Los Glaciares Que Se Derriten Causan Un Tercio Del Aumento Del Nivel Del Mar

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Una nueva investigación encuentra que los glaciares que se derriten fueron responsables de casi un tercio del aumento del nivel del mar en la primera década del siglo.

Los glaciares del mundo perdieron 260 gigatoneladas de agua cada año entre 2003 y 2009, lo que hace que estos ríos de hielo sean responsables de casi un tercio del aumento del nivel del mar en esa época, según una investigación reciente.

El estudio, que aparecerá mañana (17 de mayo) en la revista Science, utilizó múltiples métodos para determinar las estimaciones de la cantidad de hielo que se pierde entre los glaciares. Los resultados sugieren que las mediciones en el terreno arrojan estimaciones que son demasiado extremas, pero algunos métodos satelitales no son suficientes.

"Hubo una gran incertidumbre sobre cuánto contribuyeron estos glaciares al aumento del nivel del mar antes de este estudio", dijo a WordsSideKick.com el investigador principal Alex Gardner, profesor de geografía en la Universidad de Clark en Massachusetts. "Lo que proporciona nuestro estudio es una estimación realmente sólida de la contribución glacial durante este tiempo". [Mundo de hielo: Galería de glaciares imponentes]

Observando hielo

El aumento del nivel del mar es causado por el derretimiento del hielo de los glaciares, así como de la capa de hielo de Groenlandia y la capa de hielo de la Antártida. Los niveles del mar también aumentan a medida que los océanos se calientan, porque el agua caliente ocupa más espacio. Descifrar la influencia de cada factor puede ser complicado.

En noviembre, un grupo internacional de investigadores publicó un estudio en Science que estima la pérdida de hielo de la capa de hielo polar. Esa investigación determinó que la pérdida de hielo de la Antártida y Groenlandia es responsable de una quinta parte de las 2,2 pulgadas (5,59 centímetros) de aumento del nivel del mar desde 1992.

"Lo que hicieron por las capas de hielo, lo hemos hecho por los glaciares", dijo Gardner.

En muchos sentidos, los glaciares son incluso más difíciles de rastrear que las capas de hielo. Están dispersos por todo el mundo, muchos de ellos en lugares inaccesibles. Antes de 2002, lo único que podían hacer los científicos era emprender el hielo, hacer mediciones, rastrear cambios y luego extrapolar esos cambios a los glaciares que no podían observar directamente.

En 2002 y 2003, sin embargo, la NASA lanzó dos misiones satelitales para ofrecer una mejor visión del hielo derretido de la Tierra. El primero, GRACE (o Recuperación de la gravedad y Experimento climático), utiliza dos satélites que miden el campo de gravedad de la Tierra. Estos satélites pueden detectar cambios en el campo de gravedad que ocurren cuando un glaciar pierde o gana mucho hielo.

Una segunda misión, ICESat (Satélite de Elevación de Hielo, Nube y Tierra), funcionó hasta 2009 y midió, entre otras cosas, la elevación de la Tierra en todo el mundo. Estas mediciones de elevación también capturaron cambios en el espesor del hielo.

Juntándolo todo

Gardner y sus colegas compararon los datos de estas misiones satelitales directamente. Los dos tienen diferentes puntos fuertes, dijo. GRACE, por ejemplo, no es lo suficientemente sensible como para distinguir la diferencia entre la pérdida de hielo de las capas de hielo y la pérdida de hielo de los glaciares justo al lado de las capas de hielo, que incluyen alrededor del 30 por ciento de los glaciares del mundo.

Para las grandes regiones, dijo Gardner, las mediciones de GRACE e ICESat están aún en un acuerdo cercano. En contraste, en las regiones heladas de menos de 1,900 millas cuadradas (5,000 kilómetros cuadrados), las mediciones satelitales no estuvieron de acuerdo con la claridad.

Esa falta de acuerdo se debe a que GRACE no siempre se derrite en pequeños glaciares, que a menudo se encuentran en regiones montañosas rodeadas de lagos y aguas subterráneas.

"¿Qué pasa si los glaciares se están derritiendo pero el lago se está llenando?" Dijo Gardner. "GRACE ve que no pasó nada, porque en realidad no se eliminó ninguna masa de esa región".

El lado positivo, dijo Gardner, es que en grandes áreas heladas, GRACE e ICES proporcionan fuertes mediciones de fusión. En lugares salpicados de glaciares más pequeños, las observaciones en el suelo resultan ser más precisas.

Las 260 gigatoneladas de agua perdidas por año fueron más de lo que se esperaría de estimaciones satelitales anteriores, que tenían un alcance limitado. Sin embargo, la pérdida fue menor de lo que se hubiera esperado al extrapolar solo a partir de mediciones en el suelo, probablemente porque los glaciares que están más cerca de la civilización y, por lo tanto, más fáciles de observar, se están derritiendo más rápidamente que los glaciares remotos, dijo Gardner.

Derretir el futuro

Los glaciares antárticos perdieron la menor cantidad de hielo en general, hallaron los investigadores, porque los lugares que se derritieron rápidamente en el continente se vieron contrarrestados por otras regiones que ganaron hielo. Sin embargo, los glaciares en el Ártico canadiense, Alaska, la costa de Groenlandia, el sur de los Andes y la alta montaña de Asia estaban desapareciendo rápidamente. Concluyeron los investigadores que solo los glaciares fueron responsables de aproximadamente 0,03 pulgadas (0,71 milímetros) de aumento del nivel del mar por año entre 2003 y 2009. El derretimiento glacial representa aproximadamente el 30 por ciento del aumento del nivel del mar en ese período de tiempo. [8 maneras en que el calentamiento global ya está cambiando el mundo]

Ahora que está claro que las observaciones sobre el terreno no proporcionaban buenas estimaciones, los científicos deben volver a sus antiguos datos de observación para tratar de averiguar cómo usarlos para obtener mejores estimaciones globales del derretimiento de glaciares anterior, dijo Gardner. Saber lo que sucedió en el pasado es importante para comprender lo que ocurrirá en el futuro. El estudio actual no puede decir con precisión qué futuro cambio climático tiene reservado.

"Todo lo que sabemos es que cada región de la Tierra en este momento, independientemente de cualquier calentamiento adicional, está perdiendo masa glaciar en los océanos", dijo. "Anticipamos que la tasa aumentará con una advertencia adicional".

Nota del editor: Debido a un error tipográfico, este artículo se ha revisado a las 5:20 p.m. Para corregir la conversión unitaria de 0,71 milímetros.Tiene 0.03 pulgadas, no 0.3 pulgadas.

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