Conoce A La Vaca Extinta Con Un Cráneo 'Bulldog'

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Nadie le diría a esta vaca: "¿por qué la cara larga?"

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La vaca de nariz chata, conocida como Niata, es una raza ahora extinta de ganado domesticado que una vez se encontró en América del Sur. Su perfil acortado y amplio, único en las vacas, recordaba más a un bulldog que a un bovino; tenía una cara dramáticamente aplanada y una importante mordedura, al igual que las razas de perros contemporáneas, como los pug, los bulldogs y los boxeadores. El naturalista Charles Darwin escribió sobre las vacas Niata en 1845, luego de verlas por primera vez en Argentina. Aunque su forma de cabeza extraña generó mucha discusión en las décadas que siguieron, su biología no fue bien entendida.

Recientemente, los científicos realizaron el primer análisis de la anatomía y genética de la vaca Niata, para determinar si la mandíbula y el cráneo más cortos del animal afectaban su capacidad para comer y respirar, lo que posiblemente contribuya a la extinción de la raza. [El ganado de Heritage se está desvaneciendo en los Estados Unidos (fotos)]

Las formas extremas de cráneos en los perros se han relacionado con problemas graves de salud, y los investigadores se preguntaron si los cráneos extremadamente aplanados de las vacas Niata creaban problemas similares.

"Muchos cambios provocados por la domesticación no son necesariamente ventajosos", dijo a WordsSideKick.com el coautor del estudio Marcelo Sánchez-Villagra, profesor asociado de la Universidad de Zurich, en un correo electrónico.

En el nuevo estudio, los científicos examinaron esqueletos de vacas Niata en colecciones de museos utilizando métodos que no estaban disponibles para los naturalistas del siglo XIX, como las imágenes no invasivas y el análisis de ADN. También observaron la función del cráneo utilizando la biomecánica, un enfoque inspirado en la ingeniería que examina las estructuras y funciones mecánicas de los sistemas biológicos.

El cráneo acortado de la vaca Niata intrigó al naturalista Charles Darwin, quien especuló sobre la biología de los animales después de vislumbrarlos en Argentina.

El cráneo acortado de la vaca Niata intrigó al naturalista Charles Darwin, quien especuló sobre la biología de los animales después de vislumbrarlos en Argentina.

Crédito: Ilustración de Jorge González.

Formado por la genética, no por la enfermedad.

Investigaciones anteriores propusieron que la forma aplanada del cráneo de Niata fue causada por una condición llamada condrodisplasia, que afecta el crecimiento de los huesos y cartílagos y produce extremidades y caras más cortas.

Pero cuando los científicos examinaron los esqueletos de Niata, encontraron que las patas de las vacas no eran cortas en relación con el tamaño de su cuerpo. La evidencia genética les dijo a los investigadores que las vacas Niata eran una "raza verdadera"; sus cráneos acortados no fueron el resultado de una enfermedad, sino un rasgo persistente que los distinguía de otras razas. Y este rasgo se mantendría en un linaje, incluso si las vacas se cruzaran con otros tipos de ganado, según el estudio.

Esta fotografía de una vaca Niata, tomada alrededor de 1890, apareció en un estudio publicado en 1915 en la revista Proceedings of the Zoological Society of London.

Esta fotografía de una vaca Niata, tomada alrededor de 1890, apareció en un estudio publicado en 1915 en la revista Proceedings of the Zoological Society of London.

Las vacas no parecían sufrir problemas para respirar o comer por sus rostros, tampoco, como hacen algunos tipos de perros, informaron los autores del estudio. Las imágenes de rayos X revelaron que la forma de la cabeza no afectaba sus aberturas nasales, y los modelos digitales de los cráneos de las vacas con las mandíbulas en movimiento mostraron que Niatas experimentó menos estrés en sus cráneos durante la masticación que otras vacas.

Por lo tanto, es poco probable que el ganado Niata se extinguiera porque la raza no era adecuada, dijeron los investigadores. El ganado Niata desapareció de Argentina en un momento en que la ganadería estaba ganando impulso, y es probable que las razas más esotéricas, como la Niata, fueran abandonadas en favor de "la raza óptima", dijo Sánchez Villagra en un comunicado.

"Esto significó que se explotaron menos razas y muchas se extinguieron", dijo. "Esto ha sucedido con muchas especies de animales domesticados, lo que ha resultado en una disminución de la diversidad genética y morfológica en los animales más cercanos a nuestras vidas".

Los hallazgos fueron publicados en línea el 14 de junio en la revista Scientific Reports.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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