Little Green 'Aliens' Invadiendo La Antártida

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Una creciente amenaza alienígena está invadiendo la antártida: especies de plantas extrañas. Los investigadores descubrieron que los turistas y los científicos están trayendo inadvertidamente miles de semillas al prístino continente, y que cada vez más podrán asumir el control climático.

Investigadores científicos advierten que los extraterrestres peligrosos están invadiendo la Antártida, advierten los científicos, no traídos por fantásticas naves espaciales sino que viajan a bordo de transportes mucho más mundanos: los zapatos, la ropa y el equipaje de los visitantes del frígido continente.

Aunque los insectos, plantas y animales invasores ya han echado raíces en las islas cercanas a la Antártida, no estaba del todo claro qué riesgo fuera de las especies representaba para el continente en sí, típicamente un entorno más formidable y, por lo tanto, uno mucho más prístino, ya que solo el Los organismos más duros pueden sobrevivir allí.

Así que un grupo de científicos decidió averiguarlo. Su estudio, que descubrió que las plantas exóticas invasoras están llegando al fondo del mundo, se publica esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

"Hicimos una pregunta simple: ¿pueden las especies no autóctonas llegar a la Antártida y, de ser así, dónde?" dijo el autor principal, Steven L. Chown, profesor de la Universidad de Stellenbosch de Sudáfrica y director de su Centro de Biología de Invasión.

Hmmm, ¿qué hay ahí? Un investigador equipado con una aspiradora toma muestras del engranaje exterior en ruta a la Antártida.

Hmmm, ¿qué hay ahí? Un investigador equipado con una aspiradora toma muestras del engranaje exterior en ruta a la Antártida.

Crédito: Imagen cortesía de Steven L. Chown.

Polizones de semillas

Para ayudar a responder esa pregunta, los científicos debían buscar las semillas que los visitantes llevaban inadvertidamente a la Antártida. El Tratado Antártico esencialmente prohíbe la introducción deliberada de especies extranjeras en el continente, por lo que cualquier intruso probablemente llegue por accidente.

Pero, ¿cómo encontrar estos pequeños polizones? Una aspiradora, por supuesto.

Los investigadores aspiraron la ropa y el equipaje de casi 1,000 voluntarios, turistas, trabajadores y científicos por igual, que visitaron la Antártida durante la temporada de campo 2007-2008.

"No estaban usando el equipo en ese momento", dijo Chown a OurAmazingPlanet en un correo electrónico. "A menudo se asombraron de lo que habían dejado en sus bolsillos y se habían perdido durante algún tiempo".

Los científicos clasificaron minuciosamente a través de la envoltura de caramelos y las envolturas de dulces recolectadas, y encontraron más de 2,800 semillas; en promedio, alrededor de 9,5 semillas por turista, mucho más para los científicos. El equipo también identificó a qué familia pertenecían las plantas incipientes en casi el 90 por ciento de las semillas recolectadas.

Chown dijo que no solo era sorprendente la cantidad de semillas que llegaban a la Antártida, sino que "muchas de ellas provienen de zonas de clima frío como la subantártica y el Ártico", por lo que es mucho más probable que puedan Para establecerse en el continente antártico.

Pequeña amenaza verde: la hierba Poa annua, la planta alienígena más extendida en la región subantártica, ha colonizado la Península Antártica.

Pequeña amenaza verde: la hierba Poa annua, la planta alienígena más extendida en la región subantártica, ha colonizado la Península Antártica.

Crédito: Imagen cortesía de Steven L. Chown.

Invasión en marcha

De hecho, dijo, quizás lo más sorprendente que reveló la investigación es que una planta extraña... Poa annua, un pasto anual común en los Estados Unidos y uno a menudo tratado como una maleza, ya ha invadido la Península Antártica, el largo dedo de la tierra que apunta hacia América del Sur.

La región es uno de los lugares con mayor calentamiento en la Tierra: el área alrededor de la península se ha calentado en aproximadamente 4 grados Fahrenheit (2,2 grados Celsius) en las últimas cinco décadas. Ha sido el sitio de colapsos catastróficos de la plataforma de hielo en los últimos años, y es el área de la Antártida que el estudio identificó como más vulnerable a los invasores biológicos.

"En el futuro, otras áreas libres de hielo también estarán en riesgo ya que el cambio climático global continúa impactando en la Antártida", dijo Chown.

Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain.Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


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