Cazadores De Meteoritos: Cómo Los Expertos Pueden Saber Si Las Rocas Son Del Espacio

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Según los expertos, los cazadores de meteoritos saben que las rocas espaciales tienen características distintas, y el episodio de la india no parece tener ninguna de ellas.

Cuando llegó la noticia de que un meteorito pudo haberse estrellado en la India el fin de semana pasado, algunos expertos pensaron que era extraño que nadie hubiera visto arder en el cielo una ardiente roca espacial.

Esa resultó ser la primera de muchas pistas que sugieren que el incidente inusual no fue causado por una roca espacial, sino por una explosión en tierra, una que mató a una persona e hirió a otras tres, dijeron los expertos a WordsSideKick.com.

"Las evaluaciones iniciales, basadas en fotos publicadas en línea, no son consistentes con algo del espacio", dijo la NASA en un comunicado enviado a WordsSideKick.com. "Los pequeños meteoritos no inician incendios ni causan explosiones cuando golpean el suelo". [Ver fotos de meteoritos descubiertos alrededor del mundo]

El intenso escrutinio pagado al evento indio no es fuera de lo común. Típicamente, los investigadores se apresuran a encontrar meteoritos en el momento en que estas rocas extraterrestres golpean la Tierra, dijo Geoff Notkin, presidente de Aerolite Meteorites, la compañía de meteoritos más grande del mundo, y ex presentador del programa de televisión "Meteorite Men", que se transmitió de 2009 a 2012 en el Canal de la ciencia.

Notkin ha perseguido a los meteoritos en la Tierra durante más de 20 años, y ha compartido sus tácticas para rastrear las rocas espaciales. Pero primero, es importante revisar la terminología: los pequeños trozos de roca en el espacio se llaman meteoroides. Se llaman meteoros (estrellas fugaces) cuando caen a través de la atmósfera de la Tierra, y se les conoce como meteoritos si aterrizan en tierra o en el agua.

Alrededor de 48.5 toneladas (44,000 kilogramos) de material meteorítico cae a la Tierra diariamente, pero generalmente son los meteoritos y meteoritos grandes y raros los que aparecen en los titulares (y cráteres), según la NASA.

Bola de fuego en el cielo

Los meteoros grandes a menudo se parecen a las bolas de fuego cuando estallan en el cielo, al igual que la explosión de meteoros de Chelyabinsk en 2013 que llovió meteoritos en partes de Rusia y Kazajstán, dijo Notkin. Los investigadores pueden usar el radar Doppler, la misma tecnología que usan los meteorólogos para predecir el clima, para seguir al meteorito y sus escombros a medida que se rompe durante su vuelo.

"Si podemos obtener datos Doppler sobre los patrones de caída, realmente puede limitar el área de búsqueda", dijo Notkin.

Este meteorito de piedra fue parte de la enorme bola de fuego de Chelyabinsk, vista sobre Rusia el 15 de febrero de 2013.

Este meteorito de piedra fue parte de la enorme bola de fuego de Chelyabinsk, vista sobre Rusia el 15 de febrero de 2013.

Crédito: Fotografías de Geoffrey Notkin. Derechos de autor 2016 Aerolite Meteorites Inc.

Aparte de eso, los investigadores confían en relatos de testigos oculares y secuencias de video (si hay alguno) para rastrear el meteorito. A veces, los meteoritos caen en terrenos privados, y Notkin le pregunta a los propietarios si puede mirar sus propiedades. (Si el meteorito se vende después de ser estudiado, Notkin y el propietario acordarán cómo dividir las ganancias, dijo.) En los Estados Unidos, un meteorito que cae en la propiedad de un propietario pertenece al propietario, pero si un espacio La roca cae en tierra pública, pertenece a la Institución Smithsonian, dijo Notkin.

Una vez que los investigadores encuentran el lugar de aterrizaje, examinan objetos en el área. Es probable que sea un meteorito si tiene "una corteza delgada y negra" en su superficie, una que se formó cuando la roca fue "sobrecalentada" mientras corría a través de la atmósfera de la Tierra, dijo.

"Cuando llegan a la Tierra, se parecen mucho a las briquetas de carbón", dijo Notkin.

Además, los meteoritos son ricos en hierro, por lo que se adhieren a los imanes, dijo. Pero cuanto más tiempo permanece un meteorito en la Tierra, más expuesto está al oxígeno, el agua, los fertilizantes y otros elementos contaminantes.

"Hay una verdadera urgencia de recuperarlos y llevarlos al laboratorio lo más rápido posible", dijo Notkin. "Se trata de visitantes recién llegados del espacio exterior que tienen una gran cantidad de información valiosa potencial que pueden contarnos sobre su origen". [¡Choque! 10 cráteres de impacto más grandes en la tierra]

Una vez que un meteorito está en el laboratorio, los investigadores pueden analizar sus componentes. Por ejemplo, el mineral schreibersite, que contiene níquel, hierro y fósforo, se encuentra solo en los meteoritos de hierro, dijo Notkin. Otra pista es el patrón Widmanstätten, una estructura geométrica única para los meteoritos de hierro, dijo. Algunos meteoritos están llenos de piedras preciosas, que se forman en asteroides que una vez tuvieron un núcleo fundido y formaron cristales fuera del magma.

Los meteoritos recuperados también pueden producir fascinantes descubrimientos geológicos. En 2011, los investigadores encontraron un nuevo tipo de mineral en un meteorito de 4.500 millones de años.

Escéptico del rock espacial

Después de investigar innumerables meteoritos, Notkin dijo que se mostró escéptico cuando se enteró del episodio de la India.

"Cuando hay un evento inexplicable, cuando hay una explosión o aparece una roca extraña, es muy común que las personas que no tienen experiencia en la ciencia de los meteoritos digan: 'Oh, eso debe ser un meteorito. Debe ser algo que se cayó". del cielo '', dijo Notkin.

La NASA parecía hacer eco de ese escepticismo.

"Para formar un cráter, el tamaño de lo que se ha publicado en línea habría requerido un meteorito de al menos varios kilogramos", dijo la NASA en el comunicado. "Si bien los científicos locales pueden aportar más detalles, esto es algo improbable desde el espacio".

Sigue a Laura Geggel en Twitter @LauraGeggel. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Como distinguir un meteorito, analisis basico. Meteorite.




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