pueden haber presenciado las aventuras acuáticas de estos antiguos hipopótamos; se descubrieron huellas de homininos en la misma superficie geológica a solo 230 pies (70 metros) de las pistas de hipopótamos. [Ver imágenes de las pistas de hipopótamos]

'Caminantes de fondo'

Recientes excavaciones en Koobi Fora revelaron docenas de huellas de animales grandes, que datan de hace 1.4 millones de años, pero la mayoría de las huellas parecen haber sido dejadas por un animal de cuatro dedos "de fondo" en un cuerpo de aguas poco profundas, el líder del estudio Matthew Bennett, de la Universidad de Bournemouth del Reino Unido, y sus colegas dijeron.

Debido al tamaño y la forma de las impresiones, el equipo cree que las pistas podrían pertenecer a adultos y juveniles de la especie. Gorgops de hipopótamo, que se extinguió durante la Edad de Hielo, y quizás la especie hipopótamo pigmeo Hippopotamus aethiopicus.

En ese momento, el área del lago Turkana era mucho más fértil de lo que es hoy. El ambiente semiárido tenía muchas piscinas y canales poco profundos, todos alimentándose en lagos más grandes, y apoyaba una sorprendente diversidad de plantas y animales, dijo Bennett.

Las huellas de hipopótamos parecen haber sido presionadas en arenas finas y sedimentos depositados en el suelo de una masa de agua poco profunda, antes de ser enterrados por una capa de arena más gruesa, probablemente durante una pequeña inundación, explicó Bennett en un correo electrónico a WordsSideKick.com.

Los hipopótamos deslizantes de hoy.

A veces, los hipopótamos empujaban hacia arriba hacia la superficie del agua usando ambos pies traseros colocados firmemente separados.

A veces, los hipopótamos empujaban hacia arriba hacia la superficie del agua usando ambos pies traseros colocados firmemente separados.

Crédito: Cortesía de Matthew Bennett

Para buscar una comparación moderna con estos animales extintos, los investigadores observaron los estilos de natación de dos hipopótamos hembra del Nilo (Hipopótamo anfibio) a través de un tanque de vidrio en el acuario Adventure en Filadelfia.

Bajo el agua, los hipopótamos del Nilo se deslizarían con sus extremidades dobladas debajo de sus cuerpos. Ocasionalmente rascaron la parte inferior del tanque con una pierna, arrastrando solo sus dígitos a través del suelo. A veces, los hipopótamos empujaban hacia arriba, hacia la superficie del agua, utilizando sus dos patas traseras. Estos movimientos se reflejaron en la forma de las pistas antiguas, dijeron los investigadores.

Bennett dijo que es probable que otras pistas de natación de mamíferos hayan sido descubiertas pero que no hayan sido reconocidas. Estos tipos de impresiones no forman secuencias claras como lo hacen las huellas en la tierra, dijo Bennett. También supuso que muchos investigadores han tendido a descartar huellas de animales en su búsqueda de huellas de homininos.

"[Las huellas de los hipopótamos] nos hablan de la locomoción de los mamíferos en un entorno de gravedad casi cero", dijo Bennett en un correo electrónico. "Muestran cómo se pueden grabar diferentes tipos de movimientos de 'caminar' por el fondo como pistas. Todo esto nos ayuda a comprender e interpretar las pistas de natación hechas por animales extintos mucho más grandes, como los dinosaurios".

Los hallazgos se detallaron en línea el mes pasado en la revista Paleogeografía, Paleoclimatología, Paleoecología.

Sigue a Megan Gannon en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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