El Aumento Del Metano A Medida Que Los Fondos Recortan La Red De Monitoreo

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Los niveles de metano, un gas de efecto invernadero que cambia el clima, han aumentado desde 2007.

Los niveles de metano, un gas de efecto invernadero que cambia el clima, han aumentado desde 2007. Sin embargo, los problemas del presupuesto federal de los Estados Unidos están reduciendo la red de monitoreo que rastrea gases de efecto invernadero como el metano, que proviene de fuentes tan variadas como el fracking y los vacas.

La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) controla muchos potentes gases de efecto invernadero, como el metano, el dióxido de carbono y el monóxido de carbono, en observatorios de todo el mundo. En los últimos seis años, la financiación de parte de la red, la recolección de muestras de aire en matraces, no ha seguido el ritmo de los aumentos de costos, dijo Ed Dlugokencky, un químico atmosférico del Laboratorio de Investigación de Ciencias de la Tierra de NOAA en Boulder, Colorado.

"Hemos tenido una disminución de alrededor del 25 por ciento en la cantidad de muestras de aire medidas en la red cooperativa mundial", dijo Dlugokencky a WordsSideKick.com. "Si queremos entender lo que está sucediendo [con el metano], vamos en la dirección equivocada para hacerlo".

Manta invisible

El gas metano dura solo nueve años en la atmósfera terrestre, pero es aproximadamente 34 veces más potente para atrapar la radiación infrarroja (el efecto invernadero) que el dióxido de carbono, que es más abundante y dura más tiempo. Los niveles de metano en la atmósfera se han duplicado en los últimos 200 años. La tasa de crecimiento se desaceleró en 1991 (lo que Dlugokencky atribuye a la caída de la Unión Soviética y la posterior caída de la contaminación industrial), luego reanudó su fuerte aumento en 2007, probablemente debido al aumento de las emisiones de los humedales tropicales. La reciente serie de años de La Niña ha significado más lluvia en los trópicos, lo que lleva a más metano, dijo Dlugokencky. Las bacterias productoras de metano en los humedales prosperan cuando hay más agua. [Gases de efecto invernadero: los emisores más grandes (infografía)]

Un misterio en el récord mundial de metano es por qué el fuerte crecimiento económico de Asia, que incluye un fuerte aumento en las plantas generadoras de metano a partir de 2000, no aparece, dijo Dlugokencky. Los niveles globales de metano se mantuvieron bastante planos entre 1999 y 2006.

Las concentraciones medias globales de gases de efecto invernadero.

Las concentraciones medias globales de gases de efecto invernadero.

Crédito: NOAA ESRL

Si bien las mediciones de metano en una escala global ahora son precisas hasta una fracción de un porcentaje, agregar más sitios de muestreo a la red podría ayudar a los investigadores a comprender mejor qué está sucediendo con las emisiones en una escala regional, como en Asia y los Estados Unidos, de acuerdo con un resumen de los desafíos científicos que rodean las emisiones de metano publicado en la edición del 31 de enero de la revista Science.

"Podemos decir casi todo lo que está sucediendo a nivel global, pero si queremos entender lo que está sucediendo en diferentes regiones, realmente necesitamos tener una red de medición más densa y una combinación de diferentes enfoques, como aviones y torres altas", dijo Dlugokencky., coautor del artículo de Science.

Aumento de gases, disminución de mediciones.

NOAA complementa sus mediciones de muestras de aire con mediciones continuas en seis observatorios (Hawai, Alaska, Groenlandia, Antártida, Samoa Americana y California) y torres altas en todo Estados Unidos. La agencia también rastrea los gases de efecto invernadero por avión, y otros países contribuyen a la red.

En 2012, los problemas presupuestarios de monitoreo del clima de la NOAA llevaron a más de 50 científicos a publicar una carta en Science que advierte que la reducción de las redes perjudicaría los esfuerzos a largo plazo para comprender y rastrear los gases de efecto invernadero. NOAA gasta alrededor de $ 6 millones cada año en el programa. Como resultado de los recortes de fondos, en 2012, la agencia recortó parte del monitoreo de las aeronaves y las estaciones terrestres.

La red de monitoreo de los Estados Unidos es el principal actor en la medición del metano global, dijo Dlugokencky. Sin embargo, el declive de la red se produce cuando el metano se está convirtiendo en una importante preocupación climática.

Aquí hay unos ejemplos:

Fracking, o operaciones de fracturamiento hidráulico, por las industrias de petróleo y gas pueden emitir cantidades significativas de metano. Pero nadie sabe cuánto escapa el metano, ni su efecto potencial sobre las temperaturas regionales o globales. Algunos estudios realizados en los Estados Unidos sugieren que el fracking puede aumentar las emisiones de metano, pero otros indican que hay menos fugas de metano de lo esperado.

El calentamiento del Ártico podría agregar cantidades significativas de gas metano a la atmósfera a medida que el permafrost se funde y libera enormes cantidades de gas atrapado en el suelo previamente congelado. Aunque algunos estudios indican que el metano ya se está escapando del suelo ártico, los niveles atmosféricos de metano en el Ártico aún no han aumentado, dijo Dlugokencky.

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