Las Toxinas Sanguijuelas, El Veneno De Las Serpientes: Cómo Los 'Venenos' De La Naturaleza Ayudan A Las Personas

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Las plantas y los animales luchan entre sí con venenos y, a veces, los humanos pueden aprovechar estas batallas evolutivas, de acuerdo con una nueva exposición del museo.

NUEVA YORK - La naturaleza está llena de venenos, y eso puede ser bueno para los humanos.

Los venenos causan daño al interferir con procesos importantes para la vida. Algunos venenos, como el arsénico, se presentan en forma mineral, pero los seres vivos fabrican muchos de ellos. Por ejemplo, las plantas, incapaces de escapar de la multitud de otros organismos que las comerían, hacen venenos para defenderse. Los animales y otros organismos también protegen a los enemigos con venenos.

"Los venenos pueden ser malos para algunas cosas y para otras, incluidos los humanos", dijo Michael Novacek, vicepresidente senior del Museo Americano de Historia Natural, en la inauguración de una nueva exposición temática sobre los venenos el martes (12 de noviembre).

Veneno para siempre

A menudo, estos usos beneficiosos implican la medicina. Por ejemplo, las plantas de gaulteria producen ácido salicílico, que puede ser tóxico en altas concentraciones. Sin embargo, a una dosis más baja en una forma modificada, esta sustancia química se convierte en el ingrediente activo de la aspirina.

En su forma pura, el mercurio es un líquido brillante incluso a temperatura ambiente.

En su forma pura, el mercurio es un líquido brillante incluso a temperatura ambiente.

Crédito: © iStockphoto.com / Marcel C.

La exposición ofrece muchos otros ejemplos del lado "bueno" del veneno. Las toxinas de las serpientes, caracoles y peces proporcionan tratamientos establecidos o posibles para el dolor; los investigadores están probando 300 productos químicos producidos por la araña de tela de embudo de Fraser Island para tratamientos contra el cáncer de mama, y ​​la planta de ajenjo dulce ha proporcionado la artemisinina, medicamento contra la malaria. [En fotos: El poder del veneno a través de la historia]

Y los beneficios de los venenos naturales no se limitan solo a la medicina. Muchas sustancias familiares, como el chile, el té, el café, la canela, el chocolate y la nicotina, deben sus efectos picantes o estimulantes a las sustancias químicas que producen las plantas para evitar que otras personas se los coman. La nicotina, producida por el tabaco y otras plantas, es una poderosa neurotoxina, ya que afecta al sistema nervioso, y la teobromina, una sustancia química en el chocolate que proporciona un estímulo mental a los humanos, tiene un efecto mucho más poderoso en los perros, dijo Mark Siddall, un Museo científico y curador de invertebrados.

"Hay suficiente teobromina en un cuadrado de chocolate de panadería para dañar seriamente, si no matar, a un terrier de Yorkie o Jack Russell", dijo Siddall, y señaló que el efecto de un veneno puede variar dependiendo del organismo que lo consume.

Evolucionando potentes venenos.

El veneno más fuerte ocurre en las carreras de armas evolutivas, explicó Siddall. Por ejemplo, las zarigüeyas pueden alimentarse de algunas serpientes venenosas gracias a la resistencia al veneno de las serpientes. En respuesta, las serpientes durante generaciones han aumentado la toxicidad de su veneno para mantener a raya a estos depredadores marsupiales. Mientras tanto, los oposums continúan desarrollando resistencia al veneno cada vez más fuerte, dijo.

Otra batalla tóxica, entre bacterias y hongos, ha proporcionado a los humanos el antibiótico penicilina, que es producido por el moho de penicillium para matar las bacterias. [6 maneras en que los hongos pueden ayudar a la humanidad]

Siddall estudia las sanguijuelas y la evolución de los compuestos que utilizan para evitar que la sangre se coagule. Estos venenos pueden afectar la sangre dentro del huésped o dentro de la sanguijuela. Después de aspirar suficiente sangre para aumentar su peso corporal no alimentado hasta ocho veces, la sanguijuela debe evitar que la sangre se coagule y la convierta en un "ladrillo", dijo Siddall.

Otros organismos también, como las serpientes, tienen armas químicas para atacar los componentes de la sangre, incluida la prevención de la coagulación. Aunque el objetivo puede ser el mismo, diferentes organismos emplean diferentes estrategias. Por ejemplo, las sanguijuelas buscan detener la activación del sistema de coagulación. Mientras tanto, un grupo de serpientes produce compuestos que impiden el sistema de coagulación al sobreactivarlo, dijo Siddall a WordsSideKick.com.

"La cosa con serpientes y sanguijuelas, cualquier cosa que sea venenosa, hay un enorme cóctel de toxinas individuales involucradas", dijo. "Es realmente muy complicado, y poco a poco nos estamos burlando de eso".

Al igual que muchos otros venenos, las toxinas de la sangre de algunas sanguijuelas se pueden usar para ayudar en lugar de hacer daño. Hirudin, una sustancia anticoagulante producida en las glándulas salivales de algunas sanguijuelas, se usa en medicina.

La exposición, The Power of Poison, se abre el sábado (16 de noviembre) en el Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York y se extiende hasta el 10 de agosto de 2014


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