El Emperador Perdido: Desaparece Una Colonia De Pingüinos

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Los científicos han documentado la primera pérdida de una colonia de pingüinos emperador en una isla antártica y culpan al cambio climático.

Una pequeña colonia de pingüinos emperador en una isla frente a la Península Antártica Occidental ha desaparecido, y el culpable más probable es la pérdida de hielo marino causada por el calentamiento. Aunque se predijo que los pingüinos podrían sufrir mucho debido al calentamiento global, esta es la primera vez que se documenta la desaparición de una colonia.

Sin embargo, los investigadores advierten que su estudio se ve obstaculizado por la falta de información a largo plazo sobre los pingüinos emperador, tanto en este sitio como en general, y su entorno.

Los pingüinos emperador son majestuosos, si son voluminosos, aves que miden hasta 4 pies (1,2 metros) y pueden pesar hasta 84 libras (38 kilogramos). Esta colonia, vista por primera vez en 1948 en una isla llamada Isla Emperador, era una pequeña que tenía aproximadamente 150 parejas reproductoras.

Las observaciones son irregulares, pero las poblaciones parecen haber sido relativamente estables hasta la década de 1970. Un informe en 1978 mostró una fuerte caída en la población, una tendencia que continuó hasta que una encuesta de aviones encontró la isla vacía en 2009. [Álbum: Vida en el Polo Sur]

Esto plantea la pregunta: ¿Se murieron los pingüinos o simplemente se reubicaron? "Esa es una de las grandes incógnitas", dijo Philip Trathan, investigador principal y jefe de biología de la conservación en el British Antarctic Survey.

Habitos del pinguino

Los pingüinos emperador parecen regresar a sus hogares cada año al sitio donde nacieron. Pero las colonias a veces deben reubicarse debido a cambios en el hielo, sin embargo, los detalles de cómo sucede esto no se entienden. Trathan y sus colegas especulan que los pingüinos de la Isla del Emperador nacidos a fines de la década de 1970, que viven alrededor de los 20 años, pueden haber continuado regresando en menor número cada año hasta que la colonia desapareció.

El hielo es crucial para estas aves. La mayoría de los pingüinos emperador se reproducen en el hielo marino, llamado hielo rápido, que se adhiere a las plataformas de hielo y las costas, y no se mueve con el viento o las corrientes. A medida que el hielo se desarrolla en otoño, las aves se reúnen en sus colonias. Permanecen allí, apareando, poniendo huevos y criando pollitos hasta mediados del verano, cuando los polluelos se abren y el hielo rápido se rompe. También se alimentan dentro del paquete de hielo, que flota en la superficie del agua.

La colonia en la Isla del Emperador frecuentemente anida en la tierra, aunque los informes también muestran que estas aves se han instalado en el hielo. Por lo tanto, la desaparición de esta colonia indica que la reproducción en tierra puede no ser una buena alternativa, dijo Trathan.

¿Causado por el cambio climático?

La causa de la desaparición no es clara, pero la evidencia indica una conexión con el cambio climático.

"El único sitio en la Antártida donde hemos visto cambios realmente grandes es la Península Antártica Occidental", dijo Trathan. Durante gran parte del siglo XX, esta región se ha calentado a un ritmo sin precedentes, particularmente en las últimas décadas, escriben los investigadores en un estudio publicado el 28 de febrero en la revista PLoS ONE.

Los datos recopilados en una estación a unos 40 kilómetros de distancia muestran un marcado aumento de la temperatura del aire; Mientras tanto, el hielo marino local en el área se formó más tarde y se derritió antes. Un estudio publicado en 2007 en el Journal of Geophysical Research encontró que entre 1979 y 2004 en esta región, el hielo marino comenzó a avanzar unos 54 días después y se retiró 31 días antes. (Esta tendencia no se aplica a todas las aguas antárticas, pero, en última instancia, se espera que el hielo marino antártico se reduzca significativamente).

Además de destruir el hábitat de la colonia, el calentamiento y la pérdida del hielo marino podrían afectar indirectamente a los pingüinos al reducir la disponibilidad de peces, krill y calamares que comen, o al aumentar la presencia de depredadores, como los petreles gigantes, escriben los autores.

El cambio climático no es un nuevo culpable. Un estudio de modelo anterior proyectó que el calentamiento global sería muy malo para los pingüinos emperador. Publicado en la revista Acta de la Academia Nacional de Ciencias en 2009, el estudio encontró una probabilidad del 36 por ciento de que la reducción del hielo marino antártico podría hacer que las poblaciones de pingüinos emperadores disminuyeran en un 95 por ciento o más para el año 2100.

Es posible que factores como la enfermedad o el clima extremo hayan causado que esta colonia en particular desaparezca, pero no hay datos disponibles para probar estas hipótesis, dijo Trathan.

"Necesitamos ver más colonias para poder reducir la incertidumbre", dijo. "Con el primer informe, hay un alto grado de incertidumbre".

Puedes seguir WordsSideKick.com la escritora Wynne Parry en Twitter @Wynne_Parry.


Suplemento De Vídeo: La mayor colonia de pingüinos rey está desapareciendo.




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