La Lepra Salta De Los Armadillos Estadounidenses A Los Humanos

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La lepra, o enfermedad de hansen, puede saltar de los armadillos a los humanos, aunque la transmisión entre especies es rara, según encuentra un estudio reciente.

En algún momento de los últimos 500 años, los exploradores europeos transmitieron la lepra a los armadillos en el Nuevo Mundo. Ahora, un nuevo estudio encuentra que la enfermedad es capaz de saltar de los armadillos a los humanos.

Según informaron investigadores (hoy, 27 de abril) en el New England Journal of Medicine, en 25 estadounidenses con lepra que vivían en zonas donde deambulan armadillos, la enfermedad se correspondía con una cepa única de bacterias causantes de lepra.

La transmisión entre especies es rara, y con solo 150 casos de lepra al año en los Estados Unidos, hay pocas razones para preocuparse, dijo a WordsSideKick.com la autora del estudio Pushpendra Singh, de la Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne en Suiza. Aún así, dijo Singh, se debe evitar el contacto con armadillos salvajes.

"La gente los caza, se los come, hacen recuerdos de su caparazón", dijo Singh. "Se debe evitar comer o manipular carne cruda o mal cocida, ya que puede tener una enorme cantidad de bacterias si ese armadillo tuviera lepra".

Lepra y armadillos.

Además de los humanos, los armadillos son los únicos animales que se sabe que contraen lepra, también conocida como enfermedad de Hansen. La lepra es causada por una bacteria, Mycobaterium leprae. La enfermedad causa lesiones en la piel y daño a los nervios, pero es mejor conocida por el estigma que transmiten los pacientes. A fines del siglo XIX, una isla en Hawai, Molokai, se reservó para poner en cuarentena a los pacientes de lepra debido al temor de que la enfermedad se propagara.

De hecho, dijo Singh, la lepra no es muy contagiosa: más del 90 por ciento de las personas que entran en contacto con la bacteria combatirán la infección sin síntomas y sin llegar a ser contagiosas. Los antibióticos son muy exitosos en el tratamiento de la enfermedad.

En todo el mundo, hay aproximadamente 250,000 casos nuevos de lepra cada año, pero según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos, solo 150 de ellos ocurren en los Estados Unidos. De esos 150, al menos 100 se explican por el contacto de persona a persona, en el cual un viajero contrae lepra en un país donde prevalece, como India o Brasil.

Pero alrededor de 50 o más casos de EE. UU. Son de personas que dicen que no han viajado al extranjero y que no han estado en contacto con otra persona con lepra. Estudios de casos anteriores han sugerido que en al menos tres casos, la enfermedad provino de armadillos, que abarcan todo el sureste de los Estados Unidos, desde Carolina del Sur hasta Texas.

Pistas geneticas

Para rastrear el origen de la lepra de estos pacientes, Singh y sus colegas tomaron muestras de M. leprae de 50 pacientes ambulatorios de EE. UU. Atendidos en una clínica en Louisiana y de 33 armadillos silvestres capturados en el sur de los EE. UU. Para comparar, también usaron muestras de pacientes extranjeros que Habría contraído la enfermedad a través del contacto con otra persona.

Los investigadores analizaron el genoma de la bacteria y encontraron que 25 de los 39 pacientes que vivían en áreas con armadillos tenían una cepa de lepra que coincidía con una encontrada en 28 de los armadillos salvajes. Los investigadores escribieron que la cepa nunca fue reportada en ningún otro lugar del mundo.

En 15 casos, los investigadores tenían datos sobre si los pacientes reportaron tocar o comer armadillos. Descubrieron que ocho personas habían interactuado con los animales, incluida una persona que cazaba y comía armadillo con frecuencia.

Acabando con el estigma

Los resultados "implican fuertemente" a los armadillos en al menos algunos casos de lepra humana, escribieron Singh y sus colegas. Sin embargo, la lepra es rara y no hay razón para entrar en pánico, dijo Singh. Debe evitarse el contacto prolongado con armadillos y el consumo de carne de armadillo, y los médicos deben ser conscientes de que la lepra a veces puede ocurrir en pacientes que no han viajado al extranjero.

Debido a que la lepra es tan rara, a veces el diagnóstico puede ser la parte más difícil de tratar la enfermedad. José Ramírez, un ex trabajador migrante de Houston que contrajo lepra después de cazar y comer armadillo, luchó con los síntomas durante cinco años antes de ser diagnosticado. Los antibióticos curaron a Ramírez, quien dijo en una declaración que el estudio debería poner fin al estigma sobre la enfermedad.

"Necesitamos aprovechar esta oportunidad para dar voz a los pacientes de lepra y aprender a no usar la palabra 'leproso' que tiene connotaciones negativas en todo el mundo, un estigma que debe ser reemplazado con un entendimiento de la enfermedad y sus causas", dijo Ramírez. dijo.

Amanda Lynn Chan contribuyó reportando.

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