La Contaminación Lumínica Cambia El Comportamiento Del Murciélago Y Amenaza El Recrecimiento De La Selva Tropical

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La contaminación lumínica disminuye la actividad de alimentación de los murciélagos que se alimentan de frutas, lo que potencialmente ralentiza la regeneración de los bosques tropicales que dependen de la dispersión de semillas de murciélagos para cultivar nuevas plantas pioneras.

La contaminación lumínica puede retardar la recuperación de las selvas tropicales deforestadas al espantar a los murciélagos que de otra manera ayudarían a dispersar las semillas y regenerar el crecimiento de las plantas, según un nuevo informe.

Los ecosistemas deforestados dependen de los dispersores de semillas (animales que comen frutas, como aves y murciélagos) para ayudar a reintroducir semillas en parcelas vacías. Los murciélagos frugívoros (o que comen frutas) se encuentran entre los dispersores de semillas más importantes en las selvas tropicales debido a que defecan mientras vuelan, emitiendo grandes cantidades de heces ricas en semillas conocidas como "lluvia de semillas" en amplias áreas. Las aves, por otro lado, no defecan mientras vuelan, sino que liberan sus excrementos desde perchas aisladas.

"Las aves no distribuyen de manera uniforme las semillas", dijo a WordsSideKick.com Daniel Lewanzik, investigador del Instituto Leibniz para la Investigación del Zoológico y la Vida Silvestre en Berlín. "Pero los murciélagos vuelan sobre áreas abiertas y defecan mientras vuelan, por lo que dispersan las semillas de una manera más homogénea".

Lewanzik y sus colegas descubrieron recientemente que este importante papel ecológico ahora puede verse amenazado por el aumento de los niveles de contaminación lumínica en las selvas tropicales de América Central que muestran que es más probable que los murciélagos se alimenten en condiciones de oscuridad que en la luz artificial. También se ha encontrado un comportamiento similar en murciélagos que comen insectos, pero este fue el primer estudio en mostrar sensibilidad a la luz en murciélagos que comen frutas. [Mamíferos voladores: Galería de murciélagos espeluznantes]

Para probar cómo la contaminación lumínica afecta el comportamiento de alimentación de los murciélagos frugívoros tropicales, Lewanzik y sus colegas realizaron experimentos de campo y de laboratorio en murciélagos de cola corta de Sowell, una especie común en América Central, en los que manipularon los niveles de luz y contaron el número de frutas consumidas diferentes condiciones

El equipo descubrió que los murciélagos eran dos veces más propensos a entrar en los compartimentos de alimentación oscuros que los compartimientos ligeros en el laboratorio, y comían frutas casi dos veces más en los compartimentos oscuros que en los compartimientos claros. El equipo observó una afinidad similar para las condiciones de oscuridad en el campo.

Esta evitación de la luz probablemente ayuda a los murciélagos a esconderse de los depredadores, y también puede resultar de la sensibilidad a la luz en sus ojos, dijo Lewanzik.

"Podría ser que los murciélagos queden deslumbrados por la luz", dijo Lewanzik. "Los ojos de los [murciélagos] están adaptados para funcionar mejor con poca intensidad de luz, de modo que los ojos pueden necesitar algunos minutos después de haber estado expuestos a luces artificiales brillantes para recuperarse y funcionar nuevamente".

Los murciélagos son especialmente importantes en la regeneración de regiones deforestadas porque comen frutas de arbustos y plantas conocidas como plantas pioneras, que generalmente son las primeras plantas en colonizar una parcela vacía. Otras especies de plantas requieren sombra y no pueden florecer en las regiones deforestadas hasta que estas plantas pioneras establezcan un dosel pequeño, dijo Lewanzik.

"Los murciélagos son muy importantes para las áreas deforestadas porque no solo llevan las semillas a áreas abiertas sino que también se alimentan de plantas pioneras", dijo Lewanzik. "Muchas plantas no pueden lidiar con esas condiciones, pero esas plantas pioneras sí pueden".

Los investigadores sugieren que se podrían imponer limitaciones a la contaminación lumínica para ayudar a establecer corredores oscuros que alentarían a los murciélagos a viajar a través de parcelas vacías y continuar transfiriendo semillas a través de amplias regiones. No está claro qué tan grandes deberían ser estos corredores para ser efectivos, dijo Lewanzik.

Los hallazgos del estudio se detallan hoy (10 de marzo) en el Journal of Applied Ecology.

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