Conoce A Tus Nuevos Primos, Los Lémures Voladores

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Las criaturas de aspecto extraño se deslizan utilizando un pliegue de piel como ardillas voladoras.

Un grupo de criaturas parecidas a ardillas voladoras grandes es el pariente vivo más cercano de los primates, el grupo que incluye monos y humanos, según un nuevo estudio genético.

El hallazgo, detallado en la edición del 2 de noviembre de la revista. Ciencia, contradice un estudio publicado a principios de este año por otro equipo, que concluyó que los colugos de tipo ardilla están más estrechamente relacionados con Scandentia, un grupo que incluye musarañas de árboles, que con primates.

Encontrados en el sudeste de Asia, los colugos se denominan colémicamente "lémures voladores", aunque no son lémures y realmente no vuelan. Los animales son más grandes que las ardillas voladoras, pero tienen un pliegue similar en la piel, llamado patagium, que usan para deslizarse. Al deslizarse de árbol en árbol al atardecer, parecen cometas peludas.

Relaciones poco claras

Los colugos pertenecen a una clasificación de mamíferos conocidos como dermópteros. Junto con los primates y Scandentia, forman la unidad taxonómica única, o "clade", conocida como Euarchonta (que significa "ancestros verdaderos").

Las relaciones evolutivas exactas entre los tres grupos son un tema de debate entre los científicos. Hay tres posibilidades:

-Colugos y primates compartieron un ancestro común que se separó de las musarañas de árbol

- Las musarañas y los colugos están más estrechamente relacionados entre sí que con los primates.

-Los primates y las musarañas son grupos hermanos, y los colugos son los que salen

    Un estudio publicado en una edición de enero de la revista para la procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS) usó comparaciones morfológicas de los tres grupos para determinar que las musarañas de los árboles y los colugos están más estrechamente relacionados entre sí que cualquiera de los primates.

    Una imagen diferente

    El nuevo estudio, basado en comparaciones genéticas, pinta un cuadro diferente. Jan Janecka, de la Texas A&M University, y sus colegas compararon cambios genéticos raros, llamados indels, en los genomas de los miembros de los tres grupos. Los indeles son regiones de inserción o eliminación en áreas del ADN que codifican proteínas.

    El equipo encontró que colugos y primates tienen siete indels en común. Solo un indel se emparejó entre primates y musarañas de árbol, y no se compartieron indels entre musarañas de árbol y colugos.

    "En resumen, estos datos moleculares sugieren que los colugos son el grupo hermano de los primates", dijo el miembro del equipo del estudio Webb Miller de la Universidad de Penn State.

    En un segundo experimento, el equipo introdujo datos genéticos de cinco grupos de mamíferos, incluidos Primates, Dermopterans y Scandentia, en un modelo de computadora para calcular cuándo divergieron. Los resultados sugirieron que Primates, Demopterans y Scandentia compartieron un ancestro común hace 87.9 millones de años, cuando los dinosaurios aún caminaban por la Tierra.

    Según el modelo, los tres grupos se separaron relativamente rápido poco después. Hace 86,2 millones de años, los ancestros de las musarañas se separaron de los primates y los colugos, y los primates y los colugos se separaron hace unos 79.6 millones de años.

    Sobre la base de los nuevos hallazgos, el equipo insta a un esfuerzo para crear un borrador del genoma de los colugos. "Los colugos van a ser una especie mucho más importante para estudiar ahora que conocemos su relación con los primates", dijo Miller.

    Por razones egoístas.

    Mary Silcox, antropóloga de la Universidad de Winnipeg en Canadá y coautora del estudio PNAS, tenía una mente abierta sobre los nuevos hallazgos y la última palabra sobre la relación evolutiva entre los tres grupos de Euarchonta.

    "A pesar de que está en conflicto con nuestros hallazgos morfológicos que hemos publicado, no estoy totalmente cerrado a la idea de que tenemos el patrón de ramificación entre los tres grupos de Eurochonta equivocado", dijo Silcox. WordsSideKick.com.

    Añadió que un genoma de colugos sería "espectacularmente maravilloso", pero que el genoma de la más antigua especie de árbol vivo, Ptilocercus lowii, también es necesario.

    La comparación de los genomas completos de los miembros de los tres grupos permitiría a los científicos trazar las relaciones evolutivas entre ellos con mucha más confianza, dijo Silcox.

    ¿Por qué es importante el conocimiento de estas relaciones? Por un lado, ayudará a responder la pregunta de los orígenes de nuestra propia especie, dijo Silcox. "Hasta cierto punto, para entender de dónde venimos, tenemos que poner eso en un contexto más amplio de la evolución de los mamíferos", dijo.

    Pero Silcox también lo testa en parte a la vanidad. "Creo que es porque los humanos son animales muy egocéntricos", dijo. "Debido a que estamos más interesados ​​en nuestra evolución que en la evolución de los moldes de limo, tendemos a centrarnos en estas cosas".

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