Aprendizaje De Una Segunda Lengua Protege Contra El Alzheimer

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Incluso en la vejez, aprender otro idioma puede proteger el cerebro.

WASHINGTON, D.C. - ¿Quiere protegerse contra los efectos del Alzheimer? Aprender otro idioma.

Esa es la conclusión de la reciente investigación sobre el cerebro, que muestra que los cerebros de las personas bilingües funcionan mejor y durante más tiempo después de desarrollar la enfermedad.

La psicóloga Ellen Bialystok y sus colegas de la Universidad de York en Toronto probaron recientemente a unos 450 pacientes a los que se les había diagnosticado Alzheimer. La mitad de estos pacientes eran bilingües y la otra mitad hablaba solo un idioma.

Si bien todos los pacientes tenían niveles similares de deterioro cognitivo, los investigadores encontraron que a los que eran bilingües se les había diagnosticado Alzheimer unos cuatro años más tarde, en promedio, que a los que solo hablaban un idioma. Y las personas bilingües informaron que sus síntomas habían comenzado unos cinco años después que aquellos que solo hablaban un idioma.

"Lo que hemos podido demostrar es que en estos pacientes... todos los cuales han sido diagnosticados con Alzheimer y tienen el mismo nivel de discapacidad, los bilingües en promedio son de cuatro a cinco años mayores, lo que significa que sido capaz de hacer frente a la enfermedad ", dijo Bialystok.

Ella presentó sus hallazgos hoy (18 de febrero) aquí en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia. Algunos resultados de esta investigación fueron publicados en la edición del 9 de noviembre de 2010 de la revista Neurology.

Las tomografías computarizadas de los pacientes con Alzheimer mostraron que, entre los pacientes que funcionan al mismo nivel, los que son bilingües tienen un deterioro cerebral más avanzado que los que solo hablaban un idioma. Pero esta diferencia no fue evidente por el comportamiento de los pacientes, o sus capacidades para funcionar. Las personas bilingües actuaron como pacientes monolingües cuya enfermedad era menos avanzada.

"Una vez que la enfermedad comienza a comprometer esta región del cerebro, los bilingües pueden continuar funcionando", dijo Bialystok. "El bilingüismo es proteger a los adultos mayores, incluso después de que la enfermedad de Alzheimer comienza a afectar la función cognitiva".

Los investigadores creen que esta protección se debe a las diferencias cerebrales entre quienes hablan un idioma y quienes hablan más de uno. En particular, los estudios muestran que las personas bilingües ejercen más una red cerebral llamada sistema de control ejecutivo. El sistema de control ejecutivo involucra partes de la corteza prefrontal y otras áreas del cerebro, y es la base de nuestra capacidad de pensar en formas complejas, dijo Bialystok.

"Es la parte más importante de tu mente", dijo. "Controla la atención y todo lo que pensamos como un pensamiento exclusivamente humano".

La gente bilingüe, dice la teoría, tiene que ejercer constantemente este sistema cerebral para evitar que sus dos idiomas interfieran entre sí. Sus cerebros deben clasificar múltiples opciones para cada palabra, alternar entre los dos idiomas y mantener todo en orden.

Y todo este trabajo parece conferir un beneficio cognitivo: la capacidad de hacer frente cuando las cosas se ponen difíciles y el cerebro está asediado por una enfermedad como el Alzheimer.

"No es que ser bilingüe prevenga la enfermedad", dijo Bialystok a MyHealthNewsDaily. En cambio, explicó, les permite a aquellos que desarrollan Alzheimer lidiar con eso mejor.

Además, otras investigaciones sugieren que estos beneficios del bilingüismo se aplican no solo a aquellos que son criados desde el nacimiento que hablan una segunda lengua, sino también a las personas que toman una lengua extranjera más adelante en la vida.

"La evidencia que tenemos no solo está en los bilingües muy tempranos", dijo la psicóloga Teresa Bajo, de la Universidad de Granada en España, que no participó en la investigación de Bialystok. "Incluso los bilingües tardíos utilizan estos mismos procesos, por lo que también pueden tener las mismas ventajas".

Este artículo fue proporcionado por MyHealthNewsDaily, un sitio asociado a WordsSideKick.com.


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