Arena Luminosa Revela Una Tormenta Histórica Que Rompe Récords

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En un esfuerzo por ampliar las mediciones de los fenómenos meteorológicos extremos, los investigadores han utilizado granos luminosos de arena para señalar la fecha de una tormenta masiva e inundaciones en los países bajos.

Usando la luminosidad natural de los granos de arena, los investigadores han descubierto que una inundación sin precedentes golpeó la costa holandesa en 1775 o 1776.

El hallazgo revela una nueva forma de mirar hacia atrás en el tiempo a los fenómenos meteorológicos extremos. Las mediciones de inundaciones, tormentas y otros fenómenos no comenzaron en serio hasta fines del siglo XIX. Eso hace que sea difícil para los científicos rastrear si el clima se está volviendo más severo, y también hace que sea difícil predecir los peores escenarios para un área.

Para retroceder en el tiempo, los investigadores de la Universidad Tecnológica de Delft en los Países Bajos examinaron una capa de arena de dunas de playa expuesta por una tormenta en 2007. Tomaron muestras de granos de arena enterrados de la capa y realizaron un análisis llamado luminiscencia estimulada óptica para descubrir hace cuánto tiempo que la arena había sido echada.

La luminiscencia estimulada óptica aprovecha el hecho de que los niveles bajos de radiación de fondo están en todas partes. El sedimento absorbe esta radiación, pero cuando la arena se expone al sol, esa radiación se "filtra" y restablece el nivel de radiación a cero. Usando una longitud de onda de luz especial, los investigadores pueden estimular "fugas" de radiación similares en el laboratorio, midiendo cuánta radiación sale de los granos de arena con el tiempo. El resultado es una medida de cuánto tiempo ha pasado desde la última vez que el sedimento vio la luz solar.

Una inundación devastadora en los Países Bajos en 1953, causada por la marejada ciclónica.

Una inundación devastadora en los Países Bajos en 1953, causada por la marejada ciclónica.

Crédito: dominio público

Al medir la luminiscencia de la arena y compararla con registros escritos de grandes tormentas, los investigadores pudieron determinar el depósito de arena en una tormenta en 1775 o 1776, una era de tormentas en esa parte de Europa. [Huracanes desde arriba: vea las tormentas más grandes de la naturaleza]

La tormenta de la década de 1700 marcó un récord: empequeñeció a la inundación más grande registrada en los Países Bajos, informan los investigadores en la edición de noviembre de la revista Geology. Esa inundación tuvo lugar en el invierno de 1953, causada por una marejada ciclónica de 18,4 pies (5,6 metros) en el Mar del Norte. Cerca de 2.000 personas murieron en los Países Bajos, y varios cientos más se ahogaron en Inglaterra y Bélgica, debido a esa tormenta.

El hallazgo no es garantía de que se produzca otra tormenta gigante, pero revela el potencial de desastre en las zonas costeras bajas de Europa. Los investigadores esperan usar la técnica de arena para comprender los riesgos de marejada ciclónica en las regiones costeras.

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