La Evolución De Los Mamíferos No Dio Un Gran Salto, Sugiere Un Estudio

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Los mamíferos no evolucionaron en un gran salto hacia adelante después de la mayor extinción masiva en la tierra, sino que no cambiaron mucho de sus ancestros, según los científicos.

Según los investigadores, después de la mayor extinción masiva en la Tierra, los mamíferos evolucionaron aparentemente no en un gran salto hacia adelante, sino en pequeñas formas que no se destacaban mucho de sus ancestros.

Estos científicos arrojaron luz sobre cómo los nuevos tipos de vida evolucionan y tienen éxito después de las extinciones masivas, agregaron los científicos.

La extinción en masa más letal de todos los tiempos, la extinción final del Pérmico, reclamó el 90 por ciento de toda la vida oceánica y el 70 por ciento de todas las especies terrestres hace unos 250 millones de años. Los factores clave detrás de este desastre probablemente incluyen una actividad volcánica catastrófica en lo que hoy es Siberia, que arrojó hasta 2,7 millones de millas cuadradas (7 millones de kilómetros cuadrados) de lava, un área casi tan grande como Australia, así como aguas febriles en la superficie del océano potencialmente alcanzando más de 104 grados Fahrenheit (40 grados Celsius). [Limpie: las 7 extinciones más misteriosas de la historia]

Como consecuencia, surgieron criaturas conocidas como los péptidos de cynodont, los parientes más cercanos de los mamíferos. Una serie de características de su anatomía esquelética, como en el caso del cerebro, la mandíbula inferior, los dientes y las extremidades, presagian el plan corporal de los mamíferos que surgió hace más de 225 millones de años. Por ejemplo, varios huesos de la mandíbula se convirtieron en los huesos del oído interno, como se ve hoy en los mamíferos, y las piernas se desplazaron desde estructuras que se extendían desde sus cuerpos como reptiles hasta aquellas que descansaban directamente debajo de sus cuerpos como en mamíferos.

Los cynodonts se dividieron en dos grupos: los cynognathians, que eran principalmente comedores de plantas, y los probainognathians, que eran en su mayoría comedores de carne.

"Las extinciones masivas se consideran totalmente negativas", dijo en un comunicado el investigador Marcello Ruta, un paleobiólogo evolutivo de la Universidad de Lincoln en Inglaterra. "Sin embargo, en este caso, las terapias de cynodont, que incluían un número muy pequeño de especies antes de la extinción, realmente despegaron después y fueron capaces de adaptarse para llenar muchos nichos diferentes en el Triásico, desde carnívoros hasta herbívoros".

El auge de los mamíferos.

Para obtener más información sobre cómo surgieron los mamíferos de los cinodontes, los científicos realizaron el análisis más completo hasta la fecha de las relaciones entre los cinodontes. Compararon 150 características esqueléticas distintas en 52 especies de cinodontes y dos especies tempranas de mamíferos.

Dos esqueletos juveniles del cinodonte Thrinaxodon liorhinus.

Dos esqueletos juveniles del cinodonte Thrinaxodon liorhinus.

Crédito: © Roger Smith

"Como mamíferos nosotros mismos, somos buenos para ver por qué los mamíferos son tan exitosos hoy en día: sangre caliente y capacidad para operar en el frío; cerebro grande y comportamiento adaptable; dientes diferenciados y flexibilidad dietética", investigador Michael Benton, paleontólogo de vertebrados de Universidad de Bristol en Inglaterra, dijo a WordsSideKick.com. "Entonces podríamos esperar encontrar evidencia de un gran estallido de la evolución a medida que se adquirieron algunos de estos personajes".

Los investigadores encontraron que los dos grupos principales de cynodonts experimentaron diferentes tasas de cambio evolutivo temprano en su historia. Cynognathians vio altas tasas evolutivas y diversidad de especies al principio de su historia, mientras que las tasas probainognathian eran bajas. [En Fotos: Mamíferos A Través Del Tiempo]

"Incluso los grupos de organismos estrechamente relacionados, como los dos grupos principales de cynodont, pueden pasar por patrones de cambio evolutivo sustancialmente diferentes", dijo Ruta a WordsSideKick.com.

Sin embargo, "al final, los probainognatos se convirtieron en los más diversos y más variados en adaptaciones, y dieron origen a los primeros mamíferos unos 25 millones de años después de la extinción masiva", dijo la investigadora Jennifer Botha-Brink en el Museo Nacional en Bloemfontein, Sudáfrica. África, dijo en un comunicado.

Cambios de mamifero

Los investigadores también vieron que cuando un grupo importante de animales, como los cinodontes, se diversifica, "lo que primero se expande es la forma del cuerpo o la gama de adaptaciones", dijo Benton en un comunicado. Añadió que la diversidad o la cantidad de especies de un grupo surge después de haber probado todas las formas corporales disponibles para ese grupo.

Los investigadores descubrieron que existían muy pocas diferencias anatómicas entre los primeros mamíferos y sus predecesores inmediatos de cynodont.

"Los primeros mamíferos incluidos en nuestro análisis no se destacaron de ninguna manera de los otros cinodontes no mamíferos", dijo Benton. "Muchos de los personajes únicos de los mamíferos habían sido adquiridos anteriormente, y que habían sido adquiridos poco a poco y gradualmente en unos 50 millones de años".

Aunque los científicos habían descubierto previamente que muchas de las características únicas de los mamíferos habían evolucionado gradualmente en los cinodontes de antemano, "nadie había intentado cuantificar aún las tasas relativas de adquisición de esos personajes similares a los mamíferos", dijo Benton. "Habíamos anhelado alguna evidencia de un 'gran salto adelante' con el origen de los mamíferos, pero esto no fue así".

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea hoy (27 de agosto) en la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.

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