Amenaza De Extinción Masiva: ¿Tierra A Punto De Un Enorme Botón De Reinicio?

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La diversidad no ofrece protección contra las extinciones masivas, por lo que la mayoría de los grupos ricos en especies no necesariamente se recuperan.

Las extinciones masivas han servido como enormes botones de reinicio que cambiaron drásticamente la diversidad de especies que se encuentran en los océanos de todo el mundo, según un estudio exhaustivo de registros fósiles. Los hallazgos sugieren que los humanos vivirán en un futuro muy diferente si llevan a los animales a la extinción, porque la pérdida de cada especie puede alterar ecosistemas completos.

Algunos científicos han especulado que los efectos de los humanos, desde la caza hasta el cambio climático, están alimentando otra gran extinción masiva. Algunos llegan al punto de decir que estamos entrando en una nueva época geológica, dejando atrás la Época del Holoceno de 10.000 años de antigüedad y entrando en la Época del Antropoceno, marcada por cambios importantes en las temperaturas globales y la química del océano, mayor erosión de los sedimentos y cambios en biología que abarca desde tiempos de floración alterados hasta cambios en los patrones de migración de aves y mamíferos y la posible muerte de pequeños organismos que sustentan toda la cadena alimentaria marina.

Los científicos alguna vez pensaron que la diversidad de especies podría ayudar a proteger a un grupo de animales de tales muertes, ya sea evitando que se dirijan a la extinción o ayudándolos a recuperarse. Pero tener muchas especies diversas tampoco demostró ser garantía de éxito futuro para ningún grupo de animales, dado que las extinciones en masa más o menos borraron la pizarra, según estudios como el más reciente.

Entonces y ahora

Mirando hacia atrás en el tiempo, la diversidad de grandes grupos taxonómicos (que incluyen muchas especies), como los caracoles o los corales, en su mayoría rondaba alrededor de un cierto punto de equilibrio que representaba un límite de diversidad de números de especies. Pero ese límite de diversidad también parece haber cambiado espontáneamente a lo largo de la historia de la Tierra cada 200 millones de años.

Cómo la crisis de extinción de hoy: las especies de hoy se extinguen a una velocidad que puede variar de 10 a 100 veces la llamada tasa de extinción de fondo.Según los investigadores, puede cambiar la faz del planeta y su especie va más allá de lo que los humanos pueden predecir.

"La principal implicación es que realmente estamos lanzando los dados", dijo John Alroy, paleobiólogo de la Universidad Macquarie en Sydney, Australia. "No sabemos qué grupos sufrirán más, qué grupos se recuperarán más rápidamente o cuáles terminarán con niveles más altos o más bajos de diversidad de equilibrio a largo plazo".

Lo que parece seguro es que el destino de cada grupo de animales será muy diferente, dijo Alroy.

Su análisis, detallado en la edición del 3 de septiembre de la revista Science, se basa en casi 100,000 colecciones de fósiles en la Base de Datos de Paleobiología (PaleoDB).

Los hallazgos revelaron varios ejemplos de cambios en la diversidad, incluido uno que tuvo lugar en un grupo de bivalvos que habitan en el fondo del océano llamados braquiópodos, que son similares a las almejas y las ostras. Dominaron la era del Paleozoico desde hace 540 millones hasta 250 millones de años, y se ramificaron en nuevas especies durante dos enormes estallidos adaptativos de crecimiento en la diversidad, cada vez seguido por una gran caída.

Los braquiópodos alcanzaron un equilibrio bajo, pero constante, durante los últimos 250 millones de años en los que no hubo un aumento repentino o un choque en el número de especies, y aún viven hoy como un grupo raro de animales marinos.

Contando criaturas mejor

En el pasado, los investigadores típicamente contaban las especies en el registro fósil extrayendo aleatoriamente un número determinado de muestras de cada período de tiempo, un método que puede dejar de lado las especies menos comunes. De hecho, dos estudios que utilizaron el PaleoDB utilizaron este enfoque.

En su lugar, Alroy utilizó un nuevo enfoque llamado muestreo de accionistas, en el que hizo un seguimiento de la frecuencia con la que ciertos grupos aparecían en el registro fósil, y luego contó suficientes muestras hasta que alcanzó un número objetivo representativo de la proporción para cada grupo.

"En cierto sentido, los métodos más antiguos se parecen un poco al sistema de votación estadounidense: el método del primero-pasado-post-ganador básicamente hace invisibles los puntos de vista de las minorías", dijo Charles Marshall, paleontólogo de la Universidad de California en Berkeley, quien sí lo hizo. No tomar parte en el estudio. "Sin embargo, con los sistemas proporcionales, los puntos de vista minoritarios aún obtienen escaños en el parlamento".

Marshall agregó que el estudio fue el "análisis cuantitativo más completo hasta la fecha utilizando datos marinos globales". Pero agregó que los investigadores probablemente debatirán si los datos de PaleoDB representan una imagen suficientemente completa del registro fósil.

Nada dura para siempre

La idea de que las reglas de la diversidad cambian no debería ser una sorpresa para la mayoría de los investigadores, según Marshall.

"Para mí, la posibilidad realmente interesante es que algunos grupos aún no estén lo suficientemente cerca de sus límites para que esos límites se manifiesten todavía", dijo Marshall a WordsSideKick.com. O la "innovación evolutiva" podría suceder tan rápidamente que surgieron nuevos grupos para aumentar la diversidad general, incluso si cada subgrupo alcanzó un límite en la diversidad.

En todo caso, el registro de extinciones pasadas ha mostrado la dificultad de predecir qué grupos ganan a largo plazo. "Sobrevivir es una cosa y recuperarse es otra", dijo Marshall, quien escribió un artículo de Perspectivas sobre el estudio en el mismo número de Science.

Según Alroy, uno de los pocos patrones consistentes es que los brotes de crecimiento en la diversidad pueden ocurrir en cualquier momento. Añadió que la extinción de fondo de las especies individuales también se ha mantenido consistente, la especie promedio dura solo unos pocos millones de años.

Por supuesto, la actual crisis de extinción de los tiempos modernos va más allá de la tasa de extinción de fondo. Alroy señaló que no solo podría eliminar ramas enteras de la historia evolutiva, sino que también puede cambiar los ecosistemas que conforman cada especie.

Eso significa que las especies de hoy en día son importantes para los entornos de todo el mundo, por lo que los humanos no pueden simplemente esperar reemplazos de las diversas especies del futuro.

"Si perdemos a todos los constructores de arrecifes, es posible que no recuperemos los arrecifes físicos durante millones de años sin importar qué tan rápido recuperemos toda la diversidad de especies en un sentido simple", dijo Alroy.

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