Estudio De Lagarto Revela Por Qué Los Guepardos Son Los Animales Más Rápidos Del Mundo

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Un experimento con lagartos muestra que la velocidad de carrera es máxima en animales de tamaño medio. Esto demuestra por qué los guepardos son más rápidos que los elefantes y los ratones.

¿Por qué los guepardos son los corredores más rápidos de la Tierra? Los fisiólogos que estudian la locomoción de los lagartos han descubierto que la velocidad de la carrera alcanza su punto máximo en animales medianos, cuyos cuerpos golpean un punto dulce de piernas largas y masa corporal baja. El guepardo es una mezcla casi perfecta de esos dos atributos.

"Normalmente, los animales más grandes tienden a correr más rápido que los animales más pequeños, porque tienen patas más largas", dijo Christofer Clemente, del Laboratorio de Fisiología de Propulsión de la Universidad de Harvard, quien dirigió la investigación. Las patas más largas le permiten al animal cubrir más terreno por paso y alcanzar velocidades más altas.

"Pero esto solo funciona hasta cierto punto", dijo Clemente. "El animal terrestre más rápido no es ni el más grande ni el más pequeño, sino algo intermedio. Piense en el tamaño de un elefante, un ratón y un guepardo".

Los guepardos aceleran a 70 mph (112 kilómetros por hora) mientras persiguen a sus presas.

Para trazar la relación entre la velocidad de carrera y el tamaño del cuerpo, Clemente y su equipo estudiaron lagartos monitores, que varían sustancialmente en tamaño. (Las pruebas dentro de una sola especie ayudaron a controlar otras variables, como las adaptaciones evolutivas que podrían hacer a una especie deliberadamente más lenta que la velocidad máxima de su cuerpo; la limitación de los lagartos permitió a los investigadores comparar la velocidad de carrera y el tamaño corporal directamente).

Los investigadores cronometraron y fotografiaron lagartos que iban de dos a 12 libras mientras corrían a lo largo de una pista de 45 pies. Las lagartijas medianas resultaron ser las más rápidas.

Usando cámaras de alta velocidad y marcadores colocados en puntos clave en los cuerpos de los lagartos, los investigadores generaron modelos computarizados de cada una de las carreras de los reptiles, lo que permite una comparación de sus avances.

"Luego observamos cómo cambiaba la mecánica de la zancada con el tamaño del cuerpo y descubrimos que los cambios en la zancada eran consistentes con los cambios en la velocidad", explicó Clemente en un comunicado de prensa. "Por encima de cierto tamaño, los lagartos estaban cambiando la forma en que corrían, tal vez debido a una menor capacidad de los huesos y músculos para soportar una masa corporal más grande".

Los lagartos más grandes tienen patas más largas, una ventaja cuando se trata de la velocidad de carrera, pero un tamaño demasiado grande crea restricciones biomecánicas: "Las piernas de los lagartos más grandes ya no pueden soportar su peso corporal, y tienen que cambiar su estilo de carrera, haciéndolos más lentos. " él dijo.

La investigación se detalla en la edición de mayo / junio de la revista Zoología fisiológica y bioquímica.


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