Mapa De Las Aguas Subterráneas Del Mundo Muestra Los Reservorios 'Ocultos' Del Planeta

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La colaboración internacional en investigación crea el primer mapa del mundo de recursos de agua subterránea y una estimación del suministro de agua subterránea actual del mundo.

Un nuevo mapa del suministro de agua subterránea de la Tierra muestra dónde está encerrada y "oculta" el agua del planeta.

El mapa, el primero de su tipo, proporciona una representación visual de los recursos de agua subterránea de la Tierra y estima que el suministro total de agua subterránea del planeta es de aproximadamente 5.5 millones de millas cúbicas (aproximadamente 23 millones de kilómetros cúbicos).

El agua subterránea es la fuente de la segunda mayor colección de agua dulce del mundo, según la Asociación Nacional de Agua Subterránea. (La principal fuente de agua dulce del planeta proviene de los glaciares y los casquetes de hielo). El agua subterránea se recolecta de las precipitaciones que se filtran bajo tierra en acuíferos y reservorios debajo de la superficie terrestre, según la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés). [Tierra en el equilibrio: 7 puntos de inflexión cruciales]

El agua subterránea es importante para la energía y la seguridad alimentaria, la salud humana y los ecosistemas saludables, pero también es un recurso que está en riesgo por el uso excesivo y la contaminación humana, dijeron los investigadores en un nuevo estudio publicado en línea el 16 de noviembre en la revista Nature Geoscience.

Los científicos obtuvieron mediciones del tritio, una versión radiactiva de la molécula de hidrógeno, y modelos de flujo de agua que utilizaron las propiedades del agua y su interacción con diferentes tipos de roca para estimar cuánta agua subterránea posee el mundo, dónde se distribuye y la edad de Agua en estos embalses subterráneos.

Los investigadores calcularon que de los 5.5 millones de millas cúbicas de agua subterránea total en las 1.2 millas (2 km) más altas de la corteza continental, solo entre 24,000 a 129,500 millas cúbicas (100,000 a 540,000 km cúbicos) es agua subterránea (moderna), que es Menos de 100 años.

Pero, ¿por qué es importante saber la edad del agua subterránea? Resulta que las aguas subterráneas jóvenes y viejas son fundamentalmente diferentes en la forma en que interactúan con el resto del ciclo del agua y el clima, según el estudio.

El agua subterránea antigua (más de 100 años) se encuentra a mayores profundidades y, a veces, contiene arsénico o uranio. Esta agua también puede ser más salada que el agua del océano. Si bien parte de él se usa en la agricultura y la industria, gran parte es tan antigua y estancada que ya no forma parte del ciclo activo del agua, lo que significa que la mayoría no es utilizable por los humanos, Tom Gleeson, autor principal de El estudio y un ingeniero de la Universidad de Victoria en Canadá, dijo en un comunicado.

En contraste, el agua subterránea moderna (menos de 100 años) sigue siendo parte del ciclo activo del agua, lo que significa que tiene la capacidad de renovarse a través de la lluvia o la nieve derretida. Sin embargo, el agua subterránea moderna (que es donde obtenemos la mayor parte de el agua potable está más cerca del agua que vemos en la superficie de la Tierra, como océanos, lagos y ríos. Debido a que esta agua está cerca de la superficie, a menudo ayuda a reponer grandes cuerpos de agua cuando se agotan durante el año. Sin embargo, debido a que el cambio climático ha impactado la cantidad de lluvia y nieve en ciertas regiones, algunos reservorios de agua subterránea no se están rellenando tan rápido como solían hacerlo. Según el estudio, las actividades humanas también están dificultando que las aguas subterráneas se repongan rápidamente, y la contaminación está haciendo que parte del agua en estos acuíferos subterráneos se vuelva inutilizable.

Los mapas que se desarrollaron a partir del estudio muestran que la mayor parte del agua subterránea moderna se encuentra en regiones tropicales y montañosas. Algunos de los reservorios más grandes se pueden encontrar en la cuenca del Amazonas, el Congo, Indonesia, las regiones de las Montañas Rocosas de América del Norte y Central y la Cordillera Occidental de América del Sur.

Como era de esperar, los mapas muestran que las regiones áridas, como el desierto del Sahara, tienen la menor cantidad de agua subterránea moderna. Los investigadores notaron que las latitudes altas del norte se excluyeron de los datos debido a mediciones satelitales inexactas, pero creen que debido a que la región está cubierta de permafrost, que no permite mucho almacenamiento de agua subterránea, no afectará significativamente las estimaciones de agua subterránea total.

Según Gleeson, con la creciente demanda mundial de agua, el nuevo estudio podría tener implicaciones importantes para los administradores del agua, los desarrolladores de políticas y los científicos que necesitan administrar mejor los recursos de agua subterránea de manera sostenible. "Dado que ahora sabemos cuánto se está agotando el agua subterránea y cuánta hay, podremos estimar cuánto tiempo [se agotará] se agotará", dijo.

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