Metal 'Nieve' Puede Potenciar El Campo Magnético De La Tierra

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La fuente de energía para el campo magnético de la tierra puede ser los minerales de magnesio atrapados en el núcleo desde el violento nacimiento de nuestro planeta.

La fuente de energía para el campo magnético de la Tierra puede ser el magnesio que ha estado atrapado en el núcleo desde el violento nacimiento de nuestro planeta, sugiere un nuevo modelo.

El magnesio es el cuarto elemento más común en las capas externas de la Tierra, pero anteriormente, los científicos pensaban que casi no había magnesio en el núcleo. El hierro y el magnesio no se mezclan fácilmente, y los investigadores pensaron que el núcleo de la Tierra era principalmente hierro.

Sin embargo, ese pensamiento ha cambiado debido a las recientes teorías que proponen que la Tierra nació de una serie de colisiones violentas con otros protoplanetas. Durante los impactos, las temperaturas y las presiones fueron tan intensas que el hierro y el metal podrían combinarse en una aleación, según un estudio publicado hoy (20 de enero) en la revista Nature. Los autores del estudio agregan que el choque de dos cuerpos planetarios probablemente inyectó magnesio en el núcleo. Según el nuevo modelo, aproximadamente el 1 por ciento del núcleo (en peso) podría ser magnesio. [Religión y ciencia: 6 visiones del núcleo de la Tierra]

"Creemos que ahora entendemos por qué la Tierra ha tenido un campo magnético durante los últimos 4 mil millones de años, y que el proceso seguirá ocurriendo en el futuro inmediato", dijo el autor principal del estudio, Joseph O'Rourke, un estudiante graduado en ciencias planetarias en Caltech en pasadena, california.

O'Rourke y el coautor del estudio Dave Stevenson, profesor de Caltech, crearon un modelo de la formación de la Tierra para investigar el comportamiento del magnesio en el núcleo. Como el núcleo de la Tierra se ha enfriado lentamente, los minerales de óxido de magnesio están "nevando" de la aleación de hierro y níquel del núcleo, indica el modelo. Esta "nieve" sólida de magnesio es más liviana que el metal líquido y flota hacia afuera a través del núcleo externo del metal líquido, lo agita y alimenta la convección que produce el campo magnético global.

El nuevo modelo podría ayudar a resolver una pregunta importante en la ciencia planetaria: ¿Qué ha impulsado el campo magnético de la Tierra durante los últimos 4 mil millones de años? Muchos científicos piensan que el enfriamiento y la solidificación del hierro en el núcleo de la Tierra generan el campo magnético del planeta (también llamado geodinámico). Sin embargo, estos modelos no pueden explicar cómo se generó el campo magnético antes de que el núcleo interno sólido se formara hace unos mil millones de años. El nuevo modelo de magnesio proporciona una fuente de energía alternativa.

Con el nuevo modelo, "no tienes que invocar nada loco en el pasado para explicar la geodinámica", dijo O'Rourke a WordsSideKick.com.

Los investigadores dijeron que el nuevo modelo debe verificarse con pruebas experimentales. Hay poca evidencia que indique cómo se comporta el magnesio a las temperaturas y presiones producidas durante las colisiones planetarias.

"La idea es interesante", dijo Rebecca Fischer, becaria postdoctoral en el Museo Smithsonian de Historia Natural en Washington, DC, quien no participó en el estudio. Sin embargo, "antes de que realmente podamos decir de manera concluyente cuánto magnesio entra en el núcleo, necesitamos mejores datos experimentales", dijo Fischer a WordsSideKick.com.

Un grupo ya está realizando tales experimentos. James Badro, geofísico del Instituto de Física del Mundo en París, ha dirigido estudios que simulan la Tierra primitiva y parecen confirmar el modelado de O'Rourke y Stevenson.

"Hay suficientes datos para convencernos de que nuestro modelo del proceso de magnesio funciona en general, pero resolver muchos detalles requerirá más experimentos", dijo O'Rourke.

Un campo magnético es importante para la vida porque protege al planeta y a la atmósfera del viento solar. Saber cómo se activó el campo magnético de la Tierra antigua puede ayudar a mejorar las estimaciones de cuándo apareció la vida por primera vez e informar la búsqueda de vida en otros planetas.

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