'Long Tail' Es Un Cuento De Extinción Para Increíbles Criaturas Marinas

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Un nuevo estudio culpa a la larga cola de la extinción masiva de las asombrosas criaturas marinas llamadas amonitas.

¿Puede la extinción en masa de las asombrosas criaturas marinas llamadas amonitas enseñar algo a los dueños de negocios sobre la supervivencia?

Para que las pequeñas empresas compitan en línea contra un gigante como Amazon, los gurús de Internet apuntan a la "cola larga": pequeños nichos donde pueden vender productos y servicios especializados. El concepto de marketing está tomado de las estadísticas, en las que la larga cola describe valores que se desvían de la mayoría del grupo. Amazon se beneficia de la cola larga, al vender libros que no están disponibles en la mayoría de las otras tiendas.

Pero demasiada especialización puede ser una sentencia de muerte en el mundo natural, según los científicos. Se cree que sentarse al final de la cola larga contribuye al riesgo de extinción. Por ejemplo, las especies que pueden vivir solo en un conjunto limitado de condiciones ambientales se tambalean al borde de la supervivencia cuando el clima comienza a cambiar, como lo hace inevitablemente en la Tierra.

Ahora, un nuevo estudio culpa a la larga cola por la extinción masiva de las asombrosas criaturas marinas llamadas amonitas. Los hallazgos fueron publicados el 30 de junio en la revista Geología.

Kraken enrollado

Los amonitas estaban entre los maestros del océano mesozoico, durante la época de los dinosaurios. Estos comedores de plancton que nadan en forma de calamar tenían picos afilados y una cáscara protectora perlada. Sus parientes modernos más cercanos incluyen cefalópodos inteligentes como calamares y pulpos, pero la mayoría de las amonitas se parecían a sus primos lejanos y modernos, los nautilos. Las conchas fuertemente amputadas de los amonitas ahora iluminan las colecciones de fósiles del museo, brillando como un arco iris.

Una amonita del arco iris.

Una amonita del arco iris.

Crédito: Redchanka / Shutterstock.com

A pesar de sobrevivir a extinciones masivas anteriores, las amonitas murieron después del impacto masivo de meteoros o asteroides al final del Período Cretácico hace 65 millones de años, la misma explosión que acabó con los dinosaurios. Pero otras especies, como los mamíferos, sobrevivieron y prosperaron después de que se aclararon los efectos ambientales del impacto. Por qué algunas especies desaparecieron, mientras que otras se diseminaron, es un área de intenso interés entre los científicos. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

"Todo el mundo se pregunta por qué algunos organismos sobreviven y otros se extinguen", dijo el autor principal del estudio, Neil Landman, curador del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York.

Recientemente, Landman decidió averiguar por qué desaparecieron las amonitas. Para ello, Landman y sus coautores contabilizaron las 30 especies de amonitas desaparecidas (y un nautilus) y trazaron su rango geográfico hace 65.5 millones de años, explicando los cambios en la geografía y el clima. Las criaturas eran tan abundantes que miles de sus fósiles se encuentran en rocas de todo el mundo.

"Por cualquier medida tomada en ese momento, uno hubiera dicho que estaban en gran forma", dijo Landman. "Sin embargo, resultaron ser vulnerables".

Demasiados rincones

Aquí es donde las empresas de la larga cola pueden querer prestar atención.

Los fósiles revelaron que la mayoría de las amonitas vivían en nichos ambientales. Es decir, aproximadamente la mitad de todas las especies de amonitas de este tiempo se encuentran en uno o dos puntos. Y cuanto más exquisito es el nicho de la amonita, menos probable es que sobreviva al apocalipsis cretáceo. Estas especies geográficamente vulnerables desaparecieron rápidamente después del impacto.

Pero amonitas como las Eubaculitas y Discoscafitas, que se extendió antes del impacto, sobrevivió miles de años después del impacto del meteorito, dijo Landman. Hubo seis especies que permanecieron, aunque todas eventualmente sucumbieron a la extinción.

"Hubo un momento eureka", dijo Landman. "En el momento en que vi la distribución, se hizo clic en mi mente y dije: 'Oh, wow, esta puede ser la explicación de por qué se extinguen'. No anticipé este resultado ".

Ejemplos de fósiles de amonita.

Ejemplos de fósiles de amonita.

Crédito: AMNH S. Thurston

Las amonitas se agotaron debido a más de un cambio desastroso causado por el impacto, dijo Landman. La acidificación del océano probablemente disolvió las conchas de sus crías microscópicas, que flotan en la superficie del océano a una edad temprana, dijo. Los registros fósiles también muestran el impacto de las especies de plancton devastadas, la principal fuente de alimento para las amonitas adultas. "Puede que solo haya durado 100 años, pero eso habría hecho que algunos de los amonitas se hubieran muerto de hambre", dijo.

El equipo de Landman ahora planea volver a marcar la base de datos de fósiles aún más, buscando 2 millones de años antes del impacto. Con esta ventana abierta, los investigadores explorarán otra área polémica en el Cretácico: si el meteoro fue el golpe asesino o la gota de paja que rompió la espalda del camello. Algunas evidencias sugieren que muchas criaturas ya estaban en declive al final del Cretácico, mucho antes de que el impacto desatara un desastre climático.

Landman se preguntó: "Si el impacto hubiera ocurrido 2 millones de años antes, ¿podría haber pronosticado el mismo resultado? ¿O habrían estado los amonitas en una posición mucho más fuerte? Queremos retroceder el reloj ahora y averiguarlo".

Email Becky Oskin o seguirla @beckyoskin. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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