La Vida Después De La Muerte Cerebral: ¿El Cuerpo Sigue 'Vivo'?

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Aunque una persona con muerte cerebral no está legalmente viva, ¿cuánto del cuerpo seguirá trabajando con la ayuda de la tecnología y durante cuánto tiempo?

Una niña de 13 años en California continúa en un respirador luego de ser declarada con muerte cerebral por los médicos. Aunque una persona con muerte cerebral no está legalmente viva, ¿cuánto del cuerpo seguirá trabajando con la ayuda de la tecnología y durante cuánto tiempo?

Jahi McMath, de Oakland, California, fue declarada con muerte cerebral el mes pasado después de experimentar una complicación extremadamente rara de la cirugía de amígdalas. Los miembros de la familia de Jahi han luchado para mantener a su hija en un ventilador, pero un juez ordenó que la máquina se apague la próxima semana.

Una persona se considera con muerte cerebral cuando ya no tiene ninguna actividad neurológica en el cerebro o en el tronco cerebral, lo que significa que no se están enviando impulsos eléctricos entre las células cerebrales. Los médicos realizan una serie de pruebas para determinar si alguien tiene muerte cerebral, una de las cuales verifica si la persona puede iniciar su propia respiración, un reflejo muy primitivo realizado por el tronco cerebral, dijo la Dra. Diana Greene-Chandos, profesor asistente de cirugía neurológica y neurología en la Universidad Estatal de Ohio Wexner Medical Center. "Es lo último que se va", dijo Greene-Chandos. [10 hechos sorprendentes sobre el cerebro]

En los Estados Unidos y en muchos otros países, una persona está legalmente muerta si pierde permanentemente toda la actividad cerebral (muerte cerebral) o todas las funciones respiratorias y circulatorias. En el caso de Jahi, tres médicos han llegado a la conclusión de que ella tiene una muerte cerebral.

Sin embargo, el sistema eléctrico intrínseco del corazón puede hacer que el órgano siga latiendo por un corto tiempo después de que una persona muere de muerte cerebral; de hecho, el corazón puede incluso latir fuera del cuerpo, dijo Greene-Chandos. Pero sin un ventilador para mantener la sangre y el oxígeno en movimiento, esta paliza se detendría muy rápidamente, generalmente en menos de una hora, dijo Greene-Chandos.

Con solo un ventilador, algunos procesos biológicos, incluidas las funciones renal y gástrica, pueden continuar durante aproximadamente una semana, dijo Greene-Chandos.

Kenneth Goodman, director del Programa de Bioética de la Universidad de Miami, destacó que tales funciones no significan que la persona esté viva. "Si tienes muerte cerebral, estás muerto, pero [con la tecnología], podemos hacer que el cuerpo haga algunas de las cosas que solía hacer cuando estabas vivo", dijo Goodman.

Sin el cerebro, el cuerpo no secreta hormonas importantes necesarias para mantener los procesos biológicos, incluidas las funciones gástricas, renales e inmunitarias, que funcionan durante períodos de tiempo superiores a una semana. Por ejemplo, la hormona tiroidea es importante para regular el metabolismo corporal y la vasopresina es necesaria para que los riñones retengan agua.

La presión arterial normal, que también es crítica para las funciones corporales, a menudo no se puede mantener sin medicamentos para la presión arterial en una persona con muerte cerebral, dijo Greene-Chandos.

Una persona con muerte cerebral tampoco puede mantener su propia temperatura corporal, por lo que el cuerpo se mantiene caliente con mantas, una temperatura ambiente alta y, a veces, líquidos intravenosos calientes, dijo Greene-Chandos.

El cuerpo de una persona con muerte cerebral por lo general no es compatible durante mucho tiempo, dijo Greene-Chandos. Los médicos a veces brindan apoyo (en forma de ventilador, hormonas, líquidos, etc.) durante varios días si los órganos se utilizarán para donar, o si la familia necesita más tiempo para despedirse, dijo Greene-Chandos.

Si se cumplen todos los criterios para la muerte cerebral, "entonces está bastante claro que no queda nada, y estamos apoyando al cuerpo", dijo Greene-Chandos.

Greene-Chandos dijo que el caso de Jahi es trágico, y como madre, está desconsolada por la familia.

Hay muy poca investigación sobre cuánto tiempo puede mantenerse el cuerpo de una persona con muerte cerebral. La discusión sobre la muerte cerebral se remonta a la década de 1950 en Francia con seis pacientes que se mantuvieron "vivos" entre dos y 26 días sin flujo de sangre al cerebro. Esto generó la idea de que "quizás haya una segunda forma de morir, porque estos pacientes eventualmente morirán", dijo Greene-Chandos. (Anteriormente, una persona se consideraba muerta solo cuando su ritmo cardíaco y su respiración se detenían).

Hoy en día, con los ventiladores, el aumento de la presión sanguínea y las hormonas, el cuerpo de una persona con muerte cerebral podría, en teoría, mantenerse funcionando durante mucho tiempo, quizás de forma indefinida, dijo Greene-Chandos. Pero con el tiempo, agregó Greene-Chandos, el cuerpo de una persona con muerte cerebral se vuelve cada vez más difícil de mantener, y el tejido tiene un alto riesgo de infección.

La familia de Terri Schiavo, que luchó para mantener a su hija con daño cerebral en el soporte vital durante 15 años, ha dicho que está tratando de ayudar a Jahi a otro centro para obtener apoyo a largo plazo. A diferencia de Jahi, Terri Schiavo no tenía muerte cerebral, sino en un estado vegetativo en el que tenía cierta actividad cerebral.

Nota del editor: El artículo se ha actualizado para eliminar la afirmación incorrecta de que el cabello y las uñas crecen después de la muerte.

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Suplemento De Vídeo: El cerebro se mantiene consciente después de la muerte.




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