Mariana Trench Expedition Peers Deep Deep Earth

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Los científicos están intentando un audaz experimento de mariana trench. Están tratando de mapear las rocas debajo para ver cómo el agua viaja al interior de la tierra.

Llegar a Mariana Trench, el lugar más profundo de la Tierra, ha capturado la imaginación de la humanidad durante décadas, más aún en las últimas semanas, con la noticia de que el director James Cameron está a punto de llevar solo el segundo viaje de la historia a la misteriosa oscuridad casi 7 millas (11 kilómetros) debajo de la superficie del océano.

Sin embargo, algunos científicos están tratando de profundizar aún más, aunque por medio de una tecnología muy diferente a la magnífica máquina de Cameron. Están tratando de ver la composición geológica de las entrañas de la Tierra en las profundidades de Mariana Trench en busca de algunas piezas de un rompecabezas épico: ¿Cómo se mueve el agua desde la corteza terrestre hasta su interior?

"Todavía no sabemos cómo sucede eso", dijo el sismólogo Daniel Lizarralde, científico asociado de la Institución Oceanográfica Woods Hole en Massachusetts.

Un volcán en Pagan, una de las islas Marianas. La actividad volcánica cerca de las zonas de subducción en todo el mundo es alimentada en parte por el agua en el manto.

Un volcán en Pagan, una de las islas Marianas. La actividad volcánica cerca de las zonas de subducción en todo el mundo es alimentada en parte por el agua en el manto.

Crédito: Heather Realyea.

Aguas profundas

La investigación indica que el agua es lo que permite que el manto de la Tierra, una capa colosal tan rígida como el acero, permanezca viscosa. Y los científicos saben que el agua sale de los volcanes, un conducto para el material que llega a la superficie del mundo desde las entrañas de la Tierra, otra señal reveladora de que hay agua en el manto. Simplemente no está claro cómo está llegando hasta allí.

The Mariana Trench ofrece un excelente lugar para probar una pregunta de este tipo. Es una zona de subducción, el límite de dos placas tectónicas, donde una placa se sumerge lentamente debajo de la otra.

"La placa del Pacífico se está doblando y hundiendo en la Tierra, y mientras se dobla se agrieta", dijo Lizarralde a OurAmazingPlanet.

Algunos científicos plantean la hipótesis de que si esas grietas se extienden entre 4 y 6 millas (6 y 10 km), lo suficientemente profundas para alcanzar el manto, podrían ser el conducto para que el agua alcance el interior de la Tierra, dijo Doug Wiens, profesor de tierra y planetario. Ciencias en la Universidad de Washington en St. Louis. [Infografía: la montaña más alta hasta la zanja más profunda del océano]

Un mapa del área de investigación alrededor de la Fosa de Mariana. Guam y el Challenger Deep se encuentran fuera del encuadre hacia el sur. Las estrellas rojas representan sismómetros que permanecen en el fondo marino. Las líneas blancas dentro del sombreado púrpura son las grietas en el fondo marino que los científicos creen que podrían permitir que el agua alcance el manto.

Un mapa del área de investigación alrededor de la Fosa de Mariana. Guam y el Challenger Deep se encuentran fuera del encuadre hacia el sur. Las estrellas rojas representan sismómetros que permanecen en el fondo marino. Las líneas blancas dentro del sombreado púrpura son las grietas en el fondo marino que los científicos creen que podrían permitir que el agua alcance el manto.

Crédito: Lizarralde y Wiens.

Trabajo de campo profundo

Lizarralde y Wiens, junto con un equipo de otros científicos, completaron recientemente parte del trabajo de campo inicial para un proyecto destinado a probar esta hipótesis. Colocaron una rejilla de sensores sobre una parte de Mariana Trench para escuchar la forma en que el sonido viaja a través de la roca subyacente, lo que les permitirá construir una especie de TAC de la estructura geológica del área.

Si ven evidencia de un mineral en particular llamado serpentinita, un mineral creado cuando el agua reacciona con otro mineral que se encuentra comúnmente en las profundidades de la Tierra, el equipo puede haber rastreado el sistema de suministro que inyecta agua en el manto.

El agua no puede simplemente subir al interior de la Tierra a bordo de una roca común. Si la roca es demasiado débil, la presión de trituración y el calor en la corteza de la Tierra esencialmente exprimirán toda el agua antes de que se acerque al manto. Pero la estructura cristalina de la serpentinita proporciona una especie de maleta dura y mineral para las moléculas de agua, lo que les permite atravesar el calor y la presión de la corteza y llegar ilesos al manto.

Cuando han llegado todos los datos, a principios de 2013, los científicos dicen que eventualmente podrán mapear una buena parte de la composición geológica debajo de Mariana Trench a una profundidad de aproximadamente 60 millas (100 km).

Ambos científicos dijeron que esperan ver sus resultados y descubrir qué significan para comprender los movimientos de la Tierra interna y el desplazamiento de las placas tectónicas del planeta.

"Creemos que el agua puede ser lo que nos permite tener tectónicas en la Tierra", dijo Wiens. Sin la tectónica de placas, el mundo sería totalmente diferente ".

Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


Suplemento De Vídeo: Exploring Beyond the Abyss with James Cameron's DEEPSEA CHALLENGE Expedition.




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