Mars H2O: Cómo Los Científicos Descubrieron El Agua Salada En El Planeta Rojo

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¿cómo, exactamente, pudieron los científicos probar que se puede encontrar agua salobre en marte?

El anuncio de esta semana de que el agua líquida salada fluye en Marte ha revitalizado los debates sobre si el entorno del Planeta Rojo podría sustentar la vida. Pero se ha prestado considerablemente menos atención a los detalles detrás del descubrimiento real: ¿Cómo, exactamente, pudieron los científicos probar que se puede encontrar agua salada en Marte?

Los científicos anunciaron ayer (28 de septiembre) que las rayas oscuras y estrechas que aparecen en Marte son causadas por el agua que fluye. Las rayas misteriosas se detectaron por primera vez en el planeta en 2011, pero fue la firma química de las líneas enigmáticas lo que ayudó a los investigadores a hacer su descubrimiento.

Un instrumento conocido como un espectrómetro a bordo de la nave espacial Mars Reconnaissance Orbiter fue entrenado en este llamado linaje de pendiente recurrente (vetas oscuras que cambian con las estaciones en Marte) mientras orbitaba el Planeta Rojo. Las observaciones revelaron una firma química consistente con el agua salada, según Amaury Triaud, un investigador postdoctoral en el Centro de Ciencias Planetarias de la Universidad de Toronto que ha estudiado planetas más allá del sistema solar pero no estuvo involucrado en el nuevo descubrimiento de Marte. [En fotos: ¿Está fluyendo el agua en Marte?]

Un espectrómetro mide la luz y la divide en diferentes longitudes de onda, lo que puede revelar pistas sobre la composición de un objeto porque cada elemento químico tiene una firma o patrón distintivo.

Los científicos "vieron sal hidratada, o sal que estaba en contacto con el agua y luego se secó", dijo Triaud a WordsSideKick.com.

Pero de dónde vino el agua sigue siendo un misterio. Triaud dijo que se requerirán más observaciones de estos linajes para determinar el origen del agua salada. Por ejemplo, una hipótesis es que tal vez el agua se filtró del permafrost (suelo permanentemente congelado) en el suelo, o tal vez se condensó de alguna manera de la atmósfera, dijo.

"Lo que quieren hacer ahora es observar sistemáticamente esas ubicaciones desde la órbita y tratar de ver sus patrones", dijo Triaud. "Mirarán los cráteres orientados hacia el sur o hacia el norte, dependiendo de la altura y la latitud del planeta, y tratarán de ver si existe una relación".

El agua que fluye en la superficie de Marte sin sal es imposible, porque la atmósfera del planeta es muy delgada y la superficie es tan fría que el agua se sublima, lo que significa que pasa directamente de un estado sólido (hielo) a un gas. El agua salada, sin embargo, tiene un punto de congelación más bajo y sobrevive más tiempo, dijo Triaud.

Los científicos habían sospechado durante años que el linaje visto en las laderas marcianas estaba formado por el agua, porque aparecían más oscuros durante el verano en Marte y menos prominentes en el invierno. Esta idea es consistente con el agua que fluye cuando el ambiente circundante es más cálido y luego se disipa a medida que la temperatura se enfría.

A pesar de que la NASA tiene una nueva misión de Mars rover, llamada Mars 2020, destinada a dejar la Tierra en cinco años, es poco probable que el rover pueda ubicarse cerca del linaje para un análisis más detallado, dijo Triaud. Las pendientes serían demasiado empinadas para que un rover pudiera navegar, el área de aterrizaje sería demasiado estrecha (unas pocas docenas de metros cuadrados) y la presencia de agua podría indicar la existencia de vida microbiana, lo que aumenta la preocupación sobre la posibilidad de contaminar el sitio con microbios de la tierra.

No obstante, Triaud dijo que, en teoría, un rover podría tomar fotografías de estas características desde una distancia en un lugar más plano y más seguro, por ejemplo, en la parte inferior de la colina.

Añadió que es difícil decir cuánto tiempo han estado fluyendo estos linajes en Marte porque el agua tiende a borrar los cráteres que normalmente se usan para estimar la edad de una superficie planetaria. Triaud dijo que no se sorprendería si el agua hubiera estado fluyendo en Marte durante muchos años, o si las rayas oscuras fueran aún más comunes hace unos millones de años, cuando Marte tenía más agua en su superficie.

Hace varios miles de millones de años, Marte era un planeta más húmedo, pero a medida que su atmósfera disminuía, la mayor parte del agua se evaporaba. Los rovers Curiosity, Spirit y Opportunity de la NASA han encontrado evidencia de rocas antiguas formadas en el agua. El rover Curiosity, que todavía está explorando la superficie marciana, también encontró una característica similar a la corriente poco después de aterrizar en el planeta rojo en 2012.

Otra misión de la NASA llamada MAVEN (abreviatura de Atmósfera de Marte y Evolución volátil) está examinando la pérdida atmosférica actual para comprender mejor cómo y por qué Marte perdió su espesa atmósfera.

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Suplemento De Vídeo: Agua en Marte - Vida en Marte? I Las primeras evidencias.




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