Los Cangrejos Reyes Llegan A La Antártida, Con Garras Hacia Fuera Para La Biodiversidad

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Los cangrejos rey que viven en la ladera continental de la antártida podrían acercarse a la costa en las próximas décadas a medida que aumenta la temperatura del agua. Una vez allí, podrían causar estragos en la vida marina nativa.

El cangrejo real pronto podría apoderarse de todo un nuevo reino, y tiene que agradecer el calentamiento global por la conquista.

Los cangrejos reales viven en los fondos marinos de todo el mundo (tal vez la más famosa en la costa de Alaska), pero los científicos no sabían que estos grandes crustáceos se habían aventurado hasta las frías aguas de la Antártida hasta hace poco. Y ahora que han llegado los grandes crustáceos, podrían interrumpir seriamente el próspero ecosistema marino del continente antártico, según un nuevo estudio.

En este momento, los cangrejos rey habitan en la ladera de la plataforma continental de la Antártida (el punto donde las aguas poco profundas de la plataforma continental dan paso a las profundidades marinas). Los cangrejos aún no han llegado a la extensión plana de la plataforma porque el agua allí es demasiado fría para ellos, dijo Richard Aronson, jefe del departamento de estudios biológicos del Instituto de Tecnología de Florida y autor principal de El nuevo estudio sobre la creciente población de cangrejo real de la Antártida. [Ver imágenes de los cangrejos rey y otras vidas en el fondo marino antártico]

Pero las aguas de la Antártida se están calentando, dijo Aronson a WordsSideKick.com. En algún momento dentro de las próximas décadas, el mar helado del continente se habrá calentado lo suficiente (alrededor de 1.8 grados Fahrenheit, o 1 grado Celsius) para permitir que estos cangrejos gigantes suban a la plataforma y comiencen a engullir los equinodermos (un grupo que incluye mar estrellas y erizos de mar) y moluscos (como almejas y mejillones) que viven allí.

"Eso es lo que nos tiene preocupados: que si se suben a la plataforma continental, atraerán a las poblaciones que han vivido aisladas de este tipo de depredadores durante un tiempo muy largo", dijo Aronson. El registro fósil sugiere que las criaturas marinas de la Antártida no han tenido que lidiar con depredadores aplastantes, como los cangrejos, durante decenas de millones de años, agregó.

La introducción de cangrejos rey en la costa antártica también podría llevar a un aumento en los depredadores comedores de cangrejos en la zona, señaló Aronson. Los peces de dientes antárticos podrían venir a masticar los cangrejos, y ciertas especies de focas (elefantes marinos, focas que comen cangrejos) también podrían ser atraídas hacia los grandes crustáceos.

En cierto modo, estos depredadores "re-modernizarán" la comunidad marina de la Antártida, dijo Aronson, quien notó que el suelo oceánico frente a la costa del continente no se parece a ningún otro fondo marino en la Tierra hoy en día. En cambio, parece que la mayoría de los fondos marinos lo hicieron hace unos 40 millones de años, antes de que aparecieran los "depredadores modernos que se mueven rápidamente y aplastan huesos, como peces y cangrejos", agregó.

Y las altas temperaturas del agua causadas por el cambio climático no solo harán que el ambiente marino de la Antártida sea más moderno, sino que también harán que este ecosistema sea menos único. Según los investigadores del estudio, con la introducción del cangrejo real y sus depredadores, la plataforma continental frente a la Antártida se parecerá mucho más a las plataformas continentales en latitudes más bajas (más al norte). [La Antártida y otros 7 lugares en peligro de extinción en el mundo]

Esto podría no parecer una perspectiva tan horrible (¿realmente importa si dos fondos marinos se ven iguales?), Pero para los biólogos como Aronson, la homogeneización de los fondos marinos del mundo no es un tema superfluo. La variación y las "diferencias coloridas" que están siendo exterminadas por el cambio climático y la introducción de especies invasoras en ambientes no nativos es un problema real en la tierra y en el mar, dijo Aronson.

"En términos prácticos, uno de los riesgos es la posibilidad de perder productos farmacéuticos del mar que aún no conocemos. Es un argumento similar al de las selvas tropicales. Resulta que hay muchos animales en la Antártida que tienen estos compuestos en la Antártida. Los que podrían tener valor farmacéutico ", dijo Aronson.

Por ejemplo, los investigadores (incluido uno de los coautores del estudio, James McClintock, profesor de biología en la Universidad de Alabama) ahora están investigando un chorro de mar de la Antártida que muestra actividad contra el melanoma. Estas pequeñas criaturas marinas podrían desempeñar un papel en el desarrollo de medicamentos contra el cáncer que salvan vidas, dijo Aronson.

Pero las razones para querer preservar la biodiversidad marina de la Antártida van más allá del desarrollo de nuevos medicamentos, según Aronson, quien dijo que tiende a pensar en la pérdida de biodiversidad en términos éticos y estéticos.

"Siento que muchos de nosotros creemos que debemos ser administradores responsables del planeta", dijo. "La Antártida es inusual. Es un lugar que despierta la imaginación. Tirar eso, para mí, es algo terrible".

El nuevo estudio de Aronson y sus colegas fue financiado en parte por la National Science Foundation y se publicó ayer (28 de septiembre) en la revista The Proceedings of the National Academy of Sciences.

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