El Megatsunami: Posible Amenaza Moderna

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El calentamiento global, la culpa de mucho, ahora se dice que posiblemente aumenta la amenaza de un tsunami catastrófico.

SAN FRANCISCO - Los deslizamientos volcánicos que generan tsunamis enormes y devastadores tienden a ocurrir durante los tiempos históricamente más cálidos en la Tierra, sugiere un estudio reciente. Los científicos no saben exactamente por qué, pero dado que el clima global se está calentando a medida que lee esto, la conexión aparente se desechó esta semana como una razón para que los científicos se preocupen por la amenaza ahora.

Los tsunamis son olas que corren a través del océano sin mucha fanfarria, pero crecen a proporciones aterradoras cuando llegan a tierra. Las olas son profundas, y si bien pueden aparecer a unos pocos centímetros o pies de altura en el océano abierto, pueden elevarse a la altura de un edificio de varios pisos a medida que se ven obligados a subir cerca de la costa.

Un tsunami puede generarse por el súbito levantamiento del fondo marino en un terremoto, o por el efecto similar a una paleta de un deslizamiento de tierra que se estrella en el mar desde, por ejemplo, una isla volcánica. Sin embargo, aunque se han observado tsunamis generados por sismos desde su génesis hasta el desastroso final, los científicos nunca han presenciado un tsunami significativo en el océano abierto generado por un desprendimiento de tierras.

Existe evidencia en varios lugares alrededor del mundo para los megatsunamis, ya que los científicos llaman el evento más grande. Parece que ocurren cada 100,000 años más o menos, dijo Gary McMurtry de la Universidad de Hawai.

Cómo funcionan los tsunamis


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Estos monstruos pueden medir cientos de pies de altura y, según la topografía local, correr millas hacia el interior.

Un evento controvertido, hace unos 110,000 años, pareció crear una ola de 1,600 pies en Hawai. Sí, has leído bien: casi un tercio de una milla, o alrededor de medio kilómetro.

Pero la evidencia, fósiles marinos allá donde no hay mar, es controvertida. Tal vez las islas han estado subiendo y subiendo los fósiles, sugieren los críticos.

El equipo de McMurtry observó fósiles marinos en el volcán Kohala en la isla principal de Hawai, que se sabe que se está hundiendo alrededor de una pulgada por década. Los fósiles simplemente no pudieron haber comenzado en una elevación más baja, dijo McMurtry el lunes en una reunión de la American Geophysical Union celebrada aquí. Un deslizamiento de tierra submarino del gigante volcán Mauna Loa ha sido fechado al mismo tiempo y, según se piensa, causó el tsunami.

McMurtry y sus colegas también volvieron a examinar las pruebas de un tsunami que pudo haber golpeado Bermudas y otros lugares en el Atlántico hace 420,000 años.

Los científicos están de acuerdo en que los derrumbes submarinos causados ​​por el colapso de los volcanes de las islas (piense en la destrucción del Monte St. Helens) podrían generar estos megatsunamis. La evidencia de tales deslizamientos de tierra se puede encontrar en las exploraciones topográficas de los fondos marinos alrededor de varios volcanes de islas, señala McMurtry.

"Estos deslizamientos gigantes parecen ocurrir durante períodos en los que el nivel del mar es más alto que el normal, como hemos hecho ahora", dijo.

Los niveles altos del mar tienden a corresponder con los climas más húmedos, dijo. No se sabe qué tiene esto que ver con los derrumbes. Pero tal vez, según McMurtry, el exceso de lluvia puede servir como un desencadenante para la penetración de un volcán en espera.

Todo esto puede parecer un montón de saltos lógicos, y McMurtry es el primero en admitir que no hay suficientes datos para determinar si el calentamiento global y los tsunamis están correlacionados. Pero hay un pensamiento independiente que apoya la noción.

Peter Cervelli, del Observatorio del Volcán de Alaska, ha estudiado los volcanes de Hawai y no está involucrado en el trabajo de McMurtry. Cervelli dijo que es posible que el agua durante periodos húmedos prolongados se filtre hacia fallas naturales en los flancos de un volcán; se sabe que los volcanes son más porosos que otras áreas terrestres, lo que precipita un colapso al "acercarlo al fracaso".

Y en otro trabajo, Emily Brodsky, de la Universidad de California en Los Ángeles, ha modelado la fricción involucrada en los enormes deslizamientos volcánicos. Ella está de acuerdo en que es posible que mayores cantidades de lluvia puedan hacer que una situación precaria sea más resbaladiza.

Entonces, ¿deberíamos preocuparnos? "Tal vez", dice McMurtry. Él piensa que un tsunami, que puede correr a través de un océano entero en cuestión de horas, es una amenaza real para las costas urbanizadas. Otros expertos están de acuerdo en que un gran tsunami sería una mala noticia para, por ejemplo, Los Ángeles o la ciudad de Nueva York. Y los tsunamis no son parroquiales. Uno originario de Alaska en 1964 mató a personas en California y generó oleadas dañinas en Chile.

McMurtry cree que la amenaza es mayor que la de un impacto de asteroide, pero la investigación de asteroides ha logrado atraer más fondos. McMurtry argumenta que se debería gastar más dinero para monitorear la estabilidad de los volcanes oceánicos.

"Mauna Loa es tan grande como siempre, así que la energía está ahí" para un deslizamiento de tierra gigante, dijo McMurtry. Incluso tiene algunas probabilidades de la amenaza: "La probabilidad de un megatsunami en Hawai en los próximos 10.000 años es de alrededor del 50 por ciento".


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